FacebookвКонтактеTwitterGoogle+
Вверх
Авто-DJ      
500
logo
Приветствую, гость :)
МафияБлогФаршRSS
Страница 13 из 18«1211121314151718»
Модератор форума: Shadowdancer, corneliaheil 
Легенда о Корре. Легенда об Аанге. Русскоязычный фан-форум. » Вселенский креатив » Фанфикшн » Продолжение "Последнего мага огня" (Попытка продолжить заброшенный автором фанфик "ПМО")
Продолжение "Последнего мага огня"
ars2012Дата: Среда, 28/12/2011, 19:37 | Сообщение # 1
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Всем доброго времени суток!
Некоторое время назад прочел на этом сайте отличную вещь - переводной фик под названием "Последний маг огня". К преогромной досаде, автор это произведение забросил и, судя по всему, продолжать не собирается. Досадно было настолько, что я, используя данные им подсказки, решился попробовать довести до завершения хотя бы первую книгу.

Автор оригинала: clockworkchaos
Перевод оригинала: Sinistar
Бета: нет
Рейтинг: T
Жанр: Приключения
Персонажи: Азула, Катара и Ко.
Дисклеймер: Права на вселенную, мир и героев принадлежат создателям. На идею и само произведение - clockworkchaos. На перевод - Sinistar'у. Мне - на то, что напишу.

Оригинал (первые 17 глав) - ЗДЕСЬ
Добавлено (28/12/2011, 19:32)
---------------------------------------------

Глава 18-2.
Глава 19-1. Путь на Север.
Глава 19-2. Путь на Север.
Глава 20-1. Северное Племя Воды.
Глава 20-2. Северное Племя Воды.
Глава 21-1. Учитель магии Воды.
Глава 21-2. Учитель магии Воды.
Глава 22-1. Осада Севера, часть 1.
Глава 22-2. Осада Севера. Часть 1.
Глава 23-1. Осада Севера. Часть 2.
Глава 23-2. Осада Севера. Часть 2.
Глава 24. Аватар.
Эпилог.

КНИГА 2. ЗЕМЛЯ.

Глава 1-1. Царство Земли.
Глава 1-2. Царство Земли.
Глава 2-1. Реликвии Киоши.
Глава 2-2. Реликвии Киоши.
Глава 3-1. Возвращение Аватара.
Глава 3-2. Возвращение Аватара.
Глава 4-1. Магия Земли.
Глава 4-2. Магия Земли.
Глава 5-1. Почетная работа.
Глава 5-2. Почетная работа.
Глава 6-1. Нападение.
Глава 6-2. Нападение.
Глава 7. Трудности в обучении.
Глава 8-1. Возвращение на остров Киоши.
Глава 8-2. Возвращение на остров Киоши.
Глава 9-1. Неожиданное столкновение.
Глава 9-2. Неожиданное столкновение.
Глава 10. Схватка.
Глава 11-1. Прибытие в Ба Синг Се.
Глава 11-2. Прибытие в Ба Синг Се.
Глава 12. Город благоденствия.
Глава 13-1. Пир во дворце.
Глава 13-2. Пир во дворце.
Глава 14-1. Западня.
Глава 14-2. Западня.
Глава 15-1. Озеро Лао Гай.
Глава 15-2. Озеро Лао Гай.
Глава 16-1. Магия Исцеления.
Глава 16-2. Магия Исцеления.
Глава 17. Разговор в Мире Духов.
Глава 18. Царь Земли.
Глава 19. Царский прием.

Глава 18.

Воссоединение.

«Ну, по крайней мере, план был действительно неплох, - говорила сама себе Азула, - Наверное, я могу им гордиться. Потому что других поводов для гордости, пламя и пепел, НЕТ!»
И это было правдой. Очень трудно чем-либо гордиться, когда висишь, прикованная к уродливой каменной конструкции в форме перекошенного креста. Тяжелые оковы болезненно врезались в ее запястья и лодыжки. Они были сделаны не из обычного железа, а из материала, напоминавшего скорее полированный камень. Собственно, это и был камень, обработанный магами Земли. Такой материал был не только очень прочен, его было практически невозможно расплавить; подобные кандалы изготавливали в Царстве Земли специально для «почетных» пленников – магов Огня. Откуда только местная шваль раздобыла такую редкую и дорогую вещь? Азула, едва придя в себя, уже опробовала на них свой огонь и убедилась в том, что оковы сделаны на совесть.
И вот она висела здесь, распятая, обездвиженная и совершенно, ОСКОРБИТЕЛЬНО беспомощная. Все, что она могла делать – ожидать своей участи и ругать себя последними словами. Впрочем, даже ругаться она могла только мысленно, поскольку рот ей заткнули кляпом; ощущая его аромат, Азула решила, что лучше ей не знать, для чего эту мерзкую грязную тряпку использовали прежде. Ничего не осталось в ее облике от былого величия и безупречности. Сейчас по сравнению с ней любая нищенка на улице показалась бы утонченной дворянкой. Растрепанные нечесаные волосы рассыпались по плечам и спине, грязными сосульками падали на бледное лицо. Одежда была заляпана какой-то дрянью и изорвана. Под глазами наливались темные круги.
Самочувствие было подстать внешности. Все тело затекло, а боль в запястьях сделалась уже почти невыносимой. Болели ребра, в горле жутко пересохло, но все это было ерундой по сравнению с тем, что творилось в голове. Все самые злобные и страшные чудовища мира пробрались внутрь ее головы с тем, чтобы устроить там битву не на жизнь, а на смерть. Азула физически ощущала, как этот разъяренный клубок колотится изнутри о ее череп, а от яростного рева и визга просто уши закладывало! Если бы сейчас появился кто-то, решивший отрубить ей голову прямо на месте, она была готова благословить этого замечательного человека.
«И кто-то тут еще думал, что Сокка – идиот! – в ритм с громовыми ударами пульса билась в голове постыдная, но удручающе правдивая мысль, - Нет, милочка, НАСТОЯЩАЯ идиотка таращится на тебя из зеркала! Это же надо было до такого докатиться!»
Да, ее план был хорош, но, увы, с осуществлением возникли проблемы. Азула собиралась покинуть город под покровом ночи, прежде, чем любой из тех, кто мог бы захотеть получить награду за беглую принцессу Огня, сообразит, что она уже скрылась. Это было совершенно правильно и разумно; неправильно и неразумно было удариться в самокопание, подстегивая депрессию дешевым крепленым вином, которое подавали на постоялом дворе. Во дворце Лорда Огня принцессу, само собой, ничем похожим никогда не угощали, и первый опыт злоупотребления крепкими напитками оказался определенно неудачным. Она еще смутно помнила, как, вроде бы, забралась на стол и кричала, что «все враги и предатели познают гнев Народа Огня!» и еще что-то нехорошее про безмозглых водомальчиков, которые ее не уважают. На нее уставился весь народ в общем зале, но ей было уже наплевать. Потом она попыталась взлететь прямо со стола; зачем – этого она сама не понимала. К сожалению, потолок оказался слишком низким и слишком крепким. Ну почему у нее все время случаются какие-то недоразумения, когда она пытается использовать этот трюк с полетом на огненном потоке?! Дальше воспоминания прерывались окончательно. Очнулась она уже здесь – в том жалком положении, в котором пребывала и теперь. Причем, судя по солнцу, время шло уже к вечеру – значит, она провалялась без сознания почти сутки. Почти сутки – и наверняка те, кто ее похитил, уже известили Кочевников Воздуха! Совсем хорошо!
«О, Кох, забери мое лицо! – пришла к ней еще одна устрашающая мысль, - А что, если Зуко когда-нибудь об этом узнает? Да он же мне жизни не даст, отыграется сразу за все хорошее! Какой позор… Надо отсюда выбираться, пока не поздно!»
Увы и ах, идея, опять-таки, была здравая, и вновь проблема возникла с ее осуществлением. Скованная по рукам и ногам, она не могла использовать свою силу, и вряд ли те, кто захватили ее, были настолько глупы, чтобы освободить мага Огня, неважно, что она им пообещает. Да она и не могла никому ничего сказать из-за кляпа.
Осматриваясь по сторонам, пленница заметила рядом с собой двоих мужчин, хотя наверняка их было больше. Судя по доспехам, оружию и физиономиям – явные наемники. Один сидел на камне у ручья, другой, заложив руки за голову, развалился на повозке, запряженной птицелошадью. Видимо, на этой повозке ее вывезли из города, пока она была без сознания. Зачем, интересно?
Тот же вопрос волновал и одного из похитителей.
- Чего мы тут торчим, Джонг? – спросил тот, что сидел на камне.
- Ждем, - флегматичным тоном ответил коренастый бородач в телеге, не отрываясь от созерцания облаков.
- Чего ждем, Джонг? – недовольно буркнул первый.
- Монахов.
- А почему нельзя было дожидаться их в городе? Мне надоело отсиживать зад на этом булыжнике!
- Неразумно.
- Что «неразумно»?! – безымянный на камне уже явно начал злиться, - Можешь ты объяснить по-человечески, Джонг?!
- Конкурентов много, - уныло прозвучало с телеги, - Трудно ее спрятать в городе. Лучше здесь.
- А, ну да, - здоровяк хохотнул, - Она же вроде как принцесса и величайший маг Огня в истории. Ну-ну. Что-то не похожа, а, Джонг?
- Не проверяй, - посоветовал тот.
- Ха! – безымянный наемник слез с булыжника и подошел к пленнице, изучая ее сальным взглядом, который заставил Азулу непроизвольно вздрогнуть от гадливости.
Наемник был здоровенным, плечистым, с небритой рожей и спутанными черными волосами.
- Тоже мне, принцесса. По-моему, она больше похожа на подзаборную…
«Ну, только освободи меня, скотина волосатая, - с ненавистью подумала Азула, - Хотя бы одну руку освободи – и ты узнаешь, на что способен «величайший маг Огня в истории»!
Но нет, освобождать ее громила не собирался. Яростный взгляд принцессы, обычно повергавший в трепет бывалых воинов и влиятельных вельмож, тоже не произвел на него впечатления. Конечно, учитывая обстоятельства, удивляться тут было нечему. Потаращившись еще с минуту и бесцеремонно ткнув пленницу пальцем под ребра, он сплюнул и отвернулся.
- Не знаю, что в ней нашли Кочевники. На нее и смотреть-то не хочется. Чего они за нее платят такие деньги, а, Джонг?
- Тебе не все равно?
- Ну, заррраза! Ты такой интересный собеседник, Джонг!
- Спасибо.
- Аррррр… Когда наконец вернется Киму?!
- На закате.
- Надеюсь, у меня достанет терпения к этому времени тебя не прикончить. Хотя, а почему это «надеюсь»? Ха-ха-ха! – наемник рассмеялся, возвращаясь на свое место на валуне у ручья, - Меньше народу – не надо делиться!
- Попробуй.
Выбросив из головы перепалку двух мужланов, девушка сосредоточилась на единственной мысли – как вернуть себе свободу. К сожалению, озарение приходить не спешило. Она связана и неподвижна, и никак не могла освободиться, пока эти оковы остаются на ней. И было ясно, что наемники не станут их размыкать вплоть до того момента, как передадут добычу «заказчику» и получат свое вознаграждение. А когда появятся монахи Воздуха – что наверняка будет скоро – из «безнадежной» ситуация превратится в «абсолютно безнадежную». Момент отчаяния чуть было не повлек за собой новый приступ самобичевания, но Азула заставила себя вновь сосредоточиться на деле. Ругать себя можно будет и после того, как она освободится. Должен быть способ! Не бывает безвыходных положений, бывает, что у человека не хватает ума, чтобы найти выход…
Двое наемников продолжали спорить. Вернее, спорил патлатый урод на камне, бородатый Джонг на телеге лишь изредка вставлял что-нибудь вроде «хм», «угу», «конечно» и тому подобного. Азула перебирала в голове варианты плана побега, не находя ни одного осуществимого. Судя по разговору, они ждали какого-то «Киму», который, похоже, был их вожаком. Может, удастся его чем-то заинтересовать? Пообещать ему что-нибудь? Лишь бы только они освободили ей руки, всего на один момент… Нет, это пустые мечты. Лучше забыть о них и срочно начать придумывать что-то более дельное.
Но придумать что-то дельное Азула так и не успела. Совершенно неожиданно для всех спор наемников и размышления принцессы были прерваны самым диким образом, какой только можно вообразить.
Что-то затрещало в кустах. Бородач Джонг повернул голову в направлении звука, и в первый раз на его лице появились какие-то чувства. Потрясение и страх.
- Это… Это же…
Подскочил и его напарник – аж слетел с камня, потянувшись к валявшемуся под ногами копью.
Азула тоже постаралась обернуться, чтобы увидеть, что их так испугало, но не могла повернуть голову так далеко. Но источник звука почти сразу сам оказался в ее поле зрения. Массивная черная туша с громким ударом перепрыгнула через телегу. Птицелошадь в панике забилась, едва не вырвавшись из упряжи. Джонг, схватившийся было за секиру, тут же передумал, отбросил оружие и со всех ног рванул к ближайшему дереву, куда и взлетел с ловкостью орла-обезьяны.
Азула недоверчиво уставилась на источник паники.
- Сукара?! – вслух воскликнула она. Точнее, попыталась воскликнуть, забыв о кляпе, который оставался на месте и тут же напомнил о себе мерзким привкусом во рту. Ее снова затошнило.
Второй наемник пятился спиной, выставив перед собой копье с широким наконечником. Жалкая попытка защититься от хищника размером почти с носорога – острие лишь скользнуло по прочной шкуре волка-косатки, а в следующее мгновение огромный зверь врезался в человека всей своей массой и отбросил далеко в сторону. Патлатый покатился по земле
- Катара? – хотела было сказать Азула, но, к счастью, на этот раз вовремя вспомнила о кляпе и смолчала.
Волк-косатка приблизился к ней, тщательно обнюхал и издал протяжный мурлыкающий звук. Хорошо хоть лизаться не полез. Видимо, ему тоже не пришелся по вкусу аромат жуткой тряпки. У Азулы мелькнула мысль, что присутствие зверя еще не обязательно говорит о том, что Катара тоже здесь. Ведь Сукара мог заблудиться, как и все они…
Но нет, волк-косатка оказался не один. Послышались шаги приближавшегося человека. Азула скосила глаза в его сторону и тут же сама зарычала не хуже хищника. Это было ужасно, чудовищно, непереносимо! Это было самое худшее, что только могло с ней произойти!

* * *
- Ой-ёй! – Сокка с искренним наслаждением уставился на прикованную к каменной крестовину девушку, - Кого я тут вижу? Неужели саму?.. Нееет! Этого просто не может быть! Это НЕ принцесса Азула! Принцесса Азула – наша «само совершенство» - НИКОГДА бы не позволила схватить себя каким-то жалким разбойникам! Принцесса Азула НИКОГДА бы не оказалась в цепях и с тряпкой во рту!
- Мммм… Ррррр… - слова из-за кляпа превращались в нечленораздельное мычание, но интонации были крайне неодобрительными. Взгляд, которым пленница одарила юношу из Племени Воды, тоже дружелюбием не блистал.
Сокка, не особенно устрашенный, тяжело вздохнул.
- А если я вытащу тряпку у тебя изо рта, ты хотя бы не откусишь мне пальцы?
- Уррррр!!! Рррауррррумммр! Мммм!
Сукара задрал вверх огромную пасть и начал подвывать жалобным голосом. Сокка снова вздохнул.
- Ох… Я совершаю самую большую глупость в своей жизни… - но все же он потянулся и вытащил кляп у нее изо рта, быстро отдернув руку, как будто боялся, что она в самом деле может откусить ему пару пальцев, если только он замешкается. И, по правде, она была близка к этому.
Некоторое время Азула просто переводила дух и с отвращением отплевывалась голубым огнем. Сокка поднес поближе к лицу кляп, который все еще держал в руке и, передернувшись, тут же выбросил.
- Фу… Кажется, в эту тряпку раньше заворачивали рыбу. И она там протухла.
- Ну, спасибо! – огрызнулась принцесса, к которой, наконец, вернулся дар речи, - Это именно те слова, которые я мечтала услышать! Сдохну от голода, но никогда больше не прикоснусь ни к какой рыбе! Может быть, ты все-таки освободишь меня?!
- Хм… а что мне за это будет?
- Фух… угли и пепел… Ничего тебе за это не будет! НИЧЕГО! Даю слово принцессы!
- Как, и даже «спасибо» не скажешь?
- ПРОСТО ЗАТКНИСЬ И СНИМИ С МЕНЯ ЭТИ ПРОКЛЯТЫЕ ЦЕПИ!
- Ладно, успокойся. Но как я их сниму? – Сокка пристально изучил оковы, - Они выглядят прочными, я их не сломаю. А что, ты сама не можешь расплавить их своим огнем?
- Если б могла, наверное, уже бы это сделала, а не дожидалась тут тебя. У одного из этих скотов должен быть ключ.
- Да, точно. Эй! – Сокка задрал голову вверх, к кроне дерева, - Ты еще там?
Ответа не последовало.
- Если ключ у тебя – лучше отдавай его по-хорошему! – пригрозил юноша, - А то учти: волк-косатки умеют лазать по деревьям!
Что-то лязгнуло о землю. Сокка наклонился и подобрал металлический стерженек. Воин Племени Воды, казалось, сам задается вопросом – и зачем он делает такую глупость?! – но все же потянулся и вставил ключ в фигурную прорезь на наручниках. Один оборот – и оковы со щелчком разомкнулись. Не сдержав вздох облегчения, Азула тут же начала массировать ноющие запястья. Сокка тем временем освободил ее ноги. Она сделала неуверенный шаг вперед и пошатнулась. Затекшие мышцы ужасно ныли и повиновались неохотно. Сокка непроизвольным движением потянулся было помочь ей, но принцесса отступила еще на шаг. Еще только не хватало, чтобы он ее лапал.
- Со мной все в порядке… - буркнула она.
Сокка смерил ее критическим взглядом.
- По твоему виду этого не скажешь. Что с тобой случилось?
- Есть вопросы, которые девушкам лучше не задавать, если хочешь жить долго и счастливо, - пригрозила она.
- Да, да, конечно, - снова угроза пропала впустую. Этот наглец просто отказывался воспринимать ее всерьез! - Кстати, ты только что обещала сказать «спасибо».
Азула фальшиво улыбнулась.
- Вообще-то я ничего не обещала, но, если уж ты так настаиваешь, - улыбка стала шире, - Спасибо, Сукара, ты теперь мой герой.
Волк-косатка неуверенно взвизгнул.
- Наверное, это значит: «пожалуйста», - «перевел» Сокка.
Принцесса посмотрела на него и закатила глаза.
- Как ты меня нашел? – она все же заставила себя говорить относительно миролюбиво.
- Да никак, - честно признался он, - Я искал свою сестру. Я шел в Бей Миан, потому что это единственный город, куда ее могло вынести течение реки. Услышал голоса, решил посмотреть, кто здесь, ну и… - он развел руками, - Нет, ты только не подумай, я вовсе не собираюсь тебя расспрашивать, что ты здесь делала закованная в цепи в обществе пары головорезов.
- Вот и правильно, что не собираешься.
Азула посмотрела на наемника, который все еще валялся на траве, умело притворяясь мертвым – не настолько умело, впрочем, чтобы одурачить ее. Его напарник Джонг так и сидел на дереве, оседлав толстый сук, и из густой кроны торчали только ноги в стоптанных башмаках. Сукара коротко взрыкнул и потрусил к человеку. Снова рыкнул и ткнул его массивной мордой, примеряясь, с чего бы лучше начать.
- Сукара, фу! – прикрикнул Сокка, - Не ешь всякую дрянь с земли!
Волк-косатка пренебрежительно фыркнул и отвернулся, делая вид, будто бы не очень-то и хотелось. Азула тоже приблизилась к «бесчувственному» телу.
- Вставай! – презрительно бросила она, - А то зверек может и передумать.
Наемник мгновенно очнулся и начал отползать в сторону, со страхом глядя на скалящего зубы хищника. Прежнюю наглость и самоуверенность как ветром сдуло.
- Я… - выдавил он из себя, дрожа и заикаясь, - прошу простить… мою грубость… уммм… госпожа принцесса…
- Заткнись. Говорить будешь, когда я спрошу. На кого вы работаете?
- Мы… сами по себе. Меня зовут…
- Мне нет дела до того, как тебя зовут. Как вы узнали, кто я такая?
- Это Киму узнал! У него знакомый есть в охране одного торговца, он и предложил провернуть это дело. Сказал, что, если… э… мы сдадим вас монахам Воздуха, за это заплатят больше, чем просто за информацию.
- Ох, Юань Джин… - полупрезрительно, полусочувственно протянула девушка, - Все-таки ты решил меня продать… Что дальше?
- Ну, мы ждали в трактире, - продолжил рассказ наемник, - Мы собирались захватить вас в комнате, когда вы будете спать, но, кхм, когда мы увидели, что вы…
- Подробности можешь опустить, - Азула стрельнула глазами в Сокку, который, само собой, внимательно прислушивался к допросу, - Кочевники Воздуха. Когда они должны были прийти за мной?
- Киму говорил – завтра после полудня.
- Ясно, - Азула смотрела в перепуганные глаза наемника и почувствовала отвращение. Даже убивать его расхотелось, - Ну, хорошо…
- Постой! – вмешался Сокка, - Скажи, вы ничего не слышали об еще одной девушке? У нее смуглая кожа, как у меня, она ниже меня ростом, и волосы заплетает в косу, и еще спереди у нее две такие глупые косички, - он попытался изобразить сестру, но, судя по растерянной роже пленника, не преуспел.
- Не, мы ничего такого не знаем! – ответил тот, косясь поочередно то на Сукару, то на Азулу, - Мы только про принцессу слышали. За нее монахи дают большую награду, а про других нам никто ничего не говорил!
- Ясно… - хмуро протянул юноша.
- Сокка, мы обязательно ее найдем, - неожиданно для самой себя сказала Азула, - Вот увидишь. Она наверняка тоже где-то неподалеку.
- Да, конечно… - отозвался он, - Ладно, наверное, нам надо убираться отсюда, пока дружки этих двоих не заявились.
- Кстати, сколько вас всего? – резко спросила принцесса, обернувшись к наемнику.
- Только трое, - тут же ответил тот, - Я, Джонг и Киму. Меньше народа…
- Да, да, не надо делиться, я уже знаю. Пошел вон и радуйся, что на тебя огня тратить жалко! Хотя нет, сначала снимай свой плащ и отдавай все, что у тебя есть в кошельке. Джонг, тебя это тоже касается!
- Угу… - прошелестело из листвы.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!


Сообщение отредактировал ars2012 - Среда, 21/03/2012, 12:51
 
SherbikДата: Вторник, 02/10/2012, 20:53 | Сообщение # 301
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Ну что ж, предателя раскрыли. Но вот, как теперь герои будут действовать? Надо ли им будет тепреь нападать на Столицу? В принципе, смысла я не вижу. Наиболее разумный вариант - просто переждать затмение в укромном месте и действоывать дальше.
 
ars2012Дата: Среда, 03/10/2012, 18:33 | Сообщение # 302
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Глава 7

Затмение

- А почему вы решили ограничиться просто внезапным ударом? – спросил Сокка, - По правде, я ожидал большего. Ведь это такой шанс! Пусть всего на восемь минут, но наши враги лишатся своих возможностей. Это можно было бы использовать. Ударить всеми силами, занять стратегически важные точки, пока защитники столицы не могут нам противостоять, а потом спокойно развивить наступление вплоть до самого дворца Лорда Огня. Можно было бы выбить самозванца и его людей прочь и вернуть назад столицу!
Его глаза блестели от возбуждения. Азула признавала: предложенная им идея звучала весьма соблазнительно. Она сама думала об этом, но тут было несколько препятствий. Первое и самое очевидное озвучил Зуко.
- Но, Сокка, в день затмения не только наши враги лишатся силы, а все маги огня, мы тоже. Мы окажемся в одинаково затруднительном положении со сторонниками самозванца. Только у них есть союзники – маги Воздуха.
- У вас ведь тоже есть союзники! – не растерялся он, - Я имею в виду Северное Племя Воды и Народ Земли. Вы могли бы воспользоваться их помощью. Маги Воды с Северного Полюса и маги Земли из Ба Синг Се дали бы вам преимущество.
- Это так, - согласилась Азула, - Только, во-первых, их еще надо собрать и организовать, на что просто нет времени. Бей Фонг-старший недавно прислал мне весть из Ба Синг Се. Хотя им и удалось собрать большую часть повстанцев вокруг столицы, все же, истинного единства между ними еще нет. Нужно время, чтобы этого добиться. А времени уже не осталось, - повторила она, - Кроме того, есть еще одно, хм… обстоятельство.
- Обстоятельство? – не понял Сокка, - Какое еще обстоятельство.
- Это наша столица, - вместо Азулы пояснил Зуко, - И самозванец, занявший трон Лорда Огня – тоже из НАШЕГО народа. Вот почему мы хотим сами, без помощи чужаков, разобраться с этой проблемой. Это вопрос чести.
- «Чужаков»? – повторил за ним Сокка с явными нотками недовольства, - Эти люди – ваши союзники, которые точно так же борются против Империи Воздуха, как и вы. Ты же сама не устаешь повторять, что враг у нас у всех – общий, Азула. А теперь боишься принять помощь от тех, с кем сама же заключала союзы? Тебе не кажется, что здесь есть противоречие, и то, о чем вы говорите – не «честь» вовсе, а ваша собственная гордыня?
Зуко гневно сузил глаза, Азула – в кои-то веки – разделяла настроение собственного брата. Почему-то, выбирая, кого ей больше хочется переспорить: брата или этого болтливого водомальчика – Азула без колебаний остановилась на Сокке.
- Я не забыла о союзах, которые Я заключала, - резко сказала она, как Сокке, так (заодно) и брату – чтобы не вздумал больше повторять, будто бы она «развлекалась», странствуя по миру, пока он здесь пытался организовать сопротивление. Это она нескоро ему забудет, - В свое время, когда придет день ответного удара по Воздушной Империи, мы должны будем выступить единым фронтом. Но, Сокка, в день штурма столицы Северного Племени, кроме меня, среди ее защитников магов Огня не было. То же самое можно сказать и о Ба Синг Се – Огненная Нация не пришла к ним на помощь, когда у них были проблемы, - Зуко поморщился, явно приняв сказанное на свой счет, хотя на самом деле она вовсе не хотела его оскорблять. Ну, может… почти не хотела. Ладно, в конце концов, мнительность Зузу – это его проблемы. И как Мэй терпит такого типа, как братец? Хотя… такого брюзгу только кто-то с ее невозмутимым характером и мог бы вытерпеть… Так, стоп. Азула поняла, что мысли свернули куда-то не в ту сторону, и одернула себя.
- Поэтому будет только справедливо, если и со своими проблемами мы разберемся сами, - подвела она итог, - К тому же, это добавит нам авторитета среди союзников. Мы придем к ним не как попрошайки, нуждающиеся в поддержке, а как сильный и самостоятельный народ, способный постоять за себя. Так что, Сокка, дело вовсе не в нашей, как ты выразился, «гордыне», а просто в здравом смысле.
Судя по физиономии, его все сказанное не слишком-то убедило. Азула сдержала вздох. За всю жизнь она еще не встречала более упрямую личность, чем этот… воин Воды! Ну почему он все время спорит, даже когда она права (а она, разумеется, права всегда!)
- Но ведь вам все равно нужно отбить назад свою столицу, - заметил он, - Без этого, о каком еще «авторитете» можно рассуждать, Азула?
- Мы сделаем это, разумеется, - ответила она, сдерживая раздражение, - В день Кометы Созина. Наши способности многократно возрастут…
- Но ведь и ваших врагов тоже? – тут же парировал он, - Это так же, как и с затмением, верно?
- Да, но у нас есть то, чего нет у них.
- Это чего же? – поинтересовался он.
- НАС, Сокка, - Азула все-таки не сдержала раздраженный вздох, - Я и Зуко – последние из династии Лордов Огня и самые сильные огненные маги из ныне живущих. В день Кометы, действуя сообща, - ей нелегко было сказать это, думая о Зуко, - да, действия СООБЩА, мы сможем нанести поражение предателям, даже несмотря на их численное превосходство. Мы прорвемся во дворец, вступим в бой с самозванцем и уничтожим его. После этого, я уверена, многие из тех, кто сегодня на его стороне, вновь склонятся перед нами.
- Знаешь, по-моему, все это может закончиться совсем не так, как ты ожидаешь! – упрямо повторил Сокка.
Азула ответила вызывающим взглядом.
- Хотелось бы услышать, на чем основано твое мнение?
- Да так, знаешь… На предчувствии. Не первый день тебя знаю.
- «На предчувствии»? С каких пор твои предчувствия стали сбываться?
- Ну, может, хотя бы с тех пор, когда ты попала в плен в Ба Синг Се? Я предупреждал тебя, что это может быть засада, но ты не послушала. И к чему это привело?
- Заткнись, - буркнула Азула, бросив взгляд в сторону брата, - У меня, представь себе, тоже вдруг возникло предчувствие. Мне кажется, что кое на ком могут загореться штаны, если он немедленно не прикусит свой болтливый язык! Я, кстати, и не зову тебя с нами в бой! – заявила она, - Можешь сидеть здесь и брюзжать, сколько тебе угодно!
- Попробуй меня остановить! – тут же вызывающе откликнулся он и, не дожидаясь ответа, исчез снаружи. Азула зарычала и сделала несколько глубоких вдохов, чтобы успокоиться. Только тут до нее по-настоящему дошло, что все это время Зуко таращился на них обоих с нескрываемым удивлением.
- Что? – резко спросила она.
Тот поднял руки перед собой.
- Нет, нет, ничего, я не полезу в ваши дела.
Азула застонала.
- Ты рассуждаешь совсем как Катара. Нет у нас с ним никаких общих дел! Вообще забудь о том, что видел.
- Уже забыл, - насмешливо протянул Зуко, но сразу снова стал серьезным, - Кстати, раз уж ты упомянула Катару. Как продвигаются ваши уроки?
- Она… талантлива, - произнесла Азула, - Учится очень быстро. Конечно, нужно время… а времени-то и нет, - очередной раз досадливо буркнула она. Этот вопрос давил на нее сильнее всех прочих. Так много еще надо успеть, а срок уже почти вышел, - Во всяком случае, я рассчитываю к возвращению Кометы Созина обучить ее достаточно, чтобы Катара могла в полной мере использовать ее мощь.
- И что тогда? – напрямую спросил брат.
- Я не знаю, - так же прямо ответила Азула, помедлив, - Пока не знаю.
- Все же, насколько мы можем на нее положиться?
- Только не начинай опять… - вздохнула она.
- Ты не поняла. Я не ставлю под сомнение ее преданность или мотивы. Но ее взгляды могут отличаться от наших.
- Тут ты прав, - неохотно признала Азула. Она сама понимала, что некоторые наиболее… радикальные идеи, которые приходили ей в голову, Катара вряд ли одобрит. А заставить ее Азула не смогла бы, если бы даже хотела.
- Мы согласны не во всем, - сказала она, помедлив, - Но мы с Катарой понимаем друг друга. Я уверена, что, когда придет время, она сделает то, что необходимо, - принцесса сдержанно усмехнулось, - Нам осталось только договориться о том, что же НА САМОМ ДЕЛЕ необходимо…

* * *
Для внезапного нападения Азула и Зуко отобрали небольшой отряд – из почти полутора тысяч воинов и магов Огня, находившихся в лагере, они взяли с собой всего сто человек. Этого должно было хватить для удара по арсеналам, больший отряд, скорее, только привлек бы лишнее внимание. Разумеется, за Азулой последовали Мэй и Тай Ли – или, скорее, только Тай Ли, потому что Мэй в последнее время следовала в основном за Зуко. Это несколько досаждало Азуле, но, впрочем, у всех свои слабости. У обычно рациональной Мэй слабостью оказался бестолковый Зузу (увы, сама Мэй замечать его бестолковость упорно отказывалась). К отряду присоединились Катара и Тоф; маги других стихий могли оказаться незаменимы, если что-то пойдет не так, и придется вступить в бой в момент затмения. Разумеется, влез к ним и Сокка, избавиться от которого было бы невозможно. Юи и Сукара остались в лагере: принцесса Воды потому, что не обладала талантами бойца или мага, волк-косатка – потому что не смогла бы пройти узкими подземными тоннелями.
Все переоделись в доспехи столичной гвардии, захваченные людьми Зуко во время прошлых боев с приспешниками ложного Лорда Огня. Конечно, это не помогло бы при тщательной проверке, но могло сбить с толку хотя бы часть патрулей. Чем меньше шума они поднимут, пробираясь к арсеналам, тем лучше.
Азула и Зуко специально рассчитали маршрут так, чтобы прибыть на место в день затмения, незадолго до рассвета. Путь прошел удивительно спокойно, на дороге отряду мятежников ни разу не повстречались вражеские патрули. Правда, несколько раз в воздухе показывались Кочевники Воздуха на своих бизонах, но они оставались на высоте – слишком далеко, чтобы разоблачить обман.
Небо на востоке уже успело посветлеть, когда отряд под предводительством принца и принцессы приблизился к неприметному на вид оврагу.
- Здесь вход в тоннели, - пояснила Азула, - Это естественные пещеры, которых довольно много под нашей столицей. О большей их части не знает никто, кроме семьи Лорда Огня. Это наш черный ход внутрь.
Она первая направилась в темный подземный ход. Вскоре пришлось зажечь огни, чтобы ориентироваться. Пламя выхватывало из темноты гладкие мрачные своды. Пещера была довольно обширной и медленно спускалась вниз. Воздух становился все более спертым.
- Бррр, - поежился Сокка, - Мрачное место. Для чего им пользовались?
- Когда-то в прошлом, еще при Созине, планировали создать транспортную сеть под городом. Для этого намеревались соединить такие естественные пещеры тоннелями, - пояснила Азула, - Наняли для работ инженеров и магов Земли, но, после того, как началась война, стало не до этого. В результате, работы были не завершены и наполовину, но все же под городом существует довольно-таки сложный лабиринт из тайных подземных ходов. Зная, куда идти, можно проникнуть почти в любой район столицы, но эти сведения, как я сказала, были доступны только Лорду Огня и его родственникам. Никто, даже вельможи и высшие офицеры вроде Йонг Йонга, не имели доступа к карте подземных тоннелей. В день нападения Кочевников на столицу, незадолго до падения дворца, карту сожгли. Собственно, я сделала это сама. Ее копий не существует. Поэтому никто не может знать, каким путем мы пройдем. Эти тоннели выведут нас почти вплотную к цели, и никто не может предсказать, где и когда мы ударим.
- Мне бы твою уверенность, - тихо пробормотал Сокка.
Азула одарила его мрачным взглядом, но развивать тему не стала. Они шагали бок о бок, чуть позади держалась Тай Ли. Слева от Азулы держались Катара, которая напряженно всматривалась в полумрак пещеры и боязливо ежилась, и Тоф, которая чувствовала себя здесь, как рыба в воде. Зуко и Мэй держались чуть в стороне, а остальные – маги Огня – шли следом, вытянувшись в узкую, длинную колонну. Их шаги громовым эхом отдавались под высоким сводом.
- Скоро мы должны выйти к подземной реке, - сказал Зуко, глядя вперед, - Оттуда открывается прямой путь в город. Возле реки мы можем переждать затмение, - он достал небольшие круглые часы, - Будем надеяться, что ученые в Ба Синг Се ничего не напутали в расчетах. Впрочем, мы, конечно, почувствуем, когда все начнется, - он усмехнулся, - Как только затмение закончится, мы проникнем в город и сделаем то, зачем пришли.
Они продолжили путь. Вскоре, как и говорил Зуко, пещера расширилась, превратившись во впечатляющий подземный зал. Между внушительными сталагмитами струился узкий, но быстрый поток. Здесь было холодно.
- Дальше будет проход в один из старых тоннелей, - сказала Азула, чей голубой огонь выхватывал из темноты все новые и новые каменные колонны, тянущиеся от пола до потолка, отражался в быстрой речке, - Я предлагаю двигаться без остановок. К тому времени, как мы доберемся до выхода, затмение уже закончится.
Они продолжили путь. Прогулка по пещерам оказалась довольно долгой, Сокка уже начинал чувствовать, как ноют ноги. Только присутствие вокруг множества воинов Нации Огня удержало его от того, чтобы начать жаловаться на судьбу: не мог же он в присутствии этих огненных показать, что воин Народа Воды может устать! Длинный, высокий естественный грот тянулся далеко. Видимо, он был за многие тысячи лет промыт этим подземным потоком; время от времени он сужался, потом снова расширялся в величественные подземные залы. Сокка никогда еще не видел таких внушительных пещер.
Зуко очередной раз сверился с часами.
- Так… до затмения, по плану, пятнадцать минут, - сообщил он, - Пора зажечь факелы.
Они достали запас факелов и зажгли. Свет волшебного огня сменился более слабым, но для того, чтобы ориентироваться, было достаточно и этого.
- Жаль, что мы ничего не увидим, - пожаловался Сокка.
- Действительно, - согласилась Катара, - Никогда в жизни не видела настоящее солнечное затмение!
- Я тоже, - сказала Азула, - Только, в отличие от вас, я и не жажду. Прекрасно обошлась бы без него.
- Но, Азула, это же всего на несколько минут, - заметил Сокка.
- Тебе легко говорить.
- Я для меня такой проблемы вообще не существует, - с достоинством сообщила Тоф, - Ой…
- Что такое? – повернулся к ней Сокка.
Юная маг Земли остановилась возле стены пещеры и почесывала макушку. Протянула руку и коснулась уродливой груды каменных обломков перед собой.
- Кхм… Зуко, Азула? Я так понимаю, это был обещанный вами путь в город.
- Что?! – брат и сестра одновременно оказались возле завала и переглянулись. В какой-то миг оба они выглядели одинаково растерянными.
- Выглядит свежим, - настороженно заметила Азула, - Что бы ни послужило причиной, обвал произошел совсем недавно. Мне это не нравится… Тоф, ты можешь расчистить путь?
Девушка из Народа Земли уже ощупывала руками каменную баррикаду, затем разочарованно вздохнула.
- Нет, он тянется очень далеко. Кто бы это ни сделал, работали они на совесть. Я, конечно, могу постепенно его разобрать, но это займет целый день.
Азула посмотрела на Зуко.
- Мне это очень не нравится, - проговорила она, понизив голос, - Не могу поверить в такое совпадение. Это не случайность.
- Хм… - не упустил случая подпустить шпильку Сокка, - Это только мне кажется, что тут уже что-то начинает идти не по плану?

* * *
Азула предпочла не заметить колкость этого нахального водомальчика, хотя, откровенно говоря, руки чесались поджечь его дурацкий хвостик. Но сейчас, увы, вовсе не язвительность Сокки была главной проблемой, вставшей перед ней. Принцесса посмотрела на Зуко.
- Это не случайность, - повторила она очень тихо – так, чтобы никто, кроме стоявших ближе всех, не расслышал. Катара и Сокка переглянулись, Тоф продолжала ощупывать камни завала, как будто надеялась найти слабое место, - Этот проход завалили совсем недавно. Они ЗНАЛИ! Знали точно, когда и где мы попытаемся проникнуть в город.
- Но это невозможно, - так же тихо ответил ей брат, - Мы держали все в секрете до последнего момента.
- Вот именно, - кивнула принцесса, - Это значит, что предатель – кто-то из числа тех, кого мы посвятили в курс дела. Он прямо здесь, среди нас.
- Что? – Зуко чуть повысил голос, - Нет, это невозможно. Я полностью доверяю своим людям.
- Значит, кому-то из них ты доверяешь напрасно, Зуко, - холодно сказала Азула, - Но сейчас нет времени на споры. Вот-вот начнется затмение, и мы попали в засаду. Что будем делать?
- Мы не успеем вернуться назад, - решил Зуко, - К тому же, если ты права, то обратный путь могли тоже завалить за нами. Единственная возможность – идти вперед и искать другой выход.
- Пожалуй… - Азула кивнула и первой направилась дальше в пещеру.
Она прошла совсем недалеко, возглавляя группу, как вдруг резко остановилась.
- В чем дело? – спросила Катара, встревожившись.
Вместо ответа Азула вытянула вперед руку. Ни искорки не сорвалось с ее пальцев.
- Следующие восемь минут наша огненная магия бесполезна.
- Кхм… - Катара тоже попробовала призвать внутренний огонь и убедилась в правоте принцессы – пламя на ее ладони не появилось. Это не было фатально – Вода и Земля по-прежнему повиновались ей, в чем Катара немедленно убедилась – но все же, чувство потери внутри нее оказалось удивительно сильным. Лишиться огня было… страшно. А как же чувствюет себя сейчас Азула, Зуко и остальные? Но принцесса выглядела совершенно спокойной.
«Конечно, это всего-то на несколько минут, - подумала Катара, но тут же мысленно возразила сама себе, - Да, но эти восемь минут еще надо пережить! Если Азула и Зуко правы, и это – западня, сейчас на нас должны напасть!»
- Тоф, - тихо прошептала она, - Будем наготове. Кажется, сейчас наша очередь драться.
- Я всегда готова, - довольно хмыкнула покорительница Земли и посмотрела на принца с принцессой, - Если что, ребята, прячьтесь за меня, я стану вашей защитницей!
Оба скривились совершенно одинаково.
Они продолжили путь, и снова не успели пройти далеко – едва прошла минута, когда Тоф сделала жест рукой.
- Стойте все. Что-то приближается.
- Предсказуемо, - вздохнула принцесса Огня, - Разумеется, они подготовили нам жаркий прием.
- Нет, - напряженным тоном ответила Тоф, - Я же не сказала – «кто-то приближается». Там что-то одно, но очень большое. Оно звучит… странно. Сейчас мы… вы его увидите – оно уже рядом!
- Всем быть наготове! – приказал Зуко и потянулся за мечом. Другие воины тоже достали оружие – они не могли использовать магию огня, но, по крайней мере, могли сражаться клинками. Молчаливый великан, телохранитель принца, достал из-за спины секиру, вполне достойную его по размерам. Блеснули оранжевым в свете факелов короткие стальные клинки в ладонях Мэй. Тай Ли приняла боевую стойку, вглядываясь вперед.
- Я что-то вижу, - первой сказала она – очень тихо, почти шепотом, - Впереди что-то движется.
Сокка тоже вытянул меч, держа бумеранг в левой руке. Через несколько секунд и он начал различать впереди какое-то движение. Тоф не ошиблась – это было что-то очень большое и странное. Как будто сама темнота ожила и надвигалась на них. А затем…
Жуткий, пронзительный визг раскатился по пещере, отражаясь от стен и потолка. Этот звук проникал внутрь черепа, отдаваясь резкой, слепящей болью. Сокка стиснул зубы и застонал, едва удержавшись на ногах. Багряная пелена застилала глаза, и тут противник показался на виду, стремительно ворвавшись в освещенную область.
- Какого… - только и выдавил из себя Сокка, в то время как ноги, не дожадаясь подсказки от головы, уже несли его в сторону.
Тварь напоминала одновременно и змею, и ящерицу, но больше всего походила на небольшого дракона. Впрочем, «небольшой» - понятие очень относительное: если бы монстр вытянулся в прямую линию, длиной он оказался бы, пожалуй, вдесятеро больше Сукары. Сокка еще раз посмотрел на свой меч – определенно, это было не самое действенное оружие против врага таких размеров. О том же подумали и другие воины, поскольку все дружно бросились врассыпную, на мгновение опередив приказ, прозвучавший от Зуко. Только один из магов Огня замешкался. Отбросив меч, он инстинктивным движением взмахнул руками, пытаясь создать огненный поток, но, увы…
Монстр с мерзким свистящим шипением разинул пасть, усеянную игольчатыми зубами. Блеклая сероватая вспышка разорвала полумрак, когда тонкий луч коснулся человека, и тот мгновенно свалился замертво. Катара, державшаяся рядом с Тоф, вытаращилась.
- Это Дух… - проговорила она, потрясенная, - Туран! Это он прислал нам этот «подарочек»!
- Какая разница, кто? – Тоф сделала несколько быстрых движений ногами и руками. Сразу десяток сталактитов сорвался с потолка и обрушился сверху на атакующего монстра. Тот снова зашипел и задергался.
- Не нравится? – зло воскликнула Тоф и повторила удар. Каменный град бил тварь, и та визжала не то от боли, не то от ярости. Но видимого вреда падающие камни и сталактиты не причиняли. Правда, на чешуйчатой черной шкуре появлялись раны, из которых сочился то ли темный дым, то ли испаряющаяся при соприкосновении с воздухом кровь, но не похоже, чтобы это могло остановить неведомое чудовище.
Катара тоже вступила в бой. Повинуясь ее движениям, вода в подземной речке забурлила и поднялась стеной. Тварь попыталась уклониться, но созданный Катарой водяной смерч уже окружил ее, а в следующее мгновение заледенел. Вся передняя половина ее туловища оказалась заключена в огромную глыбу льда; на свободе осталась только голова и часть шеи. Черный монстр снова с визгом метнул луч мертвенно-бледного пламени, но сейчас, когда его движения были затруднены, Катара и Тоф без труда ушли с «линии огня». Луч прошел по земле там, где они только что находились.
- Тоф, одновременно! – Катара начала покорять Землю, и множество тяжелых камней обрушилось на голову твари. Тоф подняла над землей многичисленные острые каменные клыки, которые впились в черную шкуру. «Дракон» шипел и ревел, такое обращение явно было ему не по вкусу. Но и подыхать он, к сожалению, не торопился. Он отчаянно рвался, напрягая все силы, и Катара видела, как созданные ей ледяные оковы начинают поддаваться. Трещины рассекали лед, разрастаясь и ветвясь. К реву твари и грохоту примешивался зловещий звонкий треск рушащихся ледяных глыб.
Сбоку подскочил телохранитель Зуко, размахнулся секирой и с силой рубанул по толстой короткой ноге, похожей на лапу гигантской ящерицы. К удивлению Катары, удар обычным оружием оказался эффективнее магии: на лапе образовалась широкая рана, из которой струилась не кровь, а скорее нечто вроде черного тумана. Тварь снова взвыла от боли и попыталась плюнуть смертельным лучом – но в этот момент брошенные Мэй кинжалы угодили прямо ей в пасть. Разумеется, это не могло причинить Духу смертельного вреда, но определенно не понравилось. Кто-то еще из огненных магов подскочил сбоку, вне досягаемости закованной в лед твари, и рубанул широким мечом, одновременно с другой стороны ударил кривыми саблями Зуко. Воины подскакивали с разных сторон, рубили и отступали, не дожидаясь, пока грозный враг ударит в ответ свободным от оков хвостом или убийственным светом. На теле твари появлялись все новые и новые раны.
Но в этот момент лед с громким звоном разлетелся во все стороны сотнями осколков, и Дух освободился. Катара, спеша снова заточить его в ловушку, мгновенно покорила воду и снова послала в него высокую волну, но на этот раз противник не дал захватить себя врасплох. Неожиданно для Катары он взлетел к своду пещеры, сбив несколько сталактитов. Созданная девушкой волна прошла под его брюхом, а затем Дух опять метнул свой погибельный луч, и Катара едва успела увернуться. Бледно-серый свет прошел всего на ладонь выше ее головы.
Тоф снова атаковала – на этот раз, сталагмиты оторвались от пола пещеры и ударили вверх. И опять это не причинило заметного вреда, но хотя бы заставило тварь снова опуститься на землю. Катара начала метать в него ледяные копья – тварь опустила морду, подставив под удар прикрытую прочной на вид костяной броней верхнюю часть головы.
Взмах хвоста раздробил здоровенный сталагмит, за которым укрывался Сокка, и юноша едва успел отскочить от падающих осколков. Но тварь не охотилась за ним осознанно, основное внимание она уделяла Тоф и – особенно – Катаре. Видимо, глава Кочевников, этот Туран, упорно не желал расставаться с надеждой прикончить Аватара. Монстр и сейчас быстро развернулся к Катаре и задрал башку, собираясь очередной раз плюнуть смертельным светом. Не думая о собственной безопасности, Сокка бросился вперед и с размаха вонзил меч в лапу твари, прямо между двумя огромными когтистиыми пальцами. Это определенно пришлось демону не по вкусу, он завизжал и дернулся. Удар лапы опрокинул Сокку на землю, воин Воды, наполовину оглушенный, ошалело затряс головой. Над ним взметнулось что-то большое и темное, а в следующую секунду кто-то схватил его за плечи и дернул назад. Это привело Сокку в чувство, он вскочил. У него как раз достало времени, чтобы отпрянуть, когда хвост демона обрушился на землю там, где он только что находился. Сокка встретился взглядом с Азулой.
- Бежим! – рявкнула та ему в лицо, схватив его за руку, и потянула за собой. По вполне понятным и очень весомым причинам, в этот момент ему и в голову не пришло протестовать.
Если прежде Сокка был обойден вниманием монстра, то теперь определенно не мог пожаловаться на равнодушное отношение к своей персоне. Дух, демон, дракон – кто бы он ни был! – развернулся и бросился в погоню. На открытой местности человеку, несомненно, не удалось бы скрыться от него, но здесь, в пещере, среди каменных колонн, сталактитов и сталагмитов, такому крупному созданию трудно было двигаться, несмотря на змеиную гибкость и ловкость. Но это не значит, что она сдалась легко! Визжа от ярости, дробя преграды собственным весом, монстр не отставал. Он снова вскинул голову, и поток бледного света прошел над головами Сокки и Азулы, лишь в последний момент нырнувшими вниз.
- Туда! – Азула снова потянула его за руку, и снова Сокка подчинился без возражений. Они вдвоем проскользнули в какую-то щель в стене и затаились. Переводя дух, оба с тревогой смотрели на черного монстра, почти невидимого во мраке пещеры, освещаемой лишь несколькими брошенными людьми факелами.
- Проклятье, - буркнул Сокка, когда тварь немного отдалилась, - Неужели мы ничего не можем сделать?
- Пока наша огненная магия не вернется – ничего, - тихо ответила Азула, - Осталось всего несколько минут.
- Но их еще прожить надо.
- Есть один способ, которым ты можешь увеличить наши шансы, - заметила Азула ему прямо в ухо. Тесная ниша в стене не оставляли им обоим «личного» пространства, Сокка чувствовал дыхание принцессы у себя на щеке.
- Это какой? – спросил он.
- Если ты замолчишь! - прошипела она.
Снаружи между тем продолжался бой. Потеряв из виду Сокку и Азулу, демон вновь переключился на Катару и Тоф, которые пытались сдержать его, создавая стены из льда и камня. Бесполезно – огромная и массивная тварь быстро дробила преграды. Теперь она вела себя осторожнее, и попытки Катары вновь поймать ее в ледяную ловушку не имели успеха. Тоф создавала перед монстром ямы с зыбучим песком, но тот ловко огибал их. Еще несколько воинов, пытавшихся поразить его клинками или копьями, пали жертвами мощных ударов гибкого хвоста или мертвенного света.
Катара не знала, сколько прошло времени. Нужно продержаться всего-то восемь минут, сколько осталось? Но когда огнненная магия вернется, поможет ли это? Дух показал себя не очень восприимчивым к магическим атакам. Правда, они причиняли ему боль и ранили, но могли ли убить, если таких ударов будет достаточно много? Оставалось надеяться на это.
Пока Катара пряталась, очередной массивный каменный таран, созданный Тоф, ударил демона в бок – снова не убил, но хотя бы отвлек. С другой стороны показался Зуко, полоснул кривым палашом по чешуйчатой шкуре и быстро отпрянул. Но… недостаточно быстро. Тварь резко развернулась, и сильный удар отбросил принца на несколько шагов в сторону.
- Зуко! – выкрикнула Мэй, бросившись к нему. Она на бегу бросала в демона ножи, пытаясь попасть в уязвимые места на морде: глаза и ноздри. Но это не принесло результата: тварь не остановилась и не отвлеклась. Она снова раскрыла пасть, на этот раз избрав своей целью полубесчувственного Зуко и Мэй, пытавшуюся оттащить его в сторону… и тут острое ледяное копье врезалось в ее челюсть. Тварь зашипела и резко обернулась.
- Эй! – громко крикнула Катара, - Ты же меня ищешь, правда? – и снова метнула ледяные стрелы. На этот раз сработало: монстр мгновенно забыл о существовании Зуко и Мэй и переключился на нее. С другой стороны Тоф продолжала швырять камни, но на этот раз Дух не останавливался, целеустремленно преследуя Катару.
Он снова приготовился метнуть свой убийственный луч, Катара ловко отпрянула в сторону и… поняла, что падает. Камушек, на который она неловко наступила, выскочил из-под ног. На мгновение удивление и истеричная веселость вытеснили прочие чувства.
«О, премилостивая Луна! – подумала она, - Сражаться со зловещим духом-убийцей и… погибнуть из-за того, что СПОТКНУЛАСЬ НА РОВНОМ МЕСТЕ! Можно ли придумать более нелепый финал для Аватара? Надеюсь, моему, эммм… «наследнику» не передастся мое везение!»
Она болезненно ударилась о камни и перекатилась на спину, еще в падении послав в тварь земляную волну. Бесполезно, конечно – дух этого и не заметил. Кто-то выкрикнул ее имя, она не поняла, кто: может, Тоф, может Тай Ли, а может, Азула. Во всяком случае, из темноты вдруг выскочила Тай Ли и побежала прямо по спине твари, тщетно пытаясь отвлечь ее внимание на себя. Но та уже нашла свою главную цель и больше не обращала внимания на остальных. Катара видела все как в замедленном темпе. Вот из разинутой пасти духа вырвался поток бледного голубовато-белого света, вот он медленно, очень медленно приближается к ней. Катара вытянула руку навстречу в непроизвольном жесте, нелепой рефлекторной попытке защититься…
И внезапно почувствовала, как новая, странная сила вливается в нее мощным потоком. «Это снова состояние Аватара?» – вдруг подумала она, но в состоянии Аватара (в которое до сих пор входила только дважды, и совершенно не стремилась повторять этот опыт), она совершенно не помнила себя; сейчас же осознавала все ясно и отчетливо. Смертный луч твари дотянулся до нее и… остановился, лишь считанных сантиметров не достав до ее вытянутой руки.
«Я еще жива?» - сила все еще пронизывала ее, и Катара ощущала… давление там, где мерцающий луч уперся в невидимую преграду. Катара сама не знала, как она создала и удерживала эту преграду, но нерешительно попробовала надавить в ответ сама. Луч задрожал и заколебался и отступил, потом снова немного продвинулся вперед, потом опять назад – как будто два могучих борца сошлись в поединке и пытались вытеснить один другого за пределы площадки. Катара нажала сильнее – снова луч, извергаемый духом, начал подаваться назад, медленно и неохотно. О, это не было легко! Ощущение было такое, как будто она голыми руками толкает тяжеленный камень. И все же он поддавался…
Рассудком Катара отдавала себе отчет в том, что это противостояние длится считанные секунды, но могло показаться, что прошли уже часы. Девушка чувствовала, что ее силы уже на исходе, но в этот момент сопротивление противника было окончательно сломлено. Катара вложила остатки сил в последний, сокрушительный натиск, и… на месте черного дракона вдруг осталось лишь быстро рассеивающееся облако темного дыма. Это произошло так быстро и неожиданно, что Катара сама моргнула от удивления. Переводя дыхание, едва удерживаясь на ногах, она осмотрелась по сторонам. Там, где только что находился разъяренный дух, теперь поднималась с земли ошарашенная Тай Ли; ее одежда была подрана, а на щеке красовался желвак. Похоже, когда чудище внезапно пропало, даже акробатка, остававшаяся на его спине, была так потрясена, что, падая, приложилась о землю.
Рядом Мэй удерживала за плечи Зуко, которому все еще трудно было стоять без посторонней помощи. Выходили на свет факелов другие маги Огня. Огромной тенью появился рядом с принцем его безмолвный телохранитель, но Мэй так посмотрела на него, что гигант предпочел отступить.
- Что это была за тварь? – выдохнул появившийся Сокка. Катара посмотрела на него и чуть не грохнулась снова: бок о бок с ним стояла Азула, и его рука сжимала запястье принцессы. Впрочем, под взглядом Катары они с Азулой тоже посмотрели друг на друга… а потом синхронно отшатнулись с одинаково потрясенными лицами.
- Это точно был Дух, - уверенно сказала Катара, - И я уверена, что тут не обошлось без Мастера Турана. Однажды этот человек уже пытался убить меня, и в тот раз он тоже пытался сделать это через Мир Духов. Он знал, где и когда мы будем, - Катара посмотрела на Азулу, потом на Зуко, - Он здесь! В вашей столице!
- Почему бы нет… - откликнулась Азула без особого удивления, - Он – союзник фальшивого Лорда Огня.
- Да, - согласился Зуко, - Они обратили наш замысле против нас же. Опасно недооценивать противника. Нас спасло только везение… вернее, ваше вмешательство, кхм… госпожа Катара. И вы… я обязан вам своей жизнью и жизнью Мэй, что для меня значит еще больше, - его голос звучал неловко, - Я… благодарен вам, госпожа Катара, и прошу простить за то, как относился и как разговаривал с вами раньше. Я был не прав.
- Ну… - Катара тоже почувствовала смущение, - Наверное, я могу понять, почему вы так обо мне думали, кхм… принц Зуко. И вы можете называть меня просто «Катара».
- Тогда и вы не называйте меня «принцем», - но дальнейший обмен любезностями прервал довольный вздох Азулы.
- Ах… - над ее ладонью зажглись яркие языки синего пламени, - Наконец-то. Воистину, это были о-очень долгие восемь минут…
Зуко тоже зажег огонь. Яркий свет разорвал тьму пещеры.
- Проверьте, сколько наших погибло, - распорядился принц, - После этого будем искать выход.
Быстрая проверка принесла нерадостные результаты. Двадцать два человека были убиты разящим светом или ударами хвоста и лап. Все понимали: если бы с ними не было Тоф, отвлекавшей демона магией земли, и Катары, которая смогла победить его, потери были бы намного больше. Вполне возможно, никто, включая Зуко и Азулу, не пережил бы эти восемь минут.
- Он мертв? – спросил Зуко, - Вы его прикончили, Катара?
- Можно и на «ты», - разрешила девушка, - Нет, не думаю, что я его убила. Я никогда не слышала про такую тварь, но она очень сильна. Скорее всего, я просто отправила ее назад в Мир Духов.
- То есть она может снова вернуться? – выпучил глаза Сокка.
- Боюсь, что так, - подтвердила Катара.
- О, нет! – простонал он, - Мне было достаточно и первого знакомства, продолжать его я совершенно не желаю!
Она пожалела, что с ними не было Юи. Принцесса Воды, благодаря своей связи с Луной, больше знала о мире Духов и была в этом сильнее Катары. Возможно, вдвоем с Юи они смогли бы избавиться от этого врага раз и навсегда… хотя, что помешало бы Турану найти и поработить нового слугу? А в том, что благодарить за этот «сюрприз» они должны Великого Мастера Турана, Катара нисколько не сомневалась. Этот человек не оставит в покое ее и ее друзей. Однажды им придется сразиться. В день Кометы Созина? Возможно.
«Я не хочу использовать свою силу против других людей, - сказала сама себе Катара, и тут же поправилась, - Но для Турана я сделала бы исключение и посмотрела бы, на что он способен против Аватара в мире людей!»
Им пришлось потратить еще некоторое время: чтобы помочь раненым и наскоро похоронить погибших. Жаркое пламя поднялось к потолку пещеры. Никто не произносил долгих напуственных речей; всеми овладело подавленное настроение. Да, они шли в бой и знали, что кому-то придется погибнуть, но не к этому бою они готовились. План вылазки обернулся западней, и теперь им оставалось только одно: отступать в расчете на то, что удастся найти выход из лабиринта и оторваться от погони. Да, им удалось остановить черного демона и сохранить большую часть отряда… но все отдавали себе отчет в том, что этот результат никак нельзя назвать ни «победой», ни хотя бы «успехом»…
Покончив с мрачным делом, поредевший отряд двинулся дальше вглубь пещер, в поисках выхода на свободу.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
SherbikДата: Четверг, 08/11/2012, 08:34 | Сообщение # 303
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Давно никто не комментировал. Не уж то никому совсем не интересно? dry
 
ars2012Дата: Воскресенье, 11/11/2012, 09:35 | Сообщение # 304
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Может, и не интересно, кто знает? Я себя в гении не прочу. Ладно, пока выложу, что успел написать за это время, а там посмотрим, есть ли смысл продолжать дальше.

* * *
- Так… вероятно, этот путь должен вести наверх, - решил Зуко.
- Вероятно? – Сокка посмотрел на принца весьма скептически.
- Эта часть лабиринта использовалась редко, так что, мы ориентируемся в ней хуже, чем хотелось бы, - ответил тот, - Сейчас для нас главное – выйти в знакомые места, оттуда мы легко выведем вас на поверхность подальше от города.
- Да уж, хотелось бы, - Сокка вздохнул. Было ясно, что идея с нападением на арсеналы в столице провалилась, теперь оставалось лишь попытаться уйти подальше, избежав новых потерь. И это была непростая задача.
Они пробирались через лабиринт естественных пещер, соединенных рукотворными тоннелями и переходами, уже довольно долго. Хотя Азула и говорила, что подземная сеть коммуникаций была не завершена, то, что было сделано, все равно впечатляло. И утомляло: Сокка чувствовал, как ноют ноги. Ему уже изрядно надоело спотыкаться о камни через каждые десять шагов.
Впереди появились две фигуры: огромная и миниатюрная. Сокка сразу узнал Тоф и рослого телохранителя принца Зуко. Несколько ранее их двоих отправили на разведку вперед.
- Все в порядке! – заявила покорительница земли, - Мы нашли удобный путь, он ведет к выходу. Это даже не очень далеко.
- Да услышат тебя Духи, Тоф! – воззвал Сокка.
- Пойдемте, мы покажем путь! – девчонка хихикнула, - Ну разве это не очаровательно: слепая ведет зрячих. Всегда мечтала об этом моменте.
- Сокка может изобразить его на картине и подарить тебе, - буркнула Азула, и тут же добавила, - Только меня не рисуй!
Тоф и молчаливый воин (может быть, он вообще немой? Сокка никогда не слышал, чтобы он произнес хоть одно слово, так что, вероятно, его догадка была близка к истине) свернули в один из тоннелей, указывая путь. От воина Воды не укрылось, как Азула проследила за мужчиной взглядом. Ее глаза недобро сузились, на лице было жесткое выражение. Неожиданно для самого себя, Сокка поравнялся с принцессой. Азула покосилась на него, но отстраняться не стала. Теперь они шагали бок о бок.
- Ты ему не доверяешь? – тихо спросил Сокка.
Азула помолчала, но все же снизошла до ответа.
- Эта тварь не случайно ждала нас здесь. Кто-то нас выдал, и он – самая подходящая кандидатура, как мне кажется. Зуко доверяет ему, но… - принцесса покачала головой, - Мне все это очень не нравится, Сокка, - с неожиданной серьезностью сказала она, - Ты сам понимаешь: если наши враги могут заранее узнавать о наших самых секретных планах, для нас это будет означать смертный приговор.
Сокка только кивнул: возразить на это было нечего. Собственно, сказать ему больше тоже было нечего, но, по какой-то причине, он не отошел в сторону. Просто… ну, не хотелось. Он украдкой бросил взгляд на принцессу – она молча шагала рядом с ним, погрузившись в какие-то собственные мысли. Сейчас на ее лице не было ни насмешки, ни высокомерия – только задумчивость. Сокке вдруг пришло в голову, что она, в общем-то… кхм… ну, даже и ничего. Осознав, о чем он только что подумал, он кашлянул и почувствовал, как щекам становится горячо.
«Брр… Я, наверное, просто устал и еще не отошел после боя. Но, во имя Луны, какое счастье, что она хотя бы мысли читать не умеет!»

* * *
Обратный путь, проделанный в мрачном молчании, занял довольно много времени. Когда, наконец, впереди показалась арка полуобрушившегося выхода, небо уже темнело. Над головой зажигались первые звезды.
Выход вывел их в скалистую, довольно-таки пустынную местность. На значительном удалении можно было видеть столицу Нации Огня. Город был большой, и выглядел довольно необычно, главным образом, из-за отсутствия стен. Зато по периметру и среди жилых районов тут и там возвышались длинные, тонкие башни, блестящие металлической обшивкой. Сокка припомнил день осады столицы Северного Племени Воды. Тогда Азула рассказывала о чем-то подобном. Эти башни Народ Огня строил, чтобы хоть как-то защищаться от Кочевников, атакующих с небес. Дворец же располагался в жерле погасшего вулкана.
- Фух… - Катара вздохнула, - Мы снова под открытым небом. Не могу поверить. Мне уже казалось, что мы обречены скитаться по этим пещерам до скончания времен.
- Не спеши радоваться, Катара, - едко заметила Тоф, - А ты, Сокка, не надейся на отдых. Мы не одни.
- Что? – Сокка подскочил, - О, нет! Только не это!
- Сколько их, Тоф? – хладнокровно спросила Азула.
- Много. Больше, чем нас. Совсем близко и спешат сюда.
- Как я и подозревала, - прошипела принцесса, - Они ТОЧНО знают!
- Всем приготовиться, - приказывал между тем Зуко, - Сколько бы их ни было, нам остается только одно – прорываться с боем.
- Они здесь, - заявила Тоф, - Сейчас ВЫ их увидите.
И она угадала, из-за высокой темной скалы вывернула линия воинов. Они быстро и четко рассредоточились, развернувшись в боевые порядки. Тут были всадники с луками, верхом на скаковых ящерах, и тяжеловооруженные бойцы на огромных тварях вроде носорогов. В небе появились и Кочевники, хотя и не очень много – десяток воздушных бизонов, в седлах на каждом – по четверо-пятеро бойцов.
- Я думала, будет больше, - заметил Зуко, изучая взглядом боевые линии врагов. Впрочем, никак нельзя было сказать, что тех собралось здесь мало – самое меньшее, втрое больше, чем осталось бойцов сопротивления. Из их рядов выехал воин верхом на «носороге». Богатые доспехи выдавали в нем командира.
- Узнаю их, - тихо сказал Зуко, - Отборные части, гвардейцы. Скверно.
- Сдавайтесь! – выкрикнул офицер, - По приказу Лорда Огня, если вы сложите оружие добровольно, вам всем сохранят жизнь. В противном случае, пощады не будет никому!
- Ты знаешь, с кем разговариваешь, полковник? – резко ответила Азула, - Ты угрожаешь смерти принцу и принцессе Нации Огня!
Но это не смутило офицера.
- Я выполняю приказы Лорда Огня, и он сказал свое слово! Вы сдадитесь или будете драться? Отвечайте немедленно, или же я атакую без дальнейших предупреждений!
- Ну так давай! – резко ответила Азула, - Тебе нужны наши жизни – забери их, если сможешь!
- Вы сами сделали выбор! – офицер первым начал бой, метнув в Азулу огненное копье. Принцесса отбила его и ответила веером голубых стрелок, небольших, но быстрых. Ее атака оказалась более удачной – один из зарядов уколол полковника в шею, и тот свалился под ноги собственному ездовому зверю. Затем драка начала набирать силу, и огненные взрывы засверкали повсеместно. Обе стороны сражались отчаянно, и ни те, ни другие не отступали. Нападавшие принадлежали к числу элитных подразделений Народа Огня, но и Зуко с Азулой, планируя диверсионную вылазку, отобрали самых лучших бойцов. Кроме того, сами принц и принцесса считались сильнейшими магами огня из выживших, что и доказывали.
Зуко метнул огненную волну в нескольких воинов-«носорогов». Верховые звери, испугавшись пламени и жара, шарахнулись в сторону, усугубив неразбериху во вражеском отряде, и тут же новые огненные шары обрушились на противника сверху. Одновременно взрывы вспыхнули среди повстанцев, и во все стороны полетели раскаленные каменные осколки. Азула сбила с небес воздушного бизона, метнув молнию; остальные кочевники отлетели подальше, продолжая посылать стрелы и воздушные вихри. Оказавшись под давлением с фронта и сверху, отряд принца и принцессы постепенно начал отступать. Они все еще сопротивлялись упорно, но у врага просто было слишком явное численное преимущество. Дело нашлось всем, даже Сокке.
Тоф сбила с ног сразу группу воинов земляной волной. Катара, к своей досаде, не могла воспользоваться водной магией: источника воды рядом не было, а водяным хлыстом, который она могла создать из запаса в поясной фляжке, много в такой драке не навоюешь.
«Что ж, - сказала она себе, - Иногда быть Аватаром имеет и свои преимущества. У меня все еще остается земля… о огонь!»
Она сосредоточилась на покорении сразу обеих стихий. Это было нечто новое, прежде Катара не прибегала ни к чему подобному. Ни Азула, ни Тоф не учили ее этому, но сейчас, если она хотела переломить ход боя, требовалось использовать нечто особенное. Катара закусила губу. Несколько больших камней вокруг нее воспарили в воздух. Кто-то бросился на девушку сбоку, замахнувшись коротким копьем, но тут же рядом появился Сокка, ударом меча перерубил древко, а следующим выпадом ранив противника в бок. Воин Огня со стоном повалился на землю. Катара призвала Огонь, и левитирующие каменные глыбы вдруг начали стремительно раскаляться, приобретя сначала виншевый, затем ярко-красный оттенок, и сделались похожи на вулканические бомбы, исторгнутые из кратера мощным извержением. Катара взмахнула руками, и раскаленные камни полетели прямо во вражеский отряд. Ударившись в землю, они взорвались, разбрасывая вокруг сотни мелких, раскаленных осколков. Закричали люди, взвыли от страха и боли звери. Удар оказался действенным: боевые порядки врага нарушились, началась неразбериха. Множество скаковых ящеров и носорогов, обожженных взрывами, впали в панику и теперь метались во все стороны, сея хаос.
- Великолепная идея, Катара! – восхищенно прокомментировала Азула и посмотрела на Тоф, - Тоф, мы тоже можем попробовать!
- Давай! – покорительница Земли, по примеру Катары, подняла в воздух увесистые валуны, в которые Азула направила огонь. Камни быстро раскалились докрасна, и Тоф метнула их в противников. Новая серия взрывов еще больше усугубила панику, тем временем Катара успела приготовить еще несколько камней и обрушила на врагов новую раскаленную лавину.
В ходе боя явно наметился перелом. Теперь, когда давление на повстанцев ослабло, они, во главе с Зуко, атаковали воздуншых бизонов. Огненные стрелы десятками взмыли в небо. Немалый вклад вносил и молчаливый телохранитель принца. Ему и вовсе не приходилось использовать движение для направления пламени, кажется, он создавал взрывы одним усилием мысли. Огненные шары взрывались там, где лавировали среды пылающих стрел Кочевники. Один за другим, несколько бизонов были убиты или ранены, только два уцелевших успели скрыться из вида.
- Теперь уходим! – решил Зуко, - Пока они не опомнились.

* * *
Катара устало выдохнула и уперла ладони в колени. Она чувствовала себя выжатой до дня – не очень продолжительный, но ожесточенный бой отнял у нее все силы. Сейчас внутри нее не было ничего, кроме опустошения, даже боль при мысли о том, сколько людей только что погибло напрасно, отступила на второй план. Рядом переводила дух Тоф, и даже Азула слегка побледнела. Бой был по-настоящему тяжелым для всех.
Никто не разговаривал. Настроение у всех было далекое не праздничное. Всем и каждому было слишком хорошо понятно: только способности Катары и везение позволило им сегодня избежать гибели. И потребуется намного большее везение, чтобы вернуться обратно.
Катара шла рядом с Азулой, Соккой, Тоф и Тай Ли; Мэй, как и следовало ожидать, держалась поближе к Зуко; за спиной у принца маячил его страж. Иногда Катара оглядывалась назад, на воинов, шагающих позади. И она сама ловила взгляды, направленные на нее. Сейчас в них, к ее некоторому удивлению, не было страха или неприязни, которые она часто замечала с тех пор, как Зуко и Азула объявили перед своими людьми, кто она на самом деле. Сейчас воины посматривали на нее скорее с уважением.
Девушка вздохнула. Хотела бы она, чтобы это помогло ей почувствовать себя лучше.

Глава 8

Запретное знание.

- Фух… - страдальчески вздохнула Шиона, - Однако, здесь жарковато…
- Это пустыня, - отозвался Джайлан, который тоже не выглядел довольным жизнью, - Здесь и должно быть жарко. А ты уже привык, Джамайянг?
Бывший Мастер, действительно, переносил здешние условия лучше, чем младший брат и его жена – или же умело притворялся. Несмотря на жару, он так и не расстегнул свое одеяние с высоким воротом, скрывающим шею.
- Я уже бывал здесь, - откликнулся он, рассматривая проносящиеся внизу однообразные барханы через небольшую подзорную трубу, - На самом деле, климат – не самое худшее, с чем вы можете здесь столкнуться. Местные обитатели могут быть весьма… неприятны.
Он сухо улыбнулся каким-то своим воспоминаниям.
- Никогда не забуду, как удирал от роя разъяренных осогрифов. Хотя… - он потянулся рукой к шее, - Тигровые змеи еще опаснее и раздражительнее. Впрочем, и двуногим здешним обитателям доверять было бы довольно неразумно.
- Что-то ты просто лучишься оптимизмом, брат, - хмыкнул Джайлан.
Тот неопределенно пожал плечами.
- Кстати, никогда не спрашивал: а что ты искал в пустыне в ТОТ раз? – поинтересовался Джайлан, - Неужели то же, что и сейчас?
- Нет, конечно. В тот раз мои цели были гораздо более прозаическими, - Джамайянг не стал вдаваться в подробности, - О библиотеке Ван Ши Тонга я был наслышан, но тогда мне было не до поисков. О чем я сегодня жалею, - признался он.
- Да уж, обыскивать всю пустыню – дело неблагодарное, - вздохнула Шиона, - А в наших книгах немногое сказано о ее местонахождении. «Сокрыта в пустыне Си Вонг» - нечего сказать, исчерпывающее описание. Тот, кто составлял этот манускрипт, либо ничего не смыслил в географии, либо сам знал не больше.
Джайлан потянулся за рисунком, изображающим величественное здание.
- Ну, не можем же мы пропустить нечто столь огромное, посреди пустыни. Интересно, почему вообще ее построили в таком безлюдном месте?
- Видимо, чтобы великому Духу Знаний не досаждали толпы паломников, - хихикнула его супруга.
- В Университете Ба Синг Се могут знать больше о ее точном местонахождении, - заметил Джамайянг, и тут же досадливо вздохнул, - Но нам туда, как вы понимаете, путь заказан. В последнее время Народ Воздуха в Царстве Земли… не особо популярен.
Это была правда, в которой они уже успели убедиться. Все помрачнели, одновременно вспомнив недавний эпизод, когда, незадолго до прибытия в пустыню, остановились на ночлег в небольшом городке, и, несмотря на осторожность, кто-то опознал в них магов Воздуха. После этого покидать городок пришлось очень поспешно. Просуществовавший сто лет союз между Воздухом и Землей на поверку оказался отнюдь не так прочен, как все привыкли думать.
Конечно, так было не везде. Многие города-государства в Царстве Земли все еще сохраняли верность Империи Воздуха. В последнее время там наблюдалась какая-то активность. Маги Воздуха из числа приверженцев Турана постоянно летали от города к городу, и, насколько знал Джамайянг, тамошние войска спешно вооружались и готовились к выступлению. Это могло означать только одно: Туран и его сторонники задумали масштабную акцию возмездия. Джамайянг догадывался, что ее целью должен стать Ба Синг Се: падение города означало бы крах мятежа. В ближайшее время в Царстве Земли должны были произойти громкие и кровавые события. Джамайянг прикрыл глаза и покачал головой, думая об этом.
«О, Великий Ветер, я никогда не хотел, чтобы ТАК все закончилось. Я не должен был молчать так долго, мне нужно было… Но что толку теперь рассуждать, как «было нужно»?! Я не сделал этого, и теперь события выходят из-под контроля. Как обычно бывает, «ложь во благо» привела только к новой беде. Она столкнула снежную лавину с вершины горы, которая мчится вниз, набирая скорость. Скольких она погребет под собой? Чем закончится все это?»
- Что пишет Учитель Коэн? – спросил Джайлан, который тоже был хмур. Очевидно, сам думал о чем-то подобном, - Ему удалось переговорить с Мастерами других Храмов?
- У меня нет новых сведений, - отозвался Джамайянг, - Если бы были, я бы уже рассказал. Все, что я знаю: в Южном Храме его так и не пожелали выслушать. Таргон и его сторонники слишком крепко связаны с Тураном; я подозреваю, что Таргону правда была известна уже давно. В Северном Храме его, по крайней мере, приняли и выслушали, но неясно, удалось ли Мастеру Коэну их убедить. Во всяком случае, они колеблются и не блещут желанием помогать Турану; впрочем, и нашу сторону они принять не спешат.
- Ну, хотя бы Северный Храм не на стороне наших врагов, - заметила Шиона, - Это уже хорошо.
- Не уверен, что определение «хорошо» тут уместно, - произнес Джамайянг.
- Э? Я не совсем поняла тебя.
- Я говорю, что не уверен в том, что можно говорить «хорошо», когда в Народе Воздуха раскол, - пояснил Джамайянг, - Ты говоришь – наших «врагов», Шиона? Но те, кого ты назвала врагами – такие же Кочевники Воздуха, как и мы. Они живут в Южном Храме, ты росла среди них и многих называла «братьями». А теперь она – наши враги. Как легко привыкнуть к этому слову… - маг Воздуха вздохнул, - Жаль, потом отвыкнуть от него намного труднее.
- Ты прав, - смутилась Шиона, - Я… я не хотела так говорить. Просто, ну… как-то само вырвалось.
- И это самое страшное, - мрачно сказал Джамайянг, - Если сегодня мы позволим себе думать так, то, боюсь, завтра мы рискуем получить гражданскую войну, которая затянется на последующие сто лет. Конечно, при условии, что нашему народу позволят существовать так долго.
- Но ведь поэтому мы здесь, - заметил Джайлан, стараясь подбодрить спутников, - Затем, чтобы остановить Турана и прекратить раскол.
- А что потом? – спросила Шиона, - Что ты собираешься делать… с остальными, Джамайянг? Я имею в виду – с Народом Огня и их союзниками?
- Я собираюсь вступить с ними в переговоры и остановить, наконец, эту нелепую войну. Великий Ветер, она уже продлилась на сто лет дольше, чем должна была. Столько шансов было упущено… я не хочу упускать последний.
- А ты уверен, что он есть? Ты думаешь, лидеры Народа Огня согласятся на мир? Ты сам рассказывал про принцессу Азулу – про то, что она ненавидит нас всей душой.
- Я не говорил, что это будет просто, - лаконично ответил Джамайянг.
- Хм… - Джайлан посмотрел на него с любопытством, - А эта девушка, Катара? Новый Аватар? Что ты можешь сказать о ней?
Старший брат вздохнул.
- Она… непредсказуемый фактор. На самом деле, она привлекла мой интерес довольно давно, но я до сих пор очень мало знаю про нее наверняка. Каков ее характер, каких взглядов она придерживается. К сожалению, у меня не было возможности с ней пообщаться. Я знаю, что она – дочь вождя Хакоды, который относится к числу наиболее упорных и непримиримых наших противников на Южном Полюсе. Я знаю, что она была на Северном Полюсе, когда наши войска штурмовали их столицу и пытались захватить духов-покровителей Народа Воды. Я знаю, что Туран посылал Ксуан Фенг по ее следу, которые неоднократно пытались убить ее и почти преуспели в Ба Синг Се. Все это оставляет ей немного причин для симпатий к Народу Воздуха.
- Звучит не очень-то обнадеживающе, - проворчала Шиона, - Если новый Аватар настроен против нас… по правде, я не знаю, на что тогда нам останется надеяться.
- Если это так, нам придется убедить ее, кхм… изменить точку зрения, - заметил Джамайянг и заслужил в ответ скептический смешок.
- Я ведь уже сказал: просто ничего не будет, - повторил он.
- Эй! – вдруг воскликнул Джайлан, - Посмотрите! Что это?
Он, тоже с подзорной трубой, всматривался в горизонт. Джамайянг и Шиона присоединились к нему и сразу поняли, что он имел в виду. Далеко, на самом пределе видимости, что-то желтовато отблескивало полированным металлом. Если бы не яркое солнце, эти вспышка золотистого света, скорее всего, остались бы незамеченными.
- Выглядит, как какой-то маяк, приманивающий путников, - прокомментировала Шиона, - Как вы думаете, это не может быть ловушка? Здешнему народу доверять не стоит, Джамайянг прав.
Ее муж сдавленно хмыкнул, и удостоился от женщины возмущенного взгляда. В правоте Джамайянга Шиона уже убедилась на собственном опыте: когда они остановились в полузаброшенном городке на границе с пустыней, чтобы купить припасы в дорогу, у нее средь бела дня срезали с пояса кошелек. В политику Царства Земли местные обитатели определенно не горели желанием лезть – ни на той, ни на другой стороне – зато не упустили бы случая пограбить рассеянных путников.
- Что ж, есть только один способ проверить, что там, - решил Джамайянг.

* * *
Все собрались в большом шатре Зуко. Азула, рядом с которой держалась Тай Ли – впрочем, та молчала, дела военного совета не очень-то ее интересовали. Сокка, Катара, Тоф и Юи – принцессу Воды пригласила Азула, хотя, формально, ей тоже нечего было делать на военном совете. Мэй уселась бок о бок с Зуко, Азула заняла место напротив брата, остальные расселись по кругу.
Зуко и его сестра посматривали друг на друга довольно мрачно. Пусть они и сдерживали себя в присутствии посторонних, иногда их соперничество все же прорывалось наружу, а недавняя неудача с диверсионной вылазкой в столицу нисколько не помогла сгладить острые углы в отношениях. Да, им удалось вырваться из ловушки и, оторвавшись от погони, вернуться назад, в лагерь, но все равно это было поражение, и никак иначе. И причины неудачи была в том, что…
- Кто-то выдал нас, - отчеканила Азула, - Ты сам понимаешь это, Зуко. Наши враги знали все заранее. Где мы будем скрываться в момент затмения, что замышляем. Агни, они даже знали, какими запасными выходами мы можем воспользоваться. Каким-то образом, им удалось получить доступ к нашим самым секретным планам.
- Неприятно такое признавать, но спорить с тобой трудно, Азула, - с явным нежеланием признал ее брат, - Йонг Йонг был не единственным шпионом, но кто еще?
- Хм, - Азула смотрела ему в лицо, - Зуко, насколько ты доверяешь своему телохранителю?
- Что? Я доверяю ему полностью. Он спас мне жизнь и помог бежать из плена. Он доказал свою верность. Я не верю, что это может быть он.
- Но кто другой, Зуко? Это явно кто-то из особо доверенных наших людей. Кто-то, кто имеет доступ в твой шатер. Ты ведь восстановил по памяти схему подземных тоннелей под столицей, я права?
Зуко кивнул.
- Так они и узнали. Кто-то нашел и изучил эту карту. И этот кто-то не просто может в любой момент попасть в твой шатер – он может спокойно порыться в твоих вещах и искать секретные бумаги.
- Ну, тогда самая вероятная кандидатура – очевидно, я, - довольно сухо заметила Мэй.
- Что? – охнула Тай Ли, - Мэй, как ты можешь так…
- Она так шутит, Тай Ли, - Азула подавила вздох.
Акробатка недовольно фыркнула.
- Не смешно!
- Вообще-то, это правда. Не смешно, Мэй. Не шути так, никто не обвиняет тебя. Но найти изменника жизненно важно. Мы не можем чувствовать себя в безопасности, пока он скрывается среди нас. И я уже высказала свое мнение – кто это, с наибольшей степенью вероятности.
- Но доказательств у тебя нет, - заметил Зуко, - Он никогда не давал повода заподозрить себя. А если ты права, то почему он вытащил меня из тюрьмы. Этого я не могу объяснить, а ты?
- Возможно, - Азулу не так легко было смутить, - Я допускаю, что Кочевники пошли на риск и осознанно позволили тебе бежать, приставив к тебе своего человека в качестве соглядатая. Они на то и рассчитывали, что тебе удастся объединить рассеянные отряды сопротивления, с тем, чтобы потом устроить для вас ловушку. Они сочли, что удобнее покончить со всеми одним ударом, чем гоняться за десятками отдельных групп по всей стране.
- Неубедительно, - сухо заметил Зуко, - Это звучит скорее как обоснование твоих собственных подозрений.
- Это и есть обоснование моих подозрений, - признала Азула с нотками раздражения, - И поводов для подозрений у меня более чем достаточно. У тебя есть другая версия?
- Я просто хочу найти доказательства, прежде чем судить.
- А что, если попробовать, как с Йонг Йонгом? – предложила Тоф, - Ну, то есть, я могла бы попробовать определить, говорит ли он правду, - и тут же сама смутилась, - Хотя он и не разговаривает вовсе…
- По крайней мере, - заметила Юи, - Мы, здесь собравшиеся, можем доверять друг другу, правда? – она обвела взглядом всех.
- Конечно, Юи, - сказала Азула, - Я бы не пригласила сюда никого, кому не могла бы доверять.
- Хорошо, - перевел обсуждение на другую тему Сокка, - А все-таки, что дальше. После того, как провалился этот поход…
Азула скривилась. Хотя отрицать его правоту она не могла.
- Это ничего не меняет, Сокка, - сказала она, не в силах избавиться от резких ноток в голосе. Ну почему, разговаривая с ним, она не может контролировать себя? По какой-то причине, он выбивал ее из душевного равновесия даже больше, чем Зуко.
- Так или иначе, наши планы остаются прежними, - продолжила она, переведя дух, - В день Кометы Созина мы должны напасть на столицу и отбить ее у предателей. Это не может измениться. Это единственный вариант наших действий! И именно поэтому мы должны выследить и уничтожить шпиона. Пока он среди нас… - она не стала договаривать то, что и без того было очевидно.
- Ты права, Азула, - признала Юи, - и все же, мне кажется… мы бы поступили неразумно, если бы начали подозревать всех вокруг себя. Я не воин, но полагаю, что такое поведение никак не укрепило бы дух наших солдат, правда? И потом… может быть, предательства и нет? Вдруг есть какое-то другое объяснение?
- Какое, Юи? – спросила Азула, - Ты можешь придумать его? Я – нет.
Принцесса Воды помедлила, но потом тоже покачала головой. Азула выждала – никто больше не сказал ничего. Даже Зуко казался усомнившимся.
«Кто же это?» - эта мысль давила на Азулу даже больше, чем она показывала другим. Потерпеть поражение было само по себе горько и унизительно, а потерпеть поражение из-за чьего-то предательства – и вовсе выводила ее из себя. Если предатель продолжит выдавать их планы фальшивому Лорду Огня или Кочевникам, это может обернуться более страшной катастрофой, чем провальный поход к столице.
- Далее, - прямо сейчас она заставила себя выбросить мысли об изменнике из головы, - Из Ба Синг Се ястребиной почтой пришло письмо, наш гонец получил и доставил его всего час назад. Это от старшего Бей Фонга.
- А что пишет отец? – с интересом спросила Тоф.
- Там есть кое-что и для тебя, я передам письмо тебе попозже. То есть, кому-нибудь, кто прочитает его для тебя, - поправилась Азула, - Бей Фонг подробно описывает обстановку в Царстве Земли. В целом, все благополучно. После того, как Царь Земли признал союз с Нацией Огня, это позволило объединить повстанцев, и даже некоторые из тех, кто раньше был нейтрален, присоединились к сопротивлению. Слухи об Аватаре распространяются в Царстве Земли, и многие верят. Даже среди тех, кто прежде сохранял верность союзу с Империей, распространяется недовольство.
- Ну что ж, хоть какие-то хорошие вести, - заметил Сокка.
- Да, но и там есть свои проблемы. Также Бей Фонг сообщает нам, что, по сведениям лазутчиков повстанцев, которые направлены в земли, сохранившие верность Империи, там наблюдается повышенная активность. Явно ведется подготовка к нападению, цель которого очевидна: Ба Синг Се.
- Ну, что ж, - прокомментировала Мэй, - После того, как город принял нашу сторону, было очевидно, что Воздушная Империя не может не ответить на такой удар. Они и собираются ответить. Ничего удивительного.
- Но мы не можем допустить, чтобы Ба Синг Се захватили! – заявила Катара.
- Конечно. Это вторая проблема.
Катара задумчиво нахмурилась.
- Но как мы помешаем им?
- Я думаю об этом. Мы не сможем прислать большую подмогу, у нас и так не хватает людей; впрочем, с нашей стороны само нападение на столицу Нации Огня будет для Ба Синг Се серьезной поддержкой. Чтобы оборонять столицу, ложному Лорду Огня придется собрать свои лучшие силы, тем самым они не смогут отправить много магов Огня к Ба Синг Се. Я уверена, что нападение последует в День Кометы. Наши враги так же знают о ее возможностях, они постараются обратить эту силу себе на пользу.
- Скорее всего, ты права, - согласилась Катара, - И все-таки… что ты планируешь, Азула? Ты ведь для этого пригласила нас всех на совет.
- Да, - подтвердила принцесса Огня, - Пока раскрыть наши планы, - Зуко тоже принимал участие в их разработке.
И Азула имела все основания подозревать, что эти замыслы Катаре могут прийтись не по душе. Собственно, она была в этом уверена настолько же, насколько в том, что огонь жжется, а вода – мокрая. Принцесса вздохнула. Обсуждение будет… непростым. Ну что ж. Она приготовилась к тяжелому бою…


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
KaraharДата: Понедельник, 12/11/2012, 01:51 | Сообщение # 305
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
По поводу обвинений в «мэрисьюшности» в отношении главгероев ПМО, я считаю, что оригонал в этом плане переплюнул многие фанфики. В часности, "волнебная вода" здесь всего лишь впускает в мир духов, а не подрабатывает воскрешениями, да и враги выглядят повнушительние и действуют логически, исходя из своих мотивов (стремление к власти), а не в духе обиженного мелкого хулигана "что не украду, то поломаю".

Добавлено (12/11/2012, 01:51)
---------------------------------------------
По поводу обвинений в «мэрисьюшности» в отношении главгероев ПМО, я считаю, что оригонал в этом плане переплюнул многие фанфики. В часности, "волнебная вода" здесь всего лишь впускает в мир духов, а не подрабатывает воскрешениями, да и враги выглядят повнушительние и действуют логически, исходя из своих мотивов (стремление к власти), а не в духе обиженного мелкого хулигана "что не украду, то поломаю".


И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
SherbikДата: Понедельник, 12/11/2012, 18:54 | Сообщение # 306
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Quote (Karahar)
считаю, что оригонал в этом плане переплюнул многие фанфики.


Ну, не скажи! Всё-таки, Аанг был на грани жизни и смерти в конце второго сезона. И уж никак на Мэри Сью не тянет. Он прошёл долгий путь от мальчика, пытавшегося убежать от самого себя, до весьма безрассудного персонажа в конце второго сезона и до уже сформировавшегося аватара в конце третьего. Где уж тут Мэри Сью.

А вот к последнему эпизоду претнзии есть.

Quote (ars2012)
из-за высокой темной скалы вывернула линия воинов.

Quote (ars2012)
и тяжеловооруженные бойцы на огромных тварях вроде носорогов.

Quote (ars2012)
десяток воздушных бизонов, в седлах на каждом – по четверо-пятеро бойцов.


И горстка во главе с Зуко, Азулой, Тоф и Катарой с ними справилась. При том, что они уже вышли смертельно уставшими из катакомб после боя с духом. Ну раз так, то есть пара вопросов.
1) Если это были не все силы городской стражи, то почему на перехват этой горстки не отправили всех?
2) А если это были все (а по мне силы противников очень внушительные), то что мешало потом победоносной группе нового аватара штуромовать дворец Лорда Огня? Шанс-то был потрясающий!
 
ars2012Дата: Среда, 14/11/2012, 14:33 | Сообщение # 307
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
* * *
Воздушный бизон приземлился на горячий песок неподалеку от высокого шпиля, венчающего особенно крупный бархан. Верхушка тонкой башенки была облицована золотом, не потемневшим от действия времени и ярко отсвечивающим в солнечных лучах. Именно этот блеск и привлек внимание Джамайянга, Джайлана и Шиона.
- Тише, Тамая, - успокоил Джайлан своего бизона, - Все хорошо.
Животное недовольно фыркало и переступало с ноги на ногу, не спеша верить хозяину. Песок пустыни, в котором увязали его массивные лапы, явно пришелся зверю не по нраву. Впрочем, не только ему одному.
- Фу… Великий Ветер! – Шиона отряхивалась от песка. Спускаясь с седла бизона, она неловко соскочила на землю и опрокинулась. Пытаясь очистить одежду от песка, она воспользовалась магией воздуха, что стало ошибкой: вихрь только поднял настоящее пыльное облако вокруг нее, и теперь золотистая пыль была у молодой женщины повсюду – на одежде, на лице, в волосах. Она ворчала и отплевывалась. Джайлан потянулся было помочь ей, но она только раздраженно шлепнула его по руке:
- Прекрати…
Джамайянг сделал несколько шагов по направлению к высокой башне. В руках у него был рисунок Библиотеки, скопированный из древнего манускрипта. Монах тщательно сравнил увиденное с нарисованным.
- Хммм…
- Не очень-то похоже, - Джайлан поравнялся с ним и встал справа. Слева от Джамайянга появилась Шиона, все еще недовольная и пытающаяся стряхнуть остатки песка с одежды.
- Ну, почему же. Смотри, - Джамайянг указал на тонкий шпиль, который венчал купол библиотеки на картинке, - Это он и есть, сходство явное. Человек, который описал библиотеку Ван Ши Тонга, мог быть плохим географом, но точно был хорошим художником.
- Постой… Да, ты прав, - согласился Джайлан, - Но тогда, - он покачал головой, - если эта башня на самом деле – всего лишь шпиль на верхушке, то какова же сама библиотека? Это настоящий подземный город!
- Ну, ведь Ван Ши Тонг собирал знания со свего мира десять тысяч лет, если верить легендам, - заметила Шиона, наконец-то удовлетворившаяся своим внешним видом, - Она и должна быть большая.
Тут к ней пришла еще одна мысль, и женщина закатила глаза к безоблачному небу.
- О, все Великие Духи мира! Но как представлю, что мы должны будем перерыть ее в поисках каких-то ОПРЕДЕЛЕННЫХ сведений! Это безнадежно. Если не знать, где искать – мы можем потратить годы и ничего не найти!
- Да, надеюсь, там у нас будем какой-нибудь, кхм… провожатый, - согласился Джайлан, - Ну, или хотя бы каталог.
- Хороший вопрос, - признал и Джамайянг, - Я имею в виду – кто и как нас там встретит.
- Вообще-то, выглядит эта библиотека совершенно заброшенной, - заметил младший брат, - Раз уже ее всю замело песком. Наверное, легенды не врут – ей действительно десять тысяч лет. И, возможно, ее хозяин забыл про свое творение. Ну, ладно. Как ты сам сказал, Джамайянг – есть только один способ проверить.
Он раскрыл посох в планер и взлетел, поднявшись до отделанной золотом верхушки. Вскоре оттуда донесся его голос:
- Тут есть окошки. Достаточно большие, мы легко в них пролезем!
- А что внутри? – крикнула Шиона.
- Темнота, ничего не видно! Если хотим узнать – придется спускаться вниз.
- Значит, спускаемся, - Джамайянг вернулся к бизону, чтобы забрать несколько свертков.
- А что там? – заинтересовалась Шиона.
- То, что может пригодиться. Письменные принадлежности, бумага, светильники, запас еды и воды, если придется задержаться. Ах, да, еще книги. Если вы помните, согласно легенде, паломники, приходящие к Ван Ши Тонгу за знаниями, должны преподнести ему ценные дары. Так что я с позволения Мастера Лао взял в архивах Восточного Храма несколько редких и ценных книг и свитков. Если Дух Знания все еще там, у нас есть, что ему предложить.
Они вдвоем взлетели и присоединились к Джайлану, уже ждавшему наверху. Джамайянг и Шиона с любопытством заглянули внутрь библиотеки через окошки без стекол, но, как и предупреждал Джайлан, увидели лишь казавшийся бездонным черный колодец.
- Ну, ладно, - Джамайянг первый набрался решимости и проскользнул внутрь. Создав воздушный поток, он спускался медленно и плавно. Казалось, что он неподвижно висит в воздухе, а шершавые каменные стены, украшенные резьбой, неспешно ползут вверх вокруг него. Впрочем, очень скоро свет из окон наверху пропал, и стало совершенно темно. Затем снова посветлено – теперь какое-то странное зеленоватое мерцание появилось внизу.
- Так, - констатировал монах, - Мы, кажется, у цели.
Он не ошибся: вскоре спуск кончился, и они оказались в огромном помещении. Очевидно, это был главный зал библиотеки; он был многоярусным и уходил еще глубоко вниз. Очень глубоко. Оценив размеры помешения, Джайлан и Шиона застонали в один голос, и Джамайянг готов был присоединиться к ним. Искать здесь какие-либо сведения, не имея подсказок, действительно, представлялось совершенно безнадежным делом. А подсказок у них, увы, не было.
«О, да, Туран оказал бы нам большую любезность, если бы оставил здесь следы своего пребывания, - с иронией подумал Мастер, - Но он, конечно же, этого не сделал. Нам еще повезет, если он хотя бы не украл или не уничтожил все бумаги, имеющие отношение к тому, что он искал…»
- Кругом совы, - произнес Джайлан, осматриваясь, - Почему, интересно?
- Ван Ши Тонг, если верить книге, часто является людям в облике совы, - пояснил Джамайянг, - Это не совы, брат – это изображение хозяина библиотеки.
- Сова – древний символ знаний и мудрости, - прокомментировала Шиона, - Но пока что я вижу здесь только каменных сов. Кажется, этого Духа Знания действительно больше нет в его библиотеке. Куда он, интересно, пропал?
- Может, ему просто надоело скучать здесь десять тысяч лет кряду? – пробормотал Джайлан, - Не похоже, что в последние несколько веков сюда часто наведывались гости…
- Стойте! – перебил Джамайянг, - Я что-то видел, - он указал рукой вперед, - Там что-то двигалось.
- Я ничего не вижу… - пробормотал Джайлан, всматриваясь.
Джамайянг и сам готов был признать, что, скорее всего, ему просто померещилось, когда движение повторилось. Почти невидимое в полумраке, между огромными каменными стеллажами, заставленными книгами и свитками в футлярах, пробежало какое-то не очень большое и гибкое существо.
- Похоже на лисицу, - удивилась Шиона, - Как она здесь оказалась?
- Уж точно это не обычный лис, - предположил Джайлан, - Может быть, это тоже дух? Слуга Ван Ши Тонга, например?
- Может быть, - Джамайянг всматривался в темноту, где скрылось странное создание.
- И что теперь? – спросила Шиона.
- Ну… - задумался Джамайянг, - Полагаю, начнем с того, что попытаемся обратиться к хозяину.
Он повысил голос.
- Кто-нибудь слышит нас? Мы – гости в библиотеке Духа Знаний. Мы пришли с миром и дарами, чтобы учиться!
Лица брата и его жены выражали одинаковое сомнение. Джамайянг и сам был настроен довольно-таки скептически, но, к его собственному удивлению, всего через несколько секунд последовал ответ.
- Я вижу вас, смертные, - голос говорившего был не очень громок, но глубок и отчетлив, - Давно, очень давно никто не посещал Ван Ши Тонга. Я начал думать, что стремление к знаниям покинуло ваш род.
- Ты же знаешь, Великий Дух, что такое никогда не могло произойти, - Джамайянг поклонился, - Если бы это случилось, люди оказались бы обречены.
- Мудрые слова, - в полумраке снова показалось какое-то движение, - Я рад узнать, что мудрость еще не окончательно оставила человечество.
Наконец, Дух Знаний изволил показать себя своим гостям. Он действительно выглядел похоже на сову – древние книги не лгали. Рисунок, сделанный автором, вновь оказался точным. Джамайянг и его спутники не были удивлены. Они снова поклонились, на этот раз все трое.
- Мы приветствует тебя, Ван Ши Тонг, - сказал Джамайянг, - Да, ты прав. В последнее время – уже долгое время – в мире происходит много безумия, и у тебя есть основания сомневаться в мудрости людей. И все же, наше желание учиться и узнавать новое по-прежнему осталось с нами.
Дух всматривался в них. По его совиной маске, разумеется, невозможно было понять, что он чувствует.
- Вы из Народа Воздуха, - произнес он, - Давно, очень давно я не встречал никого из ваших соплеменников. Если говорить точно, последний раз это было сорок четыре с половиной года назад. Это был молодой монах, он пришел ко мне, чтобы учиться.
- Быть может, его имя было Туран, Великий Дух? – рискнул спросил Джамайянг.
- Это так.
Джамайянг переглянулся с Джайланом и Шионой. Их догадка оказалась верной: Туран искал знания о мире Духов здесь, в этой библиотеке. И, скорее всего, здесь он их и нашел.
- Я виду, вы его знаете, - продолжил Ван Ши Тонг, - Он был весьма любознателен и хорошо образован, особенно для смертного. Это он сказал вам, как отыскать мою библиотеку?
- Нет, мы нашли ее другим путем, - Джамайянг подумал и решил, что у них нет другого шанса, кроме как сказать Духу правду, - Но мы действительно интересуемся тем, что удалось узнать в твоей библиотеке Турану.
- Это древнее знание, очень редкое. Многие считали его запретным. Сегодня оно давно забыто людьми, и лучше бы так оно и оставалось Я не хотел позволить ему ознакомиться с этими книгами, но он был очень красноречив. Он жаждал знаний о мире Духов, и его желание учиться было слишком велико, чтобы я отказал ему. Почему вы ищете тех же знаний?
Джамайянг вздохнул.
- Мы боимся, что Туран использует то, что узнал в твоей библиотеке, неправильно. Во зло и миру людей, и миру Духов. Мы хотим выяснить, что он узнал, чтобы понять, к чему он стремится в конечном итоге, и как его можно остановить.
- О… - протянул Дух, - Люди… Вы не меняетесь. Вы всегда к чему-то стремитесь, чего-то добиваетесь и не способны договориться мирно даже о простых вещах. Вы всегда считаете, что вы правы, а тех, кто думает иначе, нужно непременно «остановить». Ваша история стара, как сам мир, люди Воздуха.
- Но, Великий Дух, Туран действительно опасен! – горячо заговорила Шиона, - Он может принести множество бед! Мы не хотим причинять никому вреда, мы не хотим войны, но и не можем смотреть, как страдают невинные люди!
- Войны всегда начинали из благих намерений, - невозмутимо ответствовал Дух, - Но я презираю войну в любой форме, неважно, по какому поводу ее начали. Войны несут не порядок, но хаос, не преумножают знания, но уменьшают его. Ван Ши Тонг никогда не позволял использовать свои знания во имя насилия и достижения личных мелочных целей.
- Но мы не думаем о себе! – не умолкала Шиона, - Ты говоришь, что стремишься к порядку и знанию, Великий Ван Ши Тонг – мы хотим того же. Мы хотим, чтобы война закончилась, и люди снова научились жить в мире, как когда-то.
- Хм… - некоторое время Дух молчал, погрузившись в размышления. Затем, очевидно, принял решение и выпрямился.
- Хорошо. Я поверю вам еще раз, смертные. Я предоставлю вам то, что вы ищете. Следуйте за мной.
О «подарках», которые принес Джамайянг, Ван Ши Тонг даже не стал спрашивать. Что ж, возможно, в этом легенды приврали. Дух Знания развернулся и медленно направился вниз, показывая дорогу. Джамайянг и его спутники направились следом.
Дух спускался вниз довольно долго – они оказались примерно на середине высоты огромного главного зала, когда он свернул в один из боковых коридоров. Библиотека оказалась даже крупнее, чем могло показаться, судя по рисунку. Джамайянг понимал, что, если бы не провожатый, они никогда не смогли бы найти здесь нужные сведения – скорее, заблудились бы в лабиринте залов и коридоров. Повсюду были стеллажи с книгами: можно было поверить, что их собирали десять тысяч лет. Несмотря на это, все бумаги казались совершенно новыми, как будто разрушительное действие времени было не властно над ними. Ван Ши Тонг умел хранить свои знания.
Через какое-то время и не меньше десятка непресказуемых поворотов и перекрестков, Ван Ши Тонг остановился в не очень большой комнате.
- Это здесь. Одно из наиболее тайных моих хранилищ. Я лишь однажды допустил сюда смертного.
- Турана? – Джамайянг шагнул следом за духом, Шиона и Джайлан присоединились к нему. К удивлению монахов Воздуха, полки и стеллажи здесь были пусты.
- Но… здесь ничего нет, - произнесла Шиона.
Джамайянг резко повернулся к их «провожатому», охваченный внезапным подозрением. Затем перевел взгляд на дверь – чуть позже, чем следовало. Прежде, чем он успел прибегнуть к воздушной магии, сверху с грохотом обрушилась массивная каменная плита, перегородив выход.
- Здесь никогда ничего и не было, - с удовольствием сообщих Ван Ши Тонг, - Это пустое хранилище.
- Так это ловушка?! – Джайлан шагнул к Духу, но Джамайянг преградил ему путь.
- Зачем? – просто спросил он.
- Ты смеешь спрашивать меня об этом? – вот теперь голос Духа явственно выражал эмоции. Ярость, - После того, как твой народ предал меня?
- Что? Ты имеешь в виду…
- Ты все-таки понял! Того, кто носит имя Туран. Он пришел учиться, он убедил меня в искренности своих намерений, и я принял его, как достойного гостя. Я позволил ему изучать всё, что я собирал веками. Все, кроме немногого! Но он лгал мне! Он, как вор, проник в хранилище запретных знаний и похитил то, что не дозволено было узнать смертным. Книги, которые открыли ему возможность обрести власть над Миром Духов! Вы думали, я не знаю, с какими целями ваш народ теперь пользуется этим знанием? Думаете, я мог не знать о том, что произошло с Духами Воды и Океана, Туи и Ла? И теперь вы снова пришли ко мне, люди Воздуха? Я не знаю, что сегодня вы ищете в моей библиотеке, но вы этого не получите!
- Но ведь мы пришли только для того, чтобы остановить Турана! – воскликнула Шиона, - Мы сказали тебе, что…
- Неужели ты думаешь, что Дух Знаний дважды поверит в одну и ту же ложь? Вы предали мое доверие, люди Воздуха, и я не могу простить этого!
- Но мы говорим правду! Мы не лжем!
- Нет, - отрезал Ван Ши Тонг, - Я не могу больше верить смертным. Не после того, как вы обманули меня однажды.
- Ты судишь слишком односторонне для Духа Знания, - заметил Джамайянг.
- Быть может. Но у меня есть к тому весомые причины!
- И что дальше? Ты заманил нас сюда, чтобы просто убить?
- Убить? О, нет. Ван Ши Тонг никогда не унизится до убийства. Я не проливаю кровь даже тех, кто этого заслуживает. Но вы никогда не выйдете отсюда. Вы останетесь заключены здесь навечно. Вернее, до тех пор, пока не умрете САМИ! Я не позволю вам вновь уйти и украсть мои знания!
И Дух растворился в воздухе, как будто его и не было.
- Проклятье! – воскликнул Джайлан с нервным смешком, - У этого Ван Ши Тонга очень… своеобразные представления о гостеприимстве!

* * *
- Итак, что мы знаем… - начал Зуко. Все собрались вокруг большой карты, изображавшей все земли – Огня, Воздуха, Земли, ледяные владения Племен Воды на полюсах.
- Комета возвращается уже очень скоро, времени на подготовку почти не осталось. Давайте обсудим, что и как мы должны сделать в этот день.
- Нам придется действовать в нескольких местах одновременно, - продолжила за братом Азула, - Есть несколько точек, куда мы должны ударить, а эффект Кометы не так уж продолжителен. У нас будет всего несколько часов на то, чтобы добиться целей. Первая очевидна: отбить нашу столицу. Мы с Зуко соберем всех магов Огня, кто сохранил верность, и возглавим атаку. Но это легко предсказуемый ход, и у столицы нас будут ждать. Самозванец соберет всех своим приспешников, так что, нас ожидает воистину жаркая встреча.
- Да уж, примерно представляю, - проворчал Сокка, - Азула, а ты уверена, что после такой битвы от столицы хоть что-нибудь останется, что нужно будет освобождать?
Принцесса покосилась на него, но не снизошла до ответа.
- Второй удар - если тут можно так выразиться – будет возле Ба Синг Се, - сказала она, - Мы знаем, что Воздушная Империя замышляет атаковать город; это тоже вполне предсказуемый шаг. Для нас важно отстоять столицу Царства Земли, это тоже очевидно и не нуждается в пояснениях. Скорее всего, наши враги используют магов Огня и там, хотя большую их часть придется привлечь к обороне столицы. Но и мы не сможем отправить в Царство Земли многих, у нас и так не хватает людей.
- Тем не менее, кого-то направить придется, - заметил Зуко, - Мы должны показать союзникам, что готовы прийти к ним на помощь, иначе как сами можем рассчитывать на их верность?
Принцесса Огня посмотрела на брата недовольно, ей не нравилась идея ослаблять собственные силы, но и возражений у нее не было. Зуко был прав: союзники, несомненно, будут ждать от Нации Огня весомой поддержки. К счастью, по крайней мере, не было никаких тревожных признаков, указывающих на то, что готовится повторная атака на Северное Племя Воды. Вот интересно: почему? Кочевники боятся дробить силы? Или, может быть, далеко не все среди них согласны с планом активного наступления? К сожалению, Азула не знала, какие настроения царят сейчас среди людей в четырех Храмах Воздуха, и узнать это было неоткуда. Несмотря на все усилия Нации Огня, за сто лет войны так и не удалось наладить эффективную шпионскую сеть среди Народа Воздуха. Приходилось довольствоваться обрывочной информацией, достоверность которой всегда была под вопросом. Сейчас не было и этого. Во всяком случае, раньше они избегали такой тактики, предпочитали действовать исподтишка, а если атаковали, то только тогда, когда были абсолютно уверены в успехи. То, что они так резко сменили манеру действий, скорее всего, говорило об одном: лидеры Кочевников поняли, что их власть пошатнулась, и отчаянно пытаются исправить ситуацию. Как бы они ни пытались замалчивать правду, вести об Аватаре распространялись по миру, и, вероятно, уже успели достигнуть даже Храмов Воздуха. Если так, то еще несколько крупных военных неудач могут окончательно подписать Империи Воздуха смертный приговор.
- Я думаю, Тоф могла бы направиться в Царство Земли, - предложила Азула, - Кроме того, Юи…
- Да?
- Я бы хотела, чтобы ты вернулась домой, на Северный Полюс, чтобы поговорить с отцом. Поскольку ваши земли временно в безопасности, вождь Арнук мог бы направить часть магов Воды в Ба Синг Се, на помощь защитникам города.
- Да, ты права, - Юи не стала спорить, - Я так и сделаю, и постараюсь убедить отца.
- Хорошо, - согласилась и Тоф, - Я не против.
Азула удивленно хмыкнула – от Тоф такого легкого согласия она не ожидала.
- Что? – удивилась та, - Там мои родители. Думаете, я об этом забыла?
- Ты права, прости.
- Подожди, Азула, - подала голос Катара, - А чего ты ожидаешь от меня. Ты не сказала этого… видимо, для меня ты приготовила нечто особенное?
Принцесса глубоко вдохнула. Катара поняла все правильно. И, судя по заранее появившемуся на лице девушки упрямому выражению, уже готовилась спорить. Все-таки она гораздо проницательнее, чем порой может показаться. Сразу догадалась, что Азула задумала нечто такое, что ей не понравится. Что ж… придется ее убеждать.
- Да. Ты права. Есть еще один удар, который мы должны нанести. Мы должны атаковать нашего врага прямо в его твердыне!
- А именно? – вопрос задали Катара и Сокка одновременно. Брат и сестра недоуменно переглянулись.
- Третий удар будет направлен по Южному Храму Воздуха, - без обиняков сказала принцесса, - Для этого мы выделим немногочисленную, но отборную группу магов Огня на самом быстром корабле, который у нас имеется. Они скрытно приблизятся к цели и атакуют в день Кометы. Я хочу, чтобы возглавила его ты, Катара, - заявила Азула и спокойно ждала возражений.
Девушка-Аватар сузила глаза, размышляя.
- И что именно мы должны делать? – уточнила она тоном, не выражавшим энтузиазма. Как Азула и ожидала, ее идея с самого начала пришлась Катаре не по нраву.
- Разве это не очевидно? То, что когда-то пытался сделать Созин: разрушить Южный Храм. Это крупнейшая твердыня наших врагов, из четырех Храмов Южный – наиболее влиятельный. Уничтожить его – значит нанести нашим врагам тяжелейший удар как физически, так и психологически. Это станет шоком, от которого они едва ли оправятся.
Некоторое время Катара молчала, затем вскинула голову.
- Мне это не нравится, Азула.
Принцесса удержалась от удрученного вздоха.
«И кто бы сомневался, что она так скажет?!»
- Я понимаю это, Катара, - сказала она, - Но это необходимо сделать, если мы хотим покончить с нашим врагом.
На этот раз даже на лице Зуко было явно заметно согласие с его словами. Мэй тоже кивнула, хотя и с сомнением, Тай Ли тоже не выглядела уверенной, но, как обычно, не пыталась спорить со словами подруги. Тоф казалась задумчивой, Сокка и Юи – откровенно сомневающимися, ну а Катара – упрямой, как… как Катара. Азула едва не рассмеялась. Надо же, из всех, здесь собравшихся, ее брат, с которым она постоянно спорила, оказался единственным человеком, который был готов без колебаний поддержать ее.
- Я не боюсь сражатьс с врагом, - заявила Катара, - Но это не значит, что я готова совершить нечто подобное. Я уже говорила тебе, Азула – я не собираюсь использовать силу Аватара для того, чтобы испепелять города вместе со всем населением.
- Даже если это вражеские города? – сухо спросила принцесса.
- Даже во вражеских городах живут люди! – резко ответила Катара, - И эти люди ни в чем не виноваты.
- Эти люди – наши враги! Любой из них убил бы тебя, меня, любого из нас без колебаний, если бы у них была такая возможность!
- Эти люди – женщины и дети, вся вина которых в том, что их народ что-то не поделил с нашими.
- Азула, Катара тоже права, - поддержала ее Юи, - Я хорошо помню, что случилось во время битвы в нашей столице. Тогда погибли не только воины, но и мирные люди тоже. Если осуществится то, что ты предлагаешь… мощь Аватара, усиленная Кометой… я даже боюсь представить, на что это может быть похоже. Южный Храм не просто будет разрушен – от него ничего не останется. Никто не спасется, Азула. Никто. Неужели ты действительно хочешь погубить столько беззащитных людей?
Принцесса Огня стиснула зубы.
- Юи, я все понимаю. Я не говорю, что эта мысль доставляет мне удовольствие, но… Есть такое понятие, как военная необходимость. Мы сражаемся за выживание собственных народов и не можем позволить себе такую роскошь, как сострадание. Просто потому, что наши враги, если одержат победу, тоже сострадания себе не позволят!
- Ты думаешь, что я не знаю, что такое война, Азула? – вспыхнула Катара, - Поверь, я видела ее достаточно. Я выросла на Южном Полюсе, где все воюют друг с другом! И я помню, что Кочевники Воздуха ответственны за это. Если возникнет необходимость сражаться с ними – с их воинами или магами Воздуха – я готова! Но истреблять женщин и детей я не собираюсь даже во имя защиты собственной жизни!
- А если речь идет больше, чем о твоей жизни? – парировала Азула, - Если от твоей решимости будет зависеть судьба твоего собственного народа, что тогда? Мы не в том положении, чтобы играть в милосердие, Катара!
- Я не думаю, что моему народу угрожают те, кто живет в Южном Храме и не принимает участие в войне, - отрезала Катара, - А если мы будем истреблять всех подряд просто для того, чтобы добиваться своих целей, чем мы будем отличаться от людей, с которыми боремся? Об этом ты думала, Азула?
Азула чувствовала нарастающий гнев, с которым очень трудно было бороться. Сейчас даже Зуко посматривал на нее с явной неуверенностью. Спор велся между ней и Катарой, остальные слушали, но не вмешивались.
- Я уже сказала: мы не можем позволить себе такую роскошь, как милосердие. Не сейчас. Когда мой народ под угрозой, я не могу думать о судьбах моих врагов!
- А я ДОЛЖНА об этом думать, - заявила Катара, тоже повысив голос, - Ты сама приложила столько усилий к тому, чтобы я поверила в то, что я – Аватар, Азула! Ну, так я в это поверила. И я хочу стать достойным Аватаром! Я не хочу повторять ошибки Аанга.
- Но его ошибка…
- Его ошибка не в том, что он поддержал народ Воздуха, когда не надо было этого делать, - перебила Катара, - Его ошибка в том, что он поставил свои личные пристрастия превыше своего долга! – она смотрела в глаза принцессе, - Я помню о том, что обязана тебе жизнью, Азула. Я готова рисковать собственной жизнью, чтобы спасти тебя, тех, кто тебе близок, или твой народ. Но я не готова убивать невинных людей в угоду твоей жажде мести, и неважно: заслуженной или нет.
- Что? Дело не в жажде мести! Я рассуждаю с практической точки зрения. Разрушение Южного Храма Воздуха станет для наших врагов деморализующим ударом, который сломит их упорство и принудит прекратить сопротивление. Возможно, если это позволит прекратить войну, это спасет больше жизней, чем погибнет в Храме. В том числе – и жизней Кочевников, если уж это так тебя беспокоит, Катара.
- Ты уверена? А может быть, будет наоборот: они убедятся в том, что не могут рассчитывать на снисхождение и будут драться с яростью обреченных. В таком случае, вместо того, чтобы сокрушить Империю и прекратить войну, мы только сплотим наших врагов и сделаем войну более жестокой и кровопролитной, чем когда-либо прежде! Как видишь, я тоже рассуждаю с практической точки зрения, Азула, - едко добавила она.
- Кхм… - неловко кашлянула Юи, - Азула, Катара говорит правду. Я понимаю, что ты пытаешься действовать из лучших побуждений и думаешь только о благе собственного народа. Но, возможно, ты позволила своим чувствам ослепить тебя. Ведь Катара права: это нападение может обернуться настоящей катастрофой, как в прошлом.
- В прошлом? – не поняла Азула, - Что ты имеешь в виду, Юи?
- Вспомни историю этой войны, - напомнила принцесса Воды, - Вспомни, что прежде имело наиболее катастрофические последствия для твоего народа? Это нападения на Храмы Воздуха, которые предпринимали твой прадед Созин и твой дед Азулон. Дважды Народ Огня пытался атаковать Кочевников Воздуха в их твердынях, и оба раза это приводило только к огромным бедствиям. Почему ты думаешь, что в третий раз будет иначе?
- Хм… - Зуко посмотрел на Юи с удивлением, - Это… логично, - признал он, - Азула… быть может, нам следует подумать над этим получше. Наш план может быть… не столь совершенен, как мы думали. Время еще есть, мы можем что-то изменить.
- Но это наша единственная возможность, - резко напомнила Азула, - Если мы упустим Комету сегодня, нового шанса придется ждать сто лет. Ты думаешь, нашему народу дадут столько времени, Зуко? Я сомневаюсь!
- Тем более, мы должны действовать очень осмотрительно, чтобы не упустить наш шанс, - заметил Зуко, и на этот раз Мэй приняла его сторону.
- Это так. Нам нужно рассуждать рационально, чтобы выбрать из всех возможностей наилучшую.
Даже Тай Ли неловко поддержала:
- Действительно, Азула, может быть, есть другой способ добиться цели?
Остальные – те, кто не относился к Нации Огня, то есть Сокка и Тоф – пока молчали. Но и их лица выражали полное согласие со сказанным. Азула поняла, что осталась совсем без поддержки, и это подхлестнуло ее раздражение.
- И какой же? – ядовито спросила она, - Если вы так предлагаете, так назовите этот «другой способ». Как, по-вашему, можно таскать каштаны из огня и не обжечься?
На какое-то время воцарилось молчание, которое нарушил Сокка.
- Ну, а если все упростить? – предложил он.
- Как? – огрызнулась принцесса Огня.
- Допустим, можно отказаться от удара по Южному Храму. Вместо этого Катара отправится в Ба Синг Се и поможет защитникам города. Мне кажется, это снимает большую часть вопросов. Во-первых, там явно соберется огромная армия, и защитникам придется нелегко. Но присутствие среди них… Аватара, - он покосился на сестру, - не только станет для них весомой подмогой, но и поддержит их боевой дух. С другой стороны, если враги узнают, что новый Аватар не на их стороне, их-то боевой дух, уж конечно, от такого никак не возрастет. И потом, там наверняка будет и множество магов Воздуха из всех Храмов, они увидят Аватара и окончательно убедятся в том, что им лгали все это время. Вот это действительно будет страшным ударом для Воздушной Империи – когда они увидят, что новый Аватар выступил против них! Ты не согласна? – теперь он смотрел прямо на Азулу.
Та снова обвела взглядом остальных и поняла, что Сокка завладел их вниманием. Все смотрели только на него, и у всех, включая Катару, на лицах был энтузиазм. Что ж, Катару можно было понять – она увидела способ избежать атаки на Южный Храм и сохранить свою совесть чистенькой. По какой-то причине Азула ощутила еще более сильное раздражение – может быть, потому, что ненавидела терпеть поражения, а сейчас ее позиции были явно… шаткими. Доводы Сокки убедили всех остальных. Хуже всего было то, что Азула и сама не могла подобрать достойных возражений. Он рассуждал… разумно. Вот с чем труднее всего было смириться.
Он, между тем, продолжал, теперь обращаясь к ней:
- И, кроме того, таким образом, тебе не придется распылять силы, Азула. Ты сама говорила, что не хочешь ослаблять атаку на столицу Нации Огня, а если Катара отправится в Ба Синг Се, вам с Зуко не придется направлять туда отряд магов Огня.
И снова он попал в точку. По какой-то причине, это еще больше подстегнуло ее досаду. Она понимала, что, по-своему, Сокка прав, и примириться с этим было так невероятно трудно! Он не имеет права выиграть спор, когда она хочет, чтобы он проиграл! Брр! Она чуть не передернулась, осознав, о чем только что подумала. Более нелепой мысли в ее голове еще никогда не было, это уж точно.
- Думаю, что Сокка прав, - заметила Катара, - Защитить Ба Синг Се… - она задумалась, - На это я готова.
- Думаешь, это поможет тебе сохранить чистую совесть, Катара? – огрызнулась Азула, - Напрасно. Битва при Ба Синг Се будет кровопролитной, еще вопрос, где погибнет больше людей – там или в Южном Храме.
- По крайней мере, там будет вражеская армия, - огрызнулась Катара, - Я уже сказала тебе: битвы я не боюсь. Да, я не хочу никого убивать и надеюсь, что враги отступят прежде, чем мне придется сделать что-то… по настоящему страшное. Но я уже убивала в прошлом, однако я не стала бы убивать беззащитных! Да ведь и ты этого на самом деле не хочешь, Азула!
- Ты так уверена?
- А разве не так? – ответил вместо Катары Сокка, - Не ты ли только что сказала, что думаешь о деле и управляешь собственными эмоциями? Но тот, кто думает о деле, не станет бездумно цепляться за свои убеждения только потому, что не хочет от них отказываться. Мы предлагаем план, который позволит добиться целей и устраивает всех, кроме тебя. У тебя есть возражения против этого плана, если отбросить то, что не ты его придумала?
- Что? – вспылили Азула, - Ты обвиняешь меня в том, что…
- Я ни в чем тебя не обвиняю, - заявил он, - Я всего лишь предлагаю план действий. Я вижу, что другие согласны, а ты? У тебя есть возражения против него?
Азула промолчала, переводя дыхание. Возражений у нее не было, вот что задевало ее сильнее всего. Рассуждая логически, план Сокки действительно был хорош. Он снимал большую часть вопросов, которая стояла перед ними. Позволял избежать излишнего дробления сил. Помог бы – в случае успеха – сохранить верность союзников и нанести тяжелый удар по врагу. И потом… реакцию Кочевников Воздуха на разрушение Южного Храма действительно нельзя было предугадать. Это могло сломить их волю к борьбе, а могло и, наоборот, подстегнуть их к отчаянному сопротивлению, невзирая ни на что. «Иногда милосердие идет тебе на выгоду, - вдруг вспомнились ей слова из прочитанной когда-то давно книги по военному делу, - Не раз в истории случалось так, что побежденные одолевали победителей просто потому, что сражались с отчаянием обреченных…»
Да, все это было правдой. По-своему, Сокка и Катара рассуждали разумно – редкий случай, когда этические доводы не противоречили логическим, но… Но признать их праводу значило для Азулы и признать свою ошибку. Отказаться от того, на чем она только что настаивала. Все ее естество противостояло этому малодушному поступку.
«Так значит, это правда? – вдруг спросил ее странный, насмешливый голос внутри ее сознания. Почему-то этот голос очень напоминал соккин, - Главная причина твоего упорства просто в том, что тебе не хочется признавать свое поражение?»
«Заткнись! – огрызнулась мысленно Азула, почему-то снова адресуя это Сокке, хотя тот ничего и не говорил, просто смотрел на нее с выжидающим выражением, как и все остальные, - Дело вовсе не в этом. Но я – принцесса Нации Огня, и…»
«Что-то незаметно, - последовал вызывающий ответ, - Сейчас ты ведешь себя скорее как капризная девчонка, упорствующая просто потому, что не может придумать достойного способа отступить. Но если ты говоришь – «принцесса»… Что ж, тогда подумай как следует, и реши сама для себя, что для тебя важнее: защитить свой народ или настоять на своем?»

Добавлено (14/11/2012, 14:09)
---------------------------------------------
На этом пока все написанное закончилось. Буду ли продолжать дальше, я пока не решил. Честно говоря, особого смысла уже не вижу, похоже, читают очень немногие. Если будет настроение, продолжу, если нет - приношу за это свои извинения.

Добавлено (14/11/2012, 14:33)
---------------------------------------------

Quote (Sherbik)
1) Если это были не все силы городской стражи, то почему на перехват этой горстки не отправили всех?
2) А если это были все (а по мне силы противников очень внушительные), то что мешало потом победоносной группе нового аватара штуромовать дворец Лорда Огня? Шанс-то был потрясающий!


В общем-то, логично, но, рассуждая о логике...

1. А как Азула в серии "Погоня" на поезде-танке могла целую ночь преследовать компанию ГГ, которые на воздушном бизоне летели над горами, лесами и реками?
2. Объяснение с погоней по следу из шерсти в течение целой ночи не кажется ли абсурдным? Сколько ж там шерсти должно нападать?
3. Когда Катара сражалась с Зуко у Оазиса Духов, восход солнца дал Зуко преимущество. Но дело-то было на полюсе, а полярная ночь длится по полгода - откуда там восход?
4. Упоминалось, что Року обучался премудростям магии четырех стихий двенадцать лет. Аанг управился за считанные месяцы? Аанг такой гений или Роки такой олух?
5. Царь Земли знать не знал, что город, которым он правит, целых сто лет в плотном кольце осады. Да, он номинальный правитель, но какой IQ надо иметь, чтобы таких-то вещей не знать? Отрицательный, не иначе.
6. Нация Огня пыталась пробиться за стены при помощи гигантского бура. Интересно, а где и как они его построили? Не представляю себе, сколько железа ушло на создание такой махины, а еще нужны и заводы, цеха для сооружения отдельных механизмов, потом их надо транспортировать, собирать вместе... И зачем все это, если вскоре вернется Комета Созина, и Ба Синг Се будет обречен на поражение в любом разе?
7. Опять-таки, захватив один воздушный шарик, в Огненной Нации за считанные месяцы спроектировали и построили целую армаду гигантских дирижаблей. Не быстро ли?
8. Один из этих дирижаблей Сокка и Зуко угнали с Кипящей Скалы. А где они научились управлять такой махиной? Откуда Сокка вообще мог знать, куда и на сколько делений дергать всяческие рычажки и рукоятки (это знание он продемонстрировал в финале).
9. Поступив на обучение к мастеру фехтования, Сокка сначала в спарринге безнадежно проигрывал, затем бился наравне, потом побеждал. Учеба длилась несколько дней. И что об этом думать?
10. Тот же Сокка чаще всего изображается как растяпа и неумеха. Охотится за мелкой добычей и непременно провалится в яму. Но при необходимости способен броском бумеранга, к примеру, выбить клинок из руки Мэй. Немного нелогично.
11. В финале второй книги огненная плеть Зуко рассекает хрустальный кристалл пополам, как горячий нож - масло. В финале третьей книги Катара укрывается от огня Азулы, усиленного Кометой, за тонкими каменными колоннами, и пламя ее даже не обжигает. Тут где логика?

Эти вопросы мне так, за десять минут в голову пришли, а если пересмотреть сериал, посидеть и подумать, можно накатать список страниц на десять. Но создатели сериала ничего, живут себе и в ус не дуют.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
SherbikДата: Среда, 14/11/2012, 21:26 | Сообщение # 308
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Quote (ars2012)
Буду ли продолжать дальше, я пока не решил.


В принципе, мне было бы интересно почитать о Комете Созина. И о том, как Зуко и Азула узнают, кто на самом деле так называемый Лорд Огня.

Quote (ars2012)
ж там шерсти должно нападать?

Согласен, это был очевидный промах авторов.

Quote (ars2012)
дело-то было на полюсе, а полярная ночь длится по полгода - откуда там восход?

Едва ли Столица Северного Племени точно на полюсе. Скорее всего на побережье полярного материка. А на более низких широтах, джае в Арктике смена дня и ночи - нормальное явление.

В той серии полно других нестыковок. Когда Зуко утащил Аанга в ледяную пустыню, там шла пурга. А над Столицей Северного Племени - ясный день. А Зуко явно не мог далеко уйти. Кроме того, Юи убежала за помощью, когда Катара столкнулась с Зуко. Это было еще ночью. А с помощью вернулась только к концу дня.

Quote (ars2012)
Аанг управился за считанные месяцы? Аанг такой гений или Роки такой олух?

Ну, здесь остается уповать только на то, что Аанг более духовно развит, как монах.

Quote (ars2012)
зачем все это, если вскоре вернется Комета Созина, и Ба Синг Се будет обречен на поражение в любом разе?

Согласен, идея бредовая.

Quote (ars2012)
Сокка вообще мог знать, куда и на сколько делений дергать всяческие рычажки и рукоятки

Ну, вообще-то Сокка участвовал когда-то в создании самого первого прототипа воздушного шара.

Quote (ars2012)
Тот же Сокка чаще всего изображается как растяпа и неумеха.

Обычный литературный прием про Иванушку-дурачка, который на самом деле не так прост.

Но на самом деле, суть здесь не в этом. Зачем следовать худшим примерам "логики" Брайка в качестве примера для подражания? Нужно отстаивать свою логику и проводить её в произведении последовательно.
 
ars2012Дата: Четверг, 15/11/2012, 17:22 | Сообщение # 309
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Quote (Sherbik)
Ну, вообще-то Сокка участвовал когда-то в создании самого первого прототипа воздушного шара.


Это все равно, что одного из братьев Райт посадить в кабину "Боинга-747". По-моему, далеко не улетит.

Quote (Sherbik)
Но на самом деле, суть здесь не в этом. Зачем следовать худшим примерам "логики" Брайка в качестве примера для подражания? Нужно отстаивать свою логику и проводить её в произведении последовательно.


Не спорю, но суть в том, что невозможно, очевидно, обойтись без косяков. То, о чем ты упоминал - мой недочет, признаю. Когда пишешь что-то большое и объемное, невозможно все везде всегда учесть и заметить любую ошибку. Тут уж ничего не поделаешь.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
KaraharДата: Четверг, 15/11/2012, 17:26 | Сообщение # 310
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
Quote

1) Если это были не все силы городской стражи, то почему на перехват этой горстки не отправили всех?
2) А если это были все (а по мне силы противников очень внушительные), то что мешало потом победоносной группе нового аватара штуромовать дворец Лорда Огня? Шанс-то был потрясающий!


Здесь может быть и так:
1) Это элитная группа захвата, так как "условно законному" Хозяину Огня нельзя доверять в таком деле простым солдатам по причине непрочности власти (могут и перейти к Азуле с Зуко), а элитные могли "сыграть поддавки", так как не думаю, что они рвутся умирать за слабака, который даже власть самостоятельно, без помощи "извечного врага" удержать не может.
Тем более, у Огненных на случай правительственных кризисов есть Агни Кай, а легетимность правления Озая подорвана сотрудничеством с Воздушной Империей, тем более подчиненным сотрудничеством, что ещё больше подрывает авторитет власти.
В общем, группа захвата не захотела влезать в семейные разборки Хозяина Огня.

2) Не рванули штурмовать потому, что это изначально не ставилось в задачи вылазки и, во вторых, они были подавлены неудачей с вылазкой, осознанием предательства и потерями. К тому же они банально устали, и им было не до глобальных планов.


И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
ars2012Дата: Воскресенье, 25/11/2012, 09:59 | Сообщение # 311
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
* * *
- А если попробуем одновременно? - предложил Джайлан.
- Нет, - Джамайянг покачал головой, - Это не поможет. Так мы не сдвинем эту дверь.
- Но, проклятье, не можем же мы просто сидеть здесь и ждать, пока не сдохнем от голода и жажды! – выругался младший монах.
Джамайянг внимательно осматривал дверь. Та представляла из себя каменную плиту, лишенную каких-либо украшений, массивную и толстую. И, хотя магия воздуха осталась с ними, с ее помощью разбить или приподнять этот тяжелый камень не было возможности. Джайлан и Шиона уже попробовали и добились только того, что вихрь, отразившийся от камня, отбросил их к противоположной стене. Будь среди них маг земли, разбить эту каменную преграду не составило бы труда, но, увы…
- Мы не можем просто сдаться! – повторил Джайлан, - Ведь так, Джамайянг?
- Сдаться мы не можем, - согласился старший брат, - Но через дверь мы выйти тоже не можем. Занятное противоречие.
- Прекрати, Джамайянг, сейчас не до твоих шарад, - нервно откликнулась Шиона, - Говори проще, а?
- Мы должны найти другой выход, - исполнил ее просьбу монах.
- А ты думаешь, что он есть? – Джайлан смотрел по сторонам, - Я вижу только голые стены и полки для книг.
- Я тоже. И это внушает надежду.
- Хм? Разве Шиона не просила тебя говорить проще? Я не успеваю за ходом твоей мысли, брат.
- Прости. Если бы это была настоящая тюремная камера, конечно, отсюда не было бы второго выхода. Но это просто один из еще не заполненных залов для хранения книг. Кто бы ни строил эту библиотеку по воле Ван Ши Тонга, он никогда не думал, что здесь будут морить голодом узников вроде нас. Это оставляет нам надежду. Обязательно должен быть выход.
- Да уж, кому, как не тебе рассуждать, как сбежать из тюрьмы, - ухмыльнулся Джайлан, - Если уж ты выбрался из подземелий Ба Синг Се… Кстати, никогда не спрашивал, зато теперь самый подходящий момент для такого вопроса. Как это тебе удалось?
- О. Долгая история, - хмыкнул Джамайянг, - Начать с того, что принцесса Азула заглянула ко мне в камеру для откровенного разговора и случайно оборонила железку, с помощью которой я избавился от наручников и кандалов. Затем я дождался, пока охранник откроет дверь, чтобы принести еду… кормили там, кстати, не так уж и плохо. Ну, потом я оглушил его и запер в камере вместо себя, а дальше просто много и очень-очень быстро бегал и летал, пока не оказался за городскими стенами.
- Что? – поразился Джайлан, - Ты хочешь сказать, что… принцесса Огня помогла тебе бежать?
- Видимо, так. Вряд ли ей двигала любовь ко мне, скорее, у принцессы свои мотивы. Я думаю, она просто хотела, чтобы сведения о молодой Катаре распространились среди Народа Воздуха, это соответствовало и ее интересам.
- Значит, Туран не совсем лгал, когда обвинял тебя в связи с Народом Огня, - сухо заметила Шиона.
- Думаю, «не совсем» - самое подходящее определение в данном случае, - согласился Джамайянг.
Шиона враждебно посмотрела на него.
- Джамайянг, я даже не стану задавать тебе вопросы о том, что связывает тебя с принцессой Огня. Но знай: я не потерплю, если ты и дальше будешь выдавать нам подобные сведения вот так походя, как нечто второстепенное, и, главное, спустя много дней после того, как ты ДОЛЖЕН был бы это рассказать. Тебе не кажется, что мы имели право узнать правду немного раньше?
Джамайянг отвел глаза.
- Прости. Ты права, Шиона. Наверное… я просто слишком привык к молчанию и недоговоркам.
- Ладно вам, - воззвал Джайлан, - Давайте не будем спорить об этом прямо сейчас. По-моему, пока что для нас главное – выбраться отсюда. И, по возможности, все-таки найти какие-то сведения.
- Действительно, - Джамайянг водил перед собой руками, слегка шевеля расслабленными пальцами, - Над этим вопросом я и работаю. Чувствуете?
Джайлан и Шиона присоединились к нему.
- Да, ветерок, - подтвердила женщина, - Здесь есть какая-то вентиляция.
Действительно, сверху веяло прохладным воздухом. Обычный человек едва ли мог бы ощутить столь слабое дуновение, но Джамайянг, Джайлан и Шиона были магами Воздуха.
- Это именно то, чего я ожидал, - Джамайянг быстро и ловко взобрался наверх по каменным полкам, предназначенным для хранения книг, но сейчас пустующим. Когда он добрался до верха, то почти пропал из виду своих спутников внизу. Слабое зеленоватое мерцание, освещавшее зал и непонятно, из какого источника берущееся, не поднималось до потолка.
- Кхм, Джайлан. Ты не мог бы достать из сумки лампу?
- Ах, да, - спохватился тот и, распаковав их мешки с запасами (Дух Знаний не позаботился о том, чтобы отнять у путников их имущество), быстро запалил фитилек маленькой масляной лампы. Он использовал магию воздуха, чтобы поднять ее наверх, к Джамайянгу. Тот принял лампаду, поблагодарил и зашумел чем-то наверху. Джайлан и Шиона снизу могли видеть лишь то, как движется и дрожит желтый огонек. Потом он пропал, но вскоре появился снова. Затем Джамайянг ловко спланировал вниз на потоке ветра.
- И что там? – напряженно спросил его брат.
- Вентиляционные отдушины, - пояснил маг воздуха, - Маленькие, с ладонь, но и стена довольно тонкая. Если пробить ее, мы сможем выбраться в вентиляционную шахту, та, кажется, достаточно широкая, чтобы проползти.
- «Кажется»? – скептически хмыкнула Шиона.
- У меня не было возможности рассмотреть ее как следует. Во всяком случае, это наш единственный выход.
- Но как мы пробьем стену? – усомнился Джайлан, - Магия воздуха не очень-то пригодна, если требуется разбивать камень.
- Я думаю об этом, - Джамайянг уже стоял возле стеллажей, - Если ветер не может раздробить камень, то мы можем воспользоваться камнем.
- Хочешь попробовать тот трюк, за который учитель Коэн заставил тебя десять дней кряду читать священные мантры вместо ужина?
- Совершенно верно, только в немного больших масштабах. Кстати, ты уже забыл, что читал их со мной на пару?
- Нет, просто я не могу признаваться в таких вещах в присутствии своей жены.
- О? – протянула Шиона, - Когда-нибудь в более подходящее время мы обязательно вернемся к этому разговору, дорогой.
Джайлан кашлянул.
- В более удобное время, любовь моя, - повторил он за ней, - А прямо сейчас… - они с Джамайянгом уже пытались сдвинуть с места тяжеленную каменную полку. К счастью, стеллажи для книг не были каменным монолитом, созданным с помощью магии земли и, применяя приемы покорения воздуха, грубую физическую силу и не самые пристойные выражения, Джамайянг и Джайлан вдвоем смогли – после долгих усилий – вытянуть ее из пазов. Прямоугольная каменная глыба с грохотом свалилась вниз, и двое мужчин едва успели отпрянуть.
- Фух… - вздохнул Джайлан, которому камень едва не придавил ногу, - Мне не хватало бы этих пальцев!
- А как вы думаете, наш гостеприимный хозяин, услышав этот грохот, не примчится проверять, что мы тут вытворяем? – осведомилась Шиона.
- Лично я прямо сейчас об этом вообще не думаю, - заявил Джайлан, - Я думаю только о том, как выбраться отсюда.
- Да, - поддержал младшего брата Джамайянг, - Все сопутствующие проблемы будем решать по мере возникновения.
- Мужчины… - закатила глаза Шиона.
- Ну, ладно, приступаем, - решил Джамайянг, слегка переведя дух.
На этот раз в работу включилась и Шиона. Джамайянг, как самый опытный и умелый из троих, создал вихрь, который поднял каменную плиту в воздух и развернул. Ловко управляя воздушным потоком, Мастер переместил импровизированный снаряд в удобную позицию для удара и кивнул своим товарищам. Джайлан и Шиона одновременно создали воздушные взрывы, и тяжелый камень устремился вперед с силой и скоростью снаряда, выпущенного из катапульты. Громыхнуло весьма ощутимо – пожалуй, подумал Джамайянг, Шиона не так уж преувеличивала опасность того, что Ван Ши Тонг мог бы услышать такой удар, где бы он ни находился. А впрочем, кто знает? О возможностях Духа он не знал ничего – быть может, тот способен следить сразу за всем, что происходило в его библиотеке. Если так, то они ничем не рискуют, поднимая шум: Дух и без этого узнает об их побеге незамедлительно.
Как бы то ни было, попытка оказалась успешной – тонкая стена наверху не выдержала. В ней образовалась дыра, достаточно большая, чтобы внутрь мог пролезть человек. Мелкие камешки и пыль все еще осыпались вниз. Джамайянг снова полез наверх с лампой и изучил дыру, скрывшись в ней по пояс.
- Пролезем, - постановил он наконец, выбравшись, - Шиона, ты самая маленькая из нас, так что пойдешь первой на тот случай, если ход станет уже и мы не сможем двигаться дальше.
- Что? Я не… - начала было та, но, под взглядами двух мужчин только вздохнула, покачала головой и, приняв у Джамайянга лампу, полезла в дыру…

* * *
- О, Великий Ветер… - Шиона передернулась, - Еще немного, и я тут сойду с ума. Мне кажется, мы проползли достаточно, чтобы вылезти наружу где-нибудь в канализации Ба Синг Се. Может быть, мы движемся по кругу?
- Тогда бы мы проползли мимо той дыры, через которую сюда попали, - резонно возразил Джайлан, - Ну, ладно… давайте двигаться дальше. Чем скорее мы выберемся из этого тоннеля, тем скорее я почувствую себя счастливым человеком.
- Это счастье может оказаться преждевременным, - напомнила ему молодая супруга, но, тяжело вздохнув, поползла дальше.
Услышал кто-то ее молитвы, было ли так предначертано судьбой, или просто шахта закончилась, но вскоре Шиона снова замерла, прикрывая ладонью язычок огня над лампадой.
- Впереди что-то светится, - она дунула, погасив огонь, но темнота не наступила. Действительно, впереди явственно различалось знакомое зеленоватое мерцание.
- Ну, если мы сделали круг и вернулись к той же дыре! – женщина прибавила темпа и вскоре оказалась перед квадратным отверстием, достаточно широким, чтобы выбраться наружу.
- Великий Ветер, я благодарная дочь твоя, буду славить тебя до скончания дней… - Шиона вывернулась и выскользнула наружу. Вскоре послышался негромкий звук и сдавленное ругательство, - Осторожнее, тут высоко.
Джайлан, а за ним и Джамайянг, с трудом протиснулись через тесное отверствие. Они оказались в каком-то зале, весьма похожем не тот, который не так давно покинули. Единственным отличием было то, что здесь часть полок была занята какими-то книгами.
- Ну вот, мы на свободе… относительно, - констатировал Джайлан, - Что теперь, Джамайянг? Мы ищем сведения или просто удираем со всех ног? – по тону младшего брата было ясно, что сам он отдает предпочтение второму варианту. Лицо его жены выражало полное согласие.
Джамайянг задумался. Ужасно не хотелось уходить с пустыми руками. Но легко сказать «мы должны сделать то, для чего пришли». Сложнее это, собственно, сделать. Где искать нужные книги среди этого лабиринта бесчисленных залов и коридоров? Единственный, кто может им подсказать, это хозяин библиотеки, а тот более чем ясно дал понять, что не настроен помогать. И, судя по всему, переубедить Духа Знаний не получится – он слишком сильно озлоблен на людей, особенно – на народ Воздуха. Джамайянг отчетливо понимал – Ван Ши Тонг не будет слушать ничего, что бы они ему ни сказали. Поэтому, как ни досадно было признавать поражение…
Слова: «Мы уходим» уже готовы были сорваться с губ Джамайянга, когда неожиданно монах заметил какое-то движение в тени. Он нахмурился. Движение повторилось, и перед ними появилось странное существо…
- Опять эта лисица, - проворчал Джайлан, - Это точно слуга Ван Ши Тонга. Ну, ждем теперь самого гостеприимного хозяина… А что? – буркнул он, когда Шиона слегка ткнула его локтем под ребра, - Он гостеприимный. Сами же видели, как он не любит, чтобы гости уходили!
- Подожди, - одернул Джамайянг, - Она не кажется враждебной.
Действительно, лисица ничего не делала, просто стояла и ждала, приподняв переднюю лапу, как охотничья собака, почуявшая добычу.
- Она чего-то от нас хочет.
- Вот только ничего не говорит, - заметил Джайлан.
- А ты думал, что лисица заговорит с тобой? – хмыкнула Шиона.
- Ну, если здесь есть говорящая сова…
Не слушая их, Джамайянг сосредоточился и пристально смотрел на выжидающее существо. Затем вдруг сказал.
- Кажется, она пытается нам помочь. Она хочет, чтобы мы следовали за ней.
- Что? Ты можешь с ней говорить? – поразились в один голос брат и его жена.
- Это нельзя назвать «разговором». Тем не менее, мои познания в области общения с Духами достаточны, чтобы понять намерения этого создания. Оно действительно служит Ван Ши Тонгу.
- Тогда пойдемте за ним, - сказала Шиона.
- Куда? В очередную ловушку? – заметил Джайлан, - Помните, чем закончилась для нас прошлая прогулка по этой библиотеке в обществе Духа?
- Нет, я почему-то уверен в ее искренности, - тут же ответил Джамайянг, - Я чувствую, что она, в отличие от хозяина, боится того, что может произойти в будущем и старается помочь нам предотвратить это.
- Не люблю я эти слова – «почему-то». И с каких пор ты научился читать мысли духов, Джамайянг? - проворчал Джайлан, но покорно направился следом за остальными.
Дух-лисица вела их вперед. Она бежала уверенно. Других признаков жизни, кроме нее, вокруг заметно не было, Ван Ши Тонг пока тоже не появлялся. Никто из троих магов Воздуха особенно и не жаждал встретиться с ним снова, но все же, это безмолвие вокруг давило на них, внушая мрачные предчувствия. Странная провожатая вела их все глубже и глубже по большой винтовой лестнице. Затем свернула в коридор; через несколько минут остановилась возле массивной каменной плиты, перекрывающей путь дальше.
- Интересно, не привела ли она нас туда, откуда мы недавно сбежали? – прокомментировал скептически настроенный Джайлан.
- Не говори ерунды, - хмыкнула Шиона, - Это совсем другое место. Хотя...
Лисица смотрела на небольшое украшение рядом с плитой. Это была резная фигура совы.
- Хммм, - Джамайянг приблизился, - Это может быть ключ. Попробуем…
Он с минуту аккуратно ощупывал пальцами барельеф, затем с силой надавил одновременно на несколько точек. Внутри что-то щелкнуло, затрещало, и каменная дверь сдвинулась в сторону. За ней оказалось большое неосвещенное помещение. Как и в других, большую его часть занимали полки. Некоторые были пусты; другие занимали книги или свитки в футлярах.
- Вероятно, это и есть хранилище запретных знаний, о котором упоминал Ван Ши Тонг, - решил Джамайянг.
- Мне вот интересно, брат, где ты научился так управляться с замками, - заметил Джайлан, - Из Ба Синг Се ты сбежал, теперь здесь…
- Я много путешествовал, - невозмутимо ответил Джамайянг.
Он первый вошел внутрь, из предосторожности заклинив дверь собственным посохом. Им снова пришлось зажечь лампады, чтобы иметь возможность осмотреться. Шиона первая потянулась и достала с полки какую-то книгу.
- Не понимаю, что тут написано, - сказала она, - Какой-то незнакомый язык.
- Больше похоже на шифр, - возразил Джайлан, - Но посмотрите, эта лисица снова нас куда-то ведет.
Дух-помощник уверенно пробежал через зал и остановился у массивного каменного постамента. Там покоился огромный, толстый черный том. На его обложке серебром была выведена какая-то надпись.
- Снова тот же шифр, - заметил Джайлан.
- Это не шифр, - возразил Джамайянг, - Это очень древний язык. На нем никто не говорит уже много веков, но мне уже случалось видеть такие буквы прежде. И при сходных обстоятельствах… - он вздохнул, как будто вспомнил что-то малоприятное, - Мы нашли то, что искали. Я уверен, это именно то, что помогло Турану обрести его силу.
- И ты можешь прочитать эту книгу? – спросила Шиона, - Ты знаешь этот древний язык?
- Я не специалист, но кое-что разбираю, - Джамайянг вчитался в серебряные строки, отблескивающие оранжевым в свете масляной лампы, - Здесь написано о древних эпохах, что-то о том, как люди жили в одном мире с духами и могли говорить с ними свободно…
- Разве такое возможно? – удивилась Шиона.
- Кто знает. Во всяком случае, наша провожатая, - Джамайянг бросил быстрый взгляд на лисицу, - привела нас к тому, что мы ищем. Видимо, мы должны забрать эту книгу, - он вытянул из-под одежды пустой шелковый мешок, - По правде, мне случалось пробовать себя в странных видах ремесла во время моих путешествий, но грабить библиотеки еще не доводилось. Однако, боюсь, выбора нет…
Он потянулся к книге, поднял ее, вздохнув: «Тяжелая!» и упрятал в мешок. Джайлан и Шиона смущенно смотрели в стороны.
- Великий Ветер, - вздохнула женщина, - Я пришла сюда чтобы искать знания, но не ВОРОВАТЬ их!
И тут неожиданно лисица задрожала и напряглась всем телом, тревожно заскулив. Все трое резко развернулись к выходу, и нисколько не удивились, обнаружив перед собой самого Духа Знаний Ван Ши Тонга. Совиная маска не могла выражать эмоций, но почему-то никто не усомнился, в каком настроении сейчас хозяин тайной библиотеки.

* * *
- Люди… - проговорил Ван Ши Тонг, - Надо отдать вашему роду должное: вы умеете бысть настойчивы в достижении своей цели. Но я не могу позволить вам украсть это знание. Оно запретно для смертных и не должно вырваться на свободу.
- Оно уже вырвалось на свободу! – сказал Джамайянг в ответ, добавив в голос жара. Быть может, все же удастся заставить Духа услышать и понять, - Все, что мы хотим: остановить это! Мы сказали тебе правду: мы пришли сюда по следам Турана, чтобы узнать, как он получил свою силу и на что способен! То, что он делает, одинаково угрожает твоему миру, Дух Знаний, и нашему тоже. Только поэтому мы здесь: нам не справиться с Тураном без помощи. Поэтому мы просим: помоги нам!
- Нет, - отрезал Дух без колебаний, - Я уже совершил ошибку однажды, позволив смертному увидеть то, что вы не должны видеть.
- Но ведь эти книги написаны тоже смертными. Значит, когда-то наш народ знал эту тайну, и это не привело к беде.
- Когда-то, но не сейчас. Это было так давно, что вы даже не в силах вообразить такую бездну времени. Тогда вы понимали. Тогда вы были другими. Но вы менялись, чем дальше – тем больше. Ваша связь с нашим миром была разорвана; многие из нас ушли. Лишь некоторые – такие, как Туи и Ла – решили остаться в мире смертных. Я был в их числе. Я посвятил свое существование поискам знаний и создал это место, чтобы люди могли учиться. Но все чаще и чаще мои знания обращались во зло. Тогда я понял, что некоторых секретов вам знать не следует, и создал тайные хранилища для запретного знания, куда смертным не дозволено спускаться…
- Если это знание так опасно, почему же ты сохранил его? – спросил Джамайянг, - Почему не уничтожил?
- Потому что я не могу так поступить! Любое знание священно. Оно не может быть злом само по себе, только люди обращают его во зло. Я не допущу, чтобы это повторилось.
- Но мы не желаем зла! – почти закричала Шиона, - Неужели ты не слышишь нас? Ты просто заранее решил, что мы лжем тебе, и неважно, что мы скажем или сделаем, чтобы подтвердить свою искренность – ты не откажешься от своего мнения просто потому, что не хочешь. Ты как скверный судья – вынес приговор еще до того, как узнал все обстоятельства дела! Не слишком ли ограниченный взгляд для того, кто называет себя Духом – хранителем знания?
- Зло и добро – понятия очень относительные, - холодно ответил Ван Ши Тонг, - Вы считаете, что стоите на стороне добра, а ваши враги – это зло, но ведь точно так же думают они о себе и о вас. Вы верите, что хотите использовать эти знания во благо – но так же думают и они. Вы не можете знать, что ваши действия не принесут лишь еще большее зло, и благие намерения не обернутся хаосом, но вы все равно готовы действовать в слепой уверенности, что ваши поступки верны. Я не могу этого допустить.
- Ты сошел с ума… - тихо проговорила Шиона.
- Вы вправе так думать, если желаете. Но это ничего не меняет. Я не позволю вам уйти отсюда с тем, что вы пытались украсть!
Без дальнейших разговоров и предупреждений, Дух внезапно сбросил свою личину. Из-под мантии заструились клубы темного дыма, и Ван Ши Тонг предстал перед магами Воздуха в истинном обличье – огромная, черная тень. Лицо, однако, по-прежнему напоминало совиную маску.
- Я не желал этого, но вы пришли сюда украсть то, что вам не принадлежит – так вы и останетесь здесь, как воры, посягнувшие на чужое имущество!
Он взмыл под потолок и обрушился на Джамайянга, Джайлана и Шиону сверху. Джайлан и его жена были слишком потрясены и не успели ничего сделать, но Джамайянг отреагировал мгновенно. Воздушный щит мгновенно поднялся куполом над всеми тремя, и Духа отбросило в сторону.
- О… - удивился Джайлан, - На него действует магия Воздуха. Не знал, что так можно повредить Духу.
- Она же действовала на то чудовище, которое призвал Туран, - заметил Джамайянг, - Переходя в мир людей, Духи отчасти обретают плоть и становятся уязвимы. Убить их так вряд ли можно, конечно, но защищаться от них – как видите, возможно.
Ван Ши Тонг снова попытался атаковать. На этот раз его встретил синхронный удар трех магов Воздуха – три воздушных вихря ударили одновременно. Зала задрожала и наполнилась бесчисленными листами бумаги, подхваченными ветром. Духа снова отбросило назад, но на этот раз он устоял и, взмахнув «руками» (ну, или крыльями), рассеял вихрь.
- Вы же не думаете, что так можете бороться со мной? Я изучал покорение элементов еще до того, как ваши пращуры родились на свет. Я могу защититься от магии любого вида, какой бы вы не применили.
- Тогда, может, попробуем более грубые методы? – Джайлан, озаренный внезапной идеей, указал взглядом в сторону, - Джамайянг, Шиона – все разом!
Вновь ударили три воздушных вихря, но на этот раз они были нацелены не в самого Ван Ши Тонга – в массивный стеллаж для книг возле него. Под напором ветра громоздкая конструкция затряслась и опрокинулась, погребя Духа под собой.
- А теперь бежим! – крикнул Джайлан и первым выскочил из зала, таща за руку Шиону. Джамайянг последовал за ними, их помощница – дух лисицы – промелькнула у него под ногами. Джамайянг быстро выдернул свой посох и нажал на секретные кнопки, разблокировав дверь. Каменная плита вернулась на прежнее место, перекрыв выход. Конечно, едва ли это может задержать Духа, но…
Они мчались наверх; лисица-проводник по-прежнему показывала дорогу. Поначалу, позади не было слышно никаких признаков погони, но затем неожиданно звук послышался отовсюду. Казалось, что сдвинулся с места огромный, давным-давно застопоренный жернов, и его работа заставила вибрировать все вокруг. Тряслись стены, пол, потолок. Сверху сыпалась каменная крошка.
- Что это такое? – на бегу выкрикнул Джайлан, - Как ты думаешь, брат?
- Я думаю, нам надо бежать еще быстрее! – ответил Джамайянг.
Они неслись вверх по лестнице, перепрыгивая через ступеньки. Все уже задыхались, но позволяли себе замедлить бег ни на мгновение. Вскоре они начали узнавать помещения вокруг, а затем выбежали в тот самый главный зал, через который проникли в библиотеку.
Здесь тряслось и вибрировало уже все. Струи песка осыпались сверху.
- Ван Ши Тонг разрушает свою библиотеку! – поняла Шиона, - Быстрее, пока он не завалил выход.
Она взлетела вверх, и тут из зеленоватого сумрака метнулась огромная тень. Блеснули когти.
- Шиона! – отчаянно закричал Джайлан, вскинув посох. Но Джамайянг оказался еще быстрее – созданный им вихрь врезался в Духа Знаний и отбросил его в сторону. Когди сомкнулись, не достав пол-локтя до тела Шионы. В следующую секунду женщина скрылась в узком проходе.
Джамайянг и Джайлан тоже превратили свои посохи в планеры и последовали за ней. Внизу раздался отчаянный, исполненный неподдельной ярости вопль.
- НЕТ! Вы не уйдете! Не снова! Я не позволю вам!
Камни вокруг них начали рассыпаться. Это еще больше придало всем троим резвости. Джамайянг, Джайлан и Шиона почти одновременно поднялись к окошкам наверху башни и выскользнули наружу. Они скорее рухнули, чем спланировали вниз, на песок. Грохот не стихал, и землетрясение вокруг продолжалось. Неожиданно длинная тонкая башня быстро поползла вниз.
- Он ТОЧНО лишился рассудка, - буркнула Шиона, и в этот момент что-то еще мелькнуло наверху. Все трое вскинули посохи, но это оказалась всего лишь их помощница, лисий дух.
- Фух, - выдохнул Джамайянг, - Ты нас напугала, подружка. Что, тоже хочешь с нами?
Он, очевидно, угадал, поскольку лисица без промедления бросилась к воздушному бизону.
- И снова она указывает нам верный путь, - хмыкнул Джамайянг, - Действительно, поспешим.
Они разместились в седле зверя и взлетели, а там, где недавно находился вход в библиотеку, набирала силу настоящая песчаная буря. Огромная туча песка и пыли поднялась почти к самому небу, сформировав исполинский смерч. В реве ветра слышалась безумная и бессильная ярость.
- Знаете… - вдруг вздохнул Джайлан, - Мне его все-таки жаль.
- А мне – как-то не очень, - заметила Шиона, - Как ты сам сказал, дорогой – у него слишком странные представления о гостеприимстве.
- Давайте просто выбираться из этой пустыни, - прервал их спор Джамайянг, - Нам все еще надо разобраться с тем, что мы оттуда вынесли.
Он коснулся рукой тяжелой книги, упрятанной в шелковый мешок.
- Я никогда не любил пустыню Си Вонг, и хочу надеяться, что мы летали сюда не напрасно.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
SherbikДата: Воскресенье, 25/11/2012, 12:41 | Сообщение # 312
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Да, с моей точки зрения, позиция Ван-Ши-Тонга крайне близорукая. Если в сериале он просто не хотел вмешиваться в войну между самими людьми. То здесь-то он же должен понимать, что миру Духов грозит беда. Ладно, он не доверяет людям. Но сами-то духи могут что-то сделать? И должны что-то сделать?
 
ars2012Дата: Воскресенье, 09/12/2012, 10:09 | Сообщение # 313
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Quote (Sherbik)
Да, с моей точки зрения, позиция Ван-Ши-Тонга крайне близорукая. Если в сериале он просто не хотел вмешиваться в войну между самими людьми. То здесь-то он же должен понимать, что миру Духов грозит беда. Ладно, он не доверяет людям. Но сами-то духи могут что-то сделать? И должны что-то сделать?


По-моему, он и там вел себя крайне нелогично. Я так думаю, что он просто выжил из ума за десять тысяч лет или больше. Наверное, с духами такое тоже бывает...

Глава 9.

Покоряя небеса.

Последующие дня были заполнены суетой и шумом. Подготовка велась полным ходом. В лагерь Зуко и Азулы съехались на совет вожди всех отрядов сопротивления; дважды принц и принцесса сами покидали место дислокации своего отряда (неоднократно менявшееся за прошедшее время) для того, чтобы посетить других. Немногочисленные группы мятежников постепенно собирались в пока еще небольшую, но уже армию.
Лорд Огня – то есть, конечно, ФАЛЬШИВЫЙ Лорд Огня – проявлял странное бездействие, что беспокоило Сокку. Он ожидал, что тот не оставит столь явные передвижения своих врагов без ответа. Беспокойство было столь велико, что он даже рискнул поделиться им с Азулой.
- Я думаю, что могу это понять, - последовал ответ, - Он уже несколько раз посылал карательные отряды, чтобы покончить с мятежниками в провинциях – и все эти попытки завершились провалом. Часть таких отрядов была разбита, другие и вовсе перешли на нашу сторону. Нет, от предпочтет держать верные ему войска возле столицы и дожидаться Кометы. Не забывай, Сокка – мощь служащих ему магов Огня в тот день возрастет ровно настолько же, насколько наша, а численное превосходство все еще у него. На это он и рассчитывает. Как и мы, он сейчас готовится к решающей битве, и намерен дать ее в День Кометы возле столицы. Мы собираемся использовать мощь Кометы против него – он планирует сделать то же самое с нами.
Она говорила довольно резко – видимо, еще не забыла, что во время недавнего незабвенного совещания (едва не переросшего в откровенную перепалку) он все же настоял на своем. Да, она уступила и признала его правоту – но это определенно не доставило Азуле радости. При встрече с ним принцесса сразу начинала кипеть, как чайник над костром.
«И в чем я виноват? – недоумевал бедняга, - Как будто я сделал это для того, чтобы задеть ее. Я просто предложил план, который устроил бы обе стороны».
По крайней мере, с планом Азула, пусть неохотно, но согласилась. Подготовка шла ускоренными темпами – времени оставалось слишком мало. Азула продолжала тренировки в магии Огня с Катарой, хотя в отношениях между ними двумя тоже явно заметно было напряжение. Обе держались с настороженностью. Возможно, Юи помогла бы сгладить это напряжение, но, увы, позавчера она на корабле отплыла к Северному Полюсу, встретиться с отцом и просить его о помощи для Ба Синг Се. Все это только добавляло Сокке головной боли.
Сейчас они находились в самом крупном лагере, где собралось не меньше четырех тысяч воинов и магов Огня. Глядя на приготовления, Сокка чувствовал тревогу. Сражение обещало быть более упорным и ожесточенным, чем даже на Северном Полюсе. Даже если забыть о пресловутой Комете Созина. При мыслях об этом Сокку невольно бросало в дрожь.
Он шел по лагерю. Всюду он видел людей – кто-то что-то переносил, кто-то занимался работой, кто-то тренировался. Неожиданно Сокка остановился. Кое-что привлекло его внимание. Он увидел впереди знакомые устройства – металлические колесницы, которые уже видел в прошлом, при малоприятных обстоятельствах – на Северном Полюсе. Это были штурмовые машины, которые использовал флот Джао. Возле них суетилось десятка два раздетых по пояс мужчин, которые при помощи лебедок и талей поднимали плоские пластины какого-то странно выглядевшего материала и пытались смонтировать их поверх внешней оболочки танков. Из-за этого боевые машины стали похожи на громадных искусственных черепах. Чуть в стороне – к еще большему удивлению Сокки – стояла Тоф и вела беседу с каким-то мужчиной средних лет на весьма повышенных тонах. Это заинтриговало воина Воды настолько, что он решил подойти и послушать.
- Эй! – возмущалась Тоф, - Не надо на меня давить! Давить я и сама умею! Будете сильно возмущаться – я даже покажу вам, как! Вас потом три дня будут из земли выколупывать!
- Но работы идут недостаточно быстро! – не оставался в долгу мужчина, - У нас семнадцать боевых машин, и мы должны подготовить их все до возвращения Кометы! Они могли бы дать нам преимущество в бою, но без новой брони от них не будет пользы. А броневые пластины, за производство которых ответственны ВЫ, госпожа Бей Фонг, запаздывают! Мы отклоняемся от графика, и я нахожу это недопустимым!
- Что? Я ОТВЕТСТВЕННА? Не воображайте себе неведомо что, Цинь…
- Военный министр Цинь!
- Ага, ага. Военный министр без государства!
- Мое государство, госпожа Бей Фонг, никуда не пропало. От того, что наша столица занята предателями и врагами, Нация Огня не перестала существовать, - напыщенно ответил мужчина, - Для меня ничего не изменилось! Я служил Лорду Огня Лу Тену и Лорду-Протектору Озаю в прошлом, теперь я служу принцу Зуко и принцессе Азуле. Как и вы, кстати – пусть даже вы родом из Нации Земли!
- Вы с ума сошли! – вызывающе рассмеялась Тоф, - Азула попросила меня помочь вам, и я согласилась. Но это не значит, что я тут кому-то СЛУЖУ! Будете так говорить – вообще откажусь что-то делать!
- А по-моему, раз вы здесь, то вы по определению служите предводителям нашей армии – то есть принцу и принцессе! – не сдавался мужчина, поименованный военным министром, - Вы единственный маг Земли в нашем распоряжении, и если вы правда так гениальны, как о себе говорите – так и ведите себя подобающим образом, а не как капризная девчонка!
- ЧТО?! – почти взвизгнула Тоф. «Военный Министр» определенно не имел понятия, с кем связался, и все это могло бы плохо для него закончиться, если бы Сокка не рискнул вмешаться в спор.
- Привет, Тоф, - преувеличенно бодро заявил он, подходя.
- О, привет, Сокка, - откликнулась она, - Как прошел твой разговор с Азулой?
Мужчина окинул воина Воды оценивающим и не очень-то дружелюбным взглядом – он явно был недоволен тем, что ему помешали – но упоминание имени принцессы заставило его сдержаться. Теперь он смотрел на Сокку с несколько большим интересом, гадая, что это за юноша, который так запросто может говорить с самой принцессой Азулой.
- Ну… она настроена решительно, - неопределенно ответил Сокка на вопрос, - Кхм… а что здесь происходит? – он с любопытством посмотрел на танки, - Я всегда увлекался техникой.
- Ну тогда ты попал по адресу, - заявила Тоф, - Этот господин – она указала на своего собеседника – бывший военный министр Нации Огня Цинь…
- Действующий военный министр, - тут же встрял тот, - Меня не снимал с этой должности никто, имевший бы на это право!
- Хорошо, просто военный министр Цинь, - хихикнула Тоф, - и этот «просто министр» как раз изобрел эти штуки.
- Я видел их в деле, - заметил Сокка не очень любезно, - На Северном Полюсе Джао и его хозяева из Народа Воздуха использовали их против нас.
- Техника не служит ни добру, ни злу, молодой человек, - тут же вступился за свое творение Цинь, - Она служит тем, кто ей управляет. Увы, это правда – значительная часть этих машин, которые, как справедливо заметила госпожа Тоф, я разработал, была захвачена предателями. Во время штурма нашей столицы, нам удалось спасти и спрятать до поры лишь эти семнадцать. Ах, да, позвольте полюбопытствовать, а вы кто? – он надменно задрал нос. Этот военный министр определенно не лучился любезностью.
- О-о! – представила Тоф, - Вы даже не знаете, с кем разговариваете, господин Цинь. Этот воин Воды – сам Сокка, сын вождя Хакоды с Южного Полюса. Он – один из лучших знакомых и друзей принцессы Азулы, с которой вместе путешествовал по всему миру и принимал участие как в обороне Северного Полюса, так и в событиях в Царстве Земли. Принцесса доверяет ему, как мало кому другому.
Сокка едва не закашлялся. На физиономии Тоф все отчетливее проступала ухмылка. Но министр Цинь явно растерялся – он принял высказывание покорительницы земли за чистую монету. Мужчина смущенно кашлянул.
- О… это меняет дело. В таком случае, прошу прощения за мои манеры, я не мог знать… Для меня честь познакомиться с одним из приближенных Ее Высочества…
- Что? Прибли…
- Он не просто приближенный, - заявила Тоф, перебив его, - Принцесса считает, что обязана ему, по меньшей мере, жизнью. Это чистая правда, господин Цинь.
Физиономия мужчины вытянулась еще больше, а Сокка украдкой показал Тоф кулак, что, к сожалению, в силу понятных причин осталось незамеченным. Ну, не то, чтобы Тоф врала, но… Раньше Сокка думал, что это только у Азулы талант так подбирать слова, чтобы, ни в чем не солгав, вывернуть все наизнанку.
- Сокка, скажи господину военному министру, что я – не тот человек, которому он может приказывать, как одному из своих подчиненных.
- Эмм… это правда, господин Цинь, госпожа Тоф Бей Фонг – не только благородная дворянка в Царстве Земли, но и… э… пользуется особым положением у Ее Высочества. Принцесса полагает, что к ней следует относиться помягче… кхм… по причине ее слепоты.
На этот раз скривилась уже Тоф, и Сокка ощутил злорадство. Зато Цинь смотрел на них обоих, как на умолишенных.
- Странно. Это не похоже на Ее Высочество, - тихо пробормотал он.
- А в чем дело? – заинтересовался Сокка, - Из-за чего возник ваш спор и какое он имеет отношение к броне и танкам?
- Не знаю, смогу ли я объяснить это вам, молодой человек, - заявил министр с вернувшейся надменностью, - Это требует специальных технических познаний.
- Я неплохо разбираюсь в паровых двигателях, - тут же похвастался Сокка, задетый высокомерием собеседника, - Я плавал на кораблях Нации Огня, - ну, конечно, на «кораблях» - это было небольшое преувеличение, - И корабельный инженер ценил мои способности очень высоко.
На мгновение вернулось грустное воспоминание о погибшем Ходжине. Сокка вздохнул.
- Ну, что ж… - снизошел до объяснений военный министр, - Эти танки в свое время мы создали для обороны наших границ. Как вы видите, молодой человек, они сделаны из металла, благодаря чему мало восприимчивы как к магии Воздуха, так и к магии Земли – а наши противника, Воздушная Империя, в первую очередь и полагаются, естественно, на магов Воздуха, во вторую – на магов Земли, как своих старых союзников.
- Эй! – встряла Тоф, - Вы кого тут назвали «вторыми»?
Министр стрельнул глазами в ее сторону.
- Я никого не пытаюсь оскорбить, я лишь пытаюсь объяснить все в подробностях. Так вот, эти машины очень хорошо защищены и от воздушной магии, и от земляной, но что касается огня…
- Ну, конечно! – понял Сокка, - Для огня они гораздо более уязвимы. Я сам видел, как на Северном Полюсе Азула вывела из строя несколько таких машин, - до него начало доходить, в чем тут дело, - А если пустить их в бой в день Кометы Созина, когда способности магов Огня многократно возрастут, то их сожгут, как если бы они были не железные, а деревянные!
- Совершенно верно, - подтвердил министр, важно кивнув, - Вот почему мы должны принять меры по дополнительной защите.
- Но причем здесь Тоф? – удивился Сокка, и тут же сам себе ответил, - Ах, да! В Царстве Земли я видел материал, который практически не поддается воздействию огня. Его создают маги земли, особым образом обрабатывая камень. Вот что вы пытаетесь сделать!
- Верно, - снова согласился старший мужчина, на этот раз посмотрев на Сокку с большим интересом, - Я вижу, тот инженер, которого вы упомянули, был прав в своем мнении о вас, молодой человек. Вы быстро схватываете суть. Теоретически, - министр выделил это слово, - такая броня позволит нашим танкам выдерживать атаки магией огня, даже усиленной действием Кометы. Конечно, в течение ограниченного времени. Но тут существуют свои сложности. Во-первых, броневые плиты должны быть достаточно толстыми и массивными, чтобы выстоять под действием очень мощного и жаркого пламени. Но в то же время, и не слишком массивными, поскольку под весом чрезмерно тяжелой брони наши машины просто не смогут двигаться. Приходится искать разумный компромисс…
- Да, - проблема настолько захватила Сокку, что он даже забыл о высокомерных манерах собеседника, - А еще эти каменные плитки надо как-то крепить на железном корпусе. Клеить чем-то? Но такой температуры никакой клей не выдержит. На металлических болтах? Но для этого нужны тысячи болтов, да и как их вкрутить в корпус танка, придется сверлить столько же отверстий в его внешней оболочке, а эта броня очень прочная…
- Вы совершенно правильно угадали главную проблему, - с невольным уважением признался министр, - Крепление жаропрочной брони к корпусу – самое сложное… если забыть о задержках в изготовлении собственно броневых плит…
- Эй! – снова встряла Тоф, - Я делаю все правильно и в срок. Это вы сами не знаете, что вам надо!
- И к тому же, все надо успеть сделать в очень сжатые сроки, - завершил министр, - Это почти не оставляет нам времени на эксперименты…
Тоф кашлянула.
- Ну, я вижу, что вы нашли общие темы для разговора, так что, оставляю вас друг с другом, мальчики. Господин Цинь, мы продолжим, когда я немного передохну.
- Госпожа Тоф!.. – помрачнел тот, но она перебила.
- Я все рассчитала! Не думайте, что я пытаюсь отлынивать! Я обещала помочь, и я помогаю. Скажите мне точно, что и как надо делать, и я успею изготовить броню для этих ваших дурацких железных штуковин.
- Госпожа, мои машины – НЕ…
- Всего хорошего! – пропела Тоф, удаляясь, - Сокка, тебе счастливо оставаться. Бедная СЛЕПАЯ девушка ушла поискать, кто нальет ей мисочку супа с лапшой.
- Тоф… - Сокка шагнул было следом за ней, но тут же почувствовал, что падает, и растянулся на земле под недоуменным взглядом министра Циня. Кое-как приняв сидячее положение, юноша без всякого удивления обнаружил, что его сапоги по щиколотку ушли в землю.
- Тоф… - снова укоризненно протянул он, откапываясь.

* * *
Азула нашла Катару возле речки. Девушка сидела, скрестив ноги, и делала плавные жесты руками. Вокруг, повинуясь ее движениям, парили несколько сложных водяных фигур, сливавшихся, разделявшихся вновь, менявших форму.
Принцесса кашлянула. Катара со вздохом опустила руки. Водяные фигуры превратились в обычные брызги, которые нырнули обратно в волны быстрой речки.
- Азула, - тихо проговорила она, не оборачиваясь, - Что-то случилось?
- Нет, ничего, - ответила та, чувствуя неловкость. В последние дни ей почему-то было странно трудно говорить с Катарой – между ними все еще сохранялось напряжение. Не то, чтобы Катара избегала Азулу; не то, чтобы та сама избегала Катару, но… их общение сводилось к урокам покорения огня и редким, кратким разговорам, причем обе чувствовали явное облегчение, когда такие разговоры заканчивались.
Принцесса вздохнула. С этим надо как-то покончить. В конце концов, не поссорились же они, в самом деле! Поспорили, да – как будто бы в первый раз? Почему же так трудно вернуться к прежним отношениям? И почему это задевает ее за живое так сильно? Ну, что ж… Катара ее подруга. Азула понимала это, и мысль о разладе была, безусловно неприятноц.
- Я хотела поговорить, - сказала она, - В последнее время тебя трудно найти, - так и было, застать Катару одну почти не удавалось, только на уроках, - Такое впечатление, что ты меня избегаешь.
- Что? Вовсе нет! – заявила Катара с излишней горячностью, выдававшей неискренность, - Почему я должна так делать? Просто…
- Катара, я же признала свою неправоту. Я отказалась от своего плана. И не думай, что это далось мне легко.
- Я все понимаю, - Катара отвела взгляд.
- Тогда в чем же дело?
- Не уверена, что тебе будет приятно это услышать…
- Я переживу. Катара, мы ведь подруги, разве не так? По-моему, мы достаточно пережили вместе, чтобы иметь право так говорить друг о друге.
- Это так, - Катара все еще не поднимала глаза, - Я никогда не отрицала этого. Я никогда не думала иначе.
- Ну, так объясни мне. Понравится или нет – я, по крайней мере, постараюсь понять!
Девушка с Южного Полюса вздохнула.
- Это трудно объяснить… - призналась она, глядя в воду под своими ногами, - Ты… нет, не так. Твой план. Уничтожение Южного Храма… мне было страшно, Азула. По-настоящему страшно, когда я думала о том, что МОГЛА БЫ так сделать. Неужели ТЕБЯ это совсем не пугало? Гибель стольких людей…
Азула покачала головой.
- Я не говорю, что эта мысль доставляла мне удовольствие. Но сколько людей уже погибло на этой войне? Если есть шанс ее закончить…
- Вот что пугает меня больше всего, - проговорила Катара, только теперь подняв глаза и посмотрев на принцессу Огня, - Неужели эта война полностью выжгла в нас… ну, не знаю даже, как назвать это… сочувствие? Неужели нам стало просто все равно, сколько людей погибнет?
Азула стиснула зубы.
- Знаешь, Катара, ты не первый человек, от которого я слышу эти слова. Моя мать рассуждала схоже. Она иногда говорила о том, что до сих пор остается шанс прекратить войну, решить все миром. И чем отблагодарили ее Кочевники? Стрелой!
- Азула… - начала Катара, но та не дала ей договорить.
- Стрелой в спину, Катара! О да, я могу поверить, что это была случайность, что они хотели убить моего отца – но, знаешь, мне не кажется, что это меняет многое!
- Но ведь не все они такие, - заметила Катара, - Есть Ксуан Фенг или Туран, но ведь был и Джимей.
- И он погиб из-за того, что делали его собратья.
- Но я верю, что, благодаря таким, как он, они тоже заслуживают свой шанс. А ты сама, Азула. Я понимаю, за что ты их ненавидишь, о да, поверь мне – я очень хорошо это понимаю! Но что изменится оттого, что ты убьешь кого-то из них. Десять, сто или тысячу – это уже ничего не вернет, а сколько из этих людей НА САМОМ ДЕЛЕ в чем-то виновны? Неужели ты правда хочешь утопить весь мир в крови, лишь бы успокоить собственную жажду мести. Неужели ты хочешь истреблять женщин и детей, которые ничего тебе не сделали?
- Не мы начали эту войну! – огрызнулась Азула, чувствуя злость.
- Пусть так. Но вы, нет, все мы, ее продолжаем. Мы настолько привыкли воевать, что просто не видим другого пути! Я хочу с этим покончить, что же в этом плохого?
- А разве я говорю, что это плохо, Катара?
- Но если бы мы осуществили твой план, надежды на мир не осталось бы! Народ Воздуха и их союзники сражались бы до последнего человека.
- И я отказалась от своего предложения, - с нажимом повторила Азула, - Я отказалась, чего же еще ты хочешь от меня? Чтобы я каялась, разорвала на себе одежду и с причитаниями осыпала свою голову пеплом? Извини, не собираюсь! Я не считала и не считаю, что мое предложение в чем-то недостойно. Нравится тебе это или нет, но сейчас мы в состоянии войны с Народом Воздуха, а на войне необходимость превыше морали. Так всегда было, есть и будет. Меня так учили, и я с этим согласна.
- Азула, я ничего подобного не говорила! – Катара тоже разгорячилась, - Я правда понимаю твои чувства, постарайся и ты понять, что могут думать и чувствовать другие. Постарайся признать, что и твоя точка зрения может оказаться неверной! Хотя бы раз в жизни! – она прикусила язык и перевела дыхание, - Знаешь, давай лучше не развивать эту тему дальше, а то точно поссоримся, а я правда этого не хочу. Ты что-то хотела сказать мне? – девушка явно собиралась уйти.
- Да… - сухо проговорила Азула, - Да, хотела. Хорошо, не будем больше об этом, кажется, это действительно бесполезно, - она усилием воли загнала досаду внутрь себя, - Я лишь хотела предложить тебе кое-что. Вы с Тоф скоро отправляетесь в Царство Земли защищать Ба Синг Се.
Это не было вопросом, тем не менее, Катара кивнула. Они обе стояли рядом, бок о бок, но не смотрели друг на дружку. Катара снова опустила глаза к текущей воде, Азула любовалась редкими облачками на голубом небе.
- Юи уже отплыла на Северный Полюс. Я уверена, что ее отец пришлет вам кое-какую поддержку. Но было бы нелишним найти и других союзников.
- Да, я думала об этом. Прежде, чем плыть в Ба Синг Се, мы навестим остров Киоши. Воины Киоши на нашей стороне, я думаю, что они последуют за нами.
- Хорошая мысль, они тоже могут пригодиться, но я хотела предложить кое-что еще. Ты же помнишь царя Омашу?
- Буми? Его забудешь… Постой, Азула… ты хочешь, чтобы я направилась в Омашу и убедила Буми помочь нам?
- Почему бы нет? Он один из самых могущественных магов земли в мире, да и войска в Омашу, насколько мне известно, достаточно многочисленны и сильны. Гораздо лучше, если этот человек и его армия будут оборонять стены Ба Синг Се, нежели штурмовать их, ты не согласна?
- Ну… это логично. Но захочет ли он меня слушать? Он предан Империи Воздуха.
- Нет, он – друг Аватара Аанга. Но я не сомневаюсь в том, что он уже давно подозревает о том, как обстоят дела на самом деле. Однако подозревать – это одно, а убедиться воочию – совсем другое. Увидев перед собой нового Аватара, он может пересмотреть свое мнение относительно союза с Кочевниками. Я не говорю, что убедить его будет просто… но даже если он просто предпочтет соблюдать нейтралитет, это уже будет нам на пользу. Да, риск есть…
- Нет, ты права, - Катара выдохнула, - Стоит попробовать. Это… прекрасная мысль, Азула, спасибо.
- Не за что… - хмыкнула та, - Я подозреваю, что тебе потребуются все таланты Аватара, чтобы убедить этого старого… хм, экстравагантного мага земли.
- Ну что ж, тогда, наверное, кстати, что я – Аватар, - Катара усмехнулась.
Азула тоже хмыкнула. Увы, мирное завершение разговора не помогло рассеять отчужденность. Они обе так и стояли рядом и обе не решались заговорить снова…

* * *
Министр Цинь задумчиво смотрел на изображенный Соккой чертеж.
- По правде говоря, молодой человек, я не уверен, что, кхм… моих познаний достаточно, чтобы понять, что вы тут изобразили.
«Ох, и он туда же! – мысленно простонал Сокка, - Ну что им всем не нравится? Нормально я рисую!»
- Вот же, посмотрите! – заявил он, - Это способ, которым можно крепить плиты к танкам. Точнее, не к самим танкам, а к специальному каркасу из железной решетки. Такие каркасы ваши инженеры успеют изготовить достаточно быстро – металла хватает, людей тоже, по конструкции они не очень сложные. Их покрывают броневыми плитами на заклепках, что проще, чем сверлить дыры под болты в корпусах самих танков, а уж затем такой кожух крепится сверху на танк.
- Хм… - мужчина из Нации Огня провел рукой по бороде, - Теперь я начинаю понимать. Идея достойная, молодой человек. Я сам думал о чем-то подобном, но тут есть одна сложность. Такие каркасы будут недостаточно прочными, долго они не продержатся.
- Ну и что? – заметил Сокка, - Нам долго и не надо. Один бой они выдержат, а дальше пусть хоть разваливаются – когда Комета уйдет, нужда в них отпадет сама собой. Ну… на ближайшие сто лет.
- Да… вы правы, - военный министр задумчиво кивнул, - Я думаю, так мы и сделаем, тем более, что времени на поиски альтернативы нет. Это не идеальное решение, но лучшее из того, что мы можем сделать с теми ресурсами и возможностями, которыми располагаем. Осталось только продумать оптимальную форму и размеры броневых плиток, - он посмотрел на рисунок Сокки и вздрогнул, - Но это я лучше возьму на себя. Вы подали хорошую идею, молодой человек, благодарю вас.
- Не за что, мы же на одной стороне, - заметил Сокка. После довольно долгого разговора, подчас перераставшего в спор, он, пожалуй, готов был пересмотреть свое мнение об этом человеке. То есть, манеры у Циня могли бы быть и поприятнее, но зато он хорошо знал свое дело. И – то ли упоминание Тоф о знакомстве с принцессой Азулой помогло, то ли еще что-то – к идеям Сокки отнесся без предубеждения. Кое-что из его предложениц Цинь отверг – ну да, Сокка, подумав, признал, что они были… не вполне удачными – но другие, напротив, принял без споров. В общем, по крайней мере, они пришли к согласию, как защитить танки от воздействия огня жаропрочной броней.
- И все-таки, одно преимущество у врага останется в любом случае, - задумчиво проговорил воин Воды, глядя в небо.
- Вы имеете в виду численность?
- Нет, я имею в виду магов Воздуха. Даже если эта ваша Комета и правда так сильна, все равно, они-то могут летать, а мы – нет.
- Ну что ж, полагаю, молодой человек, тут мы бессильны. Летающей машины мы пока не построили.
- А жаль, - посетовал Сокка, - Всегда мечтал о летающем корабле. Когда я был в Ба Синг Се, даже посетил тамошний университет…
- О! – протянул министр Цинь, - Там вам едва ли смогут помочь!
- А вы там тоже были?
- Однажды, в молодости. Тогда я посетил Ба Синг Се вместе с моим отцом, который был дипломатом. Лорд Огня Айро пытался открыть в городе посольство и наладить мирные отношения с Царством Земли. Эта попытка закончилась неудачно, но, по крайней мере, я провел довольно много времени в Университете. Впрочем, это тоже стало для меня сплошным разочарованием. Я так много слышал об этом месте – увы, там все оказалось совсем не так, как я ожидал.
На этот раз Сокка кивнул с полным пониманием.
- Тамошние ученые – натуральные дармоеды! – заявил он, - «Они посвятили свою жизнь поискам чистого знания!» Ха! По-моему, это значит, что они просто бездельники. То есть, я хочу сказать, если я построю летающую машину, то она либо полетит, либо не полетит. А если они придумают какую-нибудь бессмысленную философскую концепцию, без которой в реальной жизни прекрасно все обходятся, то о ней можно спорить всю жизнь, и делать при этом вид, будто бы ты занят чем-то важным! Единственное полезное дело, которое они сделали – хотя бы смогли предугадать дату недавнего затмения.
Теперь кивнул министр.
- Не могу не согласиться. Так же и я думал о них в то время. А вы правда хотели сделать летающую машину, молодой человек? – заинтересовался он.
- Хотел бы, - признался Сокка, - Если птицы летают, почему мы не можем? Только не могу придумать, как.
- Очень давно, еще при Айро, мы тоже пытались сделать нечто подобное, - неожиданно признался министр, - Как вы справедливо заметили – главным превосходством наших врагов была их власть над воздухом, и мы отчаянно искали способы, как сравняться с ними в этом.
- Но ничего не получилось? – догадался Сокка.
- Увы, увы, - скорбно покивал Цинь, - В целом, нам удалось разработать принцип машины, которая могла бы летать наподобие орла – используя силу восходящих потоков. Но, во-первых, все, что мы построили, оказалось слишком тяжелым и громоздким, чтобы взлететь, а во-вторых, это все-таки не был бы настоящий полет. Без потоков теплого воздуха, которые поднимали бы машину вверх, она бы не полетела, а такие потоки есть не везде и не всегда. К тому же не очень умно было бы использовать машину, парящую на потоке ветра, против противников, специализирующихся на покорении ветра. В общем, после долгих и почти безуспешных экспериментов, проект закрыли.
- Хм… - задумался Сокка, - Восходящие потоки, вы говорите? Теплый воздух? Об этом я как-то не подумал.
Он подошел к ближайшей жаровне, где один из мастеров накалял металл на углях, и поднес к ней руку, чувствуя, как поток горячего воздуха, стремящегося вверх обдувает ладонь.
- И правда… Ай! – стрельнувший уголек обжег его ладонь, - Эммм… простите, господин министр, я должен бежать. Мне надо немного подумать… и порисовать…
- Э, прошу прощения, молодой человек… может быть, я дам вам в помощь одного из моих инженеров. Ну, чтобы вы не утруждали себя?
- Зачем? Я и сам прекрасно рисую чертежи! – и Сокка, охваченный изобретательским энтузиазмом, умчался в свою палатку.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
SherbikДата: Понедельник, 10/12/2012, 21:13 | Сообщение # 314
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Quote (ars2012)
Покоряя небеса.

Мда, странно, а тут они вовсе и не полетали. Только разговоры о полетах. Да и времени на изотовление летательных аппартов у них уже нет.

Quote (ars2012)
В Царстве Земли я видел материал, который практически не поддается воздействию огня. Его создают маги земли, особым образом обрабатывая камень.

Да, а в сериале я такого не видел. Что это вообще?

П.С. И да в этой реальности Тоф же не изобрела магию металла. Ей-то ни к чему было.

Quote (ars2012)
Министр Цинь задумчиво смотрел на изображенный Соккой чертеж.

Зато Сокка так и не научился рисовать. biggrin

Азула с Катарой, конечно, мило поболтали. Но по-моему, ни к чему новому не пришли. Им бы отвлечься друг от друга. Тут битва как раз кстати была б. Когда ж она начнется?
 
KaraharДата: Среда, 02/01/2013, 22:21 | Сообщение # 315
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
Интересно, а Сокка додумается до металлического каркаса, двойной оболочки или ещё какой-нибудь защиты шара?
А то откуда Азула достанет столько добровольцев-смертников, если его(шар) можно будет стрелой проткнуть?

Добавлено (02/01/2013, 22:21)
---------------------------------------------
С Новым Годом всех! А тебя, ars2012, персонально.
Кстати, прода будет?


И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
SherbikДата: Воскресенье, 06/01/2013, 15:55 | Сообщение # 316
Sherbik
[Подмастерье]
Группа: Пользователи
Сообщений: 375
Статус: Отсутствует
Цитата (Karahar)
Кстати, прода будет?

Так ведь ars2012, говорил, что вроде забрасывает это произведение. Наверное, выложил свои последние наработки и решил дальше не продолжать.
 
ars2012Дата: Вторник, 02/04/2013, 11:23 | Сообщение # 317
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
И снова извиняюсь за долгое отсутствие. Передохнув, все же я решил продолжить писать, и, фактически, третью книгу осилил. Если кому-то еще будет интересно, буду выкладывать главы.

Глава 9. Покоряя небеса. Часть 2.

* * *
- Чего еще тебе надо? – буркнула Азула, отвернувшись и уткнувшись носом в бумаги, - Не видишь – я занята?
- Что, правда? – хмыкнул Сокка.
- Представь себе такую странность. Это у тебя всегда хватает времени для того, чтобы беспокоить меня по пустякам, а у меня подготовка к предстоящему бою не оставляет его вообще ни на что, на тебя – в особенности!
- Угу, угу, - усмешка Сокки на этот раз была более явной, когда он нахально заглянул ей через плечо, - Ты, видимо, и правда очень устала, иначе, конечно, заметила бы, что держишь эту карту вверх ногами.
- Что? – Азула с угрожающим видом обернулась к нему. Сокка не испугался.
- Во имя Духов! – воскликнул он, - Ну что ты так переживаешь? В кои-то веки тебе не удалось настоять на своем – неужели это такая трагедия?
- Что ты несешь?! – повторила принцесса громче, - Вовсе я не…
Она прикусила язык, поняв, что этот нахальный водомальчик очередной раз умудрился втянуть ее в бессмысленный спор. Ну, нет, такого удовольствия она ему не доставит! Принцесса вернула на лицо непроницаемое выражение.
- Итак, - проговорила она ровно (хотя это и далось ей ценой немалых усилий), - Вернемся к тому, с чего начали. Ты нашел меня здесь и отрываешь от дел. Полагаю, для этого есть причина более весомая, нежели твое желание помолоть языком?
Сокка закатил глаза и вздохнул – как ей показалось, с обидой.
- Ты что, вообще не можешь нормально ответить, когда к тебе нормально обращаются? – буркнул он, - Да, я пришел к тебе по делу. Даже по нескольким. Во-первых, что бы ты обо мне ни думала, я тоже не бездельничал все эти дни. Для начала, мне… ну, нам с вашим военным министром Цинем, наконец-то удалось завершить подготовку танков. Теперь они все защищены от магии огня новой броней, которую изготовила Тоф. И не думай, что это было легко: после того, как Цинь узнал, что я – старый знакомый Тоф, он тут же перевалил на мои плечи обязанность договариваться с ней, и ты сама можешь представить, каково это оказалось.
- Ах, да, - Азула слышала о том, что последнее время Сокка в основном проводит в компании инженеров министра Циня, который докладывал об успехе. Правда, о заслугах Сокки он не очень распространялся, только вскользь упомянул, что «этот юноша из племени Воды оказался достаточно сведущ и полезен». Ну, зная Циня уже довольно давно, Азула не была удивлена.
Она почувствовала намек на смущение. Действительно, возможно, она… отреагировала излише резко.
- Что ж, если это так… это действительно большое достижения. Эти танки могут оказать нам большую помощь, - в план, разработанный Азулой и Зуко, входило пустить боевые машины в первой волне, отвлекая внимание. Вряд ли танки, даже защищенные новой броней, долго продержатся против пламени магов Огня, усиленного кометой, но они оттянут на себя часть защитников столицы и позволят нанести внезапный, мощный удар.
- Рад, что ты хоть это признаешь, - проворчал парень. Он явно все еще был сердит, - Но, к твоему сведению, это еще не все.
- В самом деле? – Азула посмотрела на него с удивлением, - А что еще?
- Ну… - недовольство на его физиономии сменилось загадочностью, - На самом деле, нам – то есть мне и Циню – удалось осуществить одну мою старую идею. Это тоже может оказаться небесполезным при штурме.
- И что за идея? – принцесса уже была по-настоящему заинтересована.
- Ты все равно не поверишь, пока не увидишь. Так что поехали со мной! – позвал он, - Это не очень далеко.
Азула подавила страдальческий вздох. Что еще ему пришло в голову?
- Сокка, прости – я правда очень занята.
- Уверен, ради этого ты можешь ненадолго оторваться от своих дел.
- Просто скажи, в чем дело. Я даю слово принцессы, что поверю.
- Ну, нет, - мстительно заявил он, - Это сюрприз! Даю слово воина, что тебе понравится!
Азула закатила глаза к пологу шатра, но вдруг поняла, что не в силах противостоять собственному любопытству. Она правда была заинтригована – что еще он придумал? К тому же… по правде говоря, при одном взгляде на бесчисленные бумаги: письма, прошения, доклады и откровенные доносы, завалившие ее стол, принцессе уже хотелось плеваться огнем. А еще надо выкроить время, найти Катару и продолжать уроки – притом, что та по-прежнему шарахается от нее, как от зачумленной, да и сама Азула в ее присутствии чувствует себя как на иголках и только и думает, как бы не сболтнуть чего-то лишнего и очередной раз не разругаться. А еще Зуко намекал про какие-то дела, которые нужно срочно решить, а еще она так и не придумала способ вычислить и нейтрализовать предателя, который, принцесса не сомневалась, по-прежнему среди них и доносит самозванцу и его хозяевам-Кочевникам обо всем, что услышит и увидит… В общем, принцесса пришла к выводу, что непродолжительный перерыв ей просто необходим.
- Прекрасно, - сдалась она, - Но лучше бы это не была очередная твоя «картина»!
При воспоминании о ее «портрете» Азула передернулась. Тот «шедевр» давно был обращен в пепел и развеян по ветру. Она встала из-за раскладного стола и вслед за Соккой вышла наружу. Воины кланялись при ее приближении; принцесса замечала удивленные взгляды, обращенные на нее и на Сокку. Ну да, конечно: этот водомальчик вышагивал рядом с ней, как будто так и надо. Некоторые вещи до него просто не доходили… ну, или он так умело притворялся.
На границе лагеря уже ждали два оседланных скаковых ящера. Азула посмотрела на них с сомнением.
- Ты же сказал – «недалеко».
- Я сказал: не очень далеко. Мы проводим эксперименты в стороне от лишних глаз. Когда увидишь, ты сама все поймешь.
- Сокка, ты просто невыносим, ты это знаешь?
- Кто бы говорил, принцесса!
Они направились в сторону от лагеря. Путь занял чуть меньше часа, наконец, они оказались на просторной площадке, окруженной скалами. Здесь уже собралось человек пятнадцать – инженеры Циня. Военный министр тоже был здесь. При появлении принцессы он немедленно согнулся в поклоне.
- Ваше Высочество!
Азула небрежно кивнула. Все ее внимание было приковано к странному… странному… чему-то, что она видела перед собой. Это «что-то» являло собой внушительных размеров баллон в виде скругленного на обеих концах цилиндра, с одной стороны которого было что-то вроде деревянного оперения или руля, как на кораблях. Цилиндр был сшит из шелка – Азула никогда не видела ничего подожего. Но, что больше всего поразило ее – эта штука ПАРИЛА в воздухе, на высоте в шесть или семь человеческих ростов над землей. Скалы скрывали ее от взгляда сторонних наблюдателей. Снизу к шелковому цилиндру было посредством системы тросов прицеплено что-то вроде лодки с небольшим паровым двигателем. Имелась еще жаровня, в которой горел огонь. И все это действительно ДЕРЖАЛОСЬ В ВОЗДУХЕ, совершенно непонятно, на чем.
Азула таращилась на непонятную штуку, выпучив глаза. Сокка, явно довольный ее реакцией, гордо заулыбался.
- Ну, что? Нравится? Ведь правда – она производит впечатление?
Азула только теперь поняла, что у нее отвисла челюсть, и кое-как совладала со своей растерянностью.
- Что это, во имя Агни?
- А разве ты сама не видишь? Это летающий корабль, - Сокка буквально светился, как хорошо отполированный медяк, - Я всегда мечтал его сделать, и вот…
Азула помотала головой, словно пыталась избавиться от наваждения. Но нет – эта штука, этот… воздушный корабль… никуда не пропадал. Он так и висел в воздухе, удерживаемый несколькими тросами, привязанными к вбитым в землю сваям. Кое-как Азула стряхнула с себя оцепенение и посмотрела на Сокку.
- Но как он держится в воздухе?
- Все проще, чем может показаться. Всего лишь горячий воздух, который создается в той печке и закачивается в резервуар наверху. Горячий воздух стремится вверх и тем самым поднимает всю конструкцию. При помощи руля сзади и этого пропеллера – Сокка указал на большие лопасти позади «лодки», подвешенной внизу – можно управлять полетом. Вот, собственно, и все…
Азула снова зажмурилась, и лишний раз убедилась, что ей не мерешится.
- И оно правда летает?
- Ну, как видишь, - заявил Сокка, - Впрочем, есть только один способ убедиться, - он легонько подтолкнул ее в спину, - Пойдем.
Слишком удивленная, чтобы возражать, принцесса последовала за ним. Кто-то, кто уже находился внутри этой «лодки», сбросил веревочную лестницу, и Сокка первым полез наверх.
- Ну же! – поторопил он ее, оказавшись внутри, - Ты же не упустишь возможность стать первой, кто поднимется в воздух на летающем корабле?
- Первой? – хмыкнула она.
- Ну… - признался юноша, - На самом деле, у нас еще не было времени на полноценные испытания. Но я вполне уверен, что все работает как надо…
- Ох, не нравится мне это, Сокка, - но искушение оказалось превыше осторожности. Ей правда было любопытно! Неужели эта штука взлетит… ну, а если что, она всегда может выскочить и спуститься при помощи магии огня. А этот водомальчик, раз уж он главный, кто ответственен за появление этой штуки, пусть спасается как хочет.
Следом за ней поднялся и Цинь. В гондоле стало тесновато: двое инженеров там уже были, а большую часть пространства занимала печка и паровой двигатель. Пять, самое большее, шесть человек – это был предел, который мог вместить воздушный корабль. Для корабля как-то маловато, о чем Азула не преминула сообщить Сокке.
- Скорее, это летучая лодка, - добавила она, но воин Воды был так увлечен мыслью о предстоящем полете, что не обиделся.
- Называй, как хочешь, - заявил он, - А для меня тут самое главное слово – «летучий»! Эммм… ну что, попробуем? Эй, там, внизу – начинаем!
Те, кто остался на земле, отвязали четыре каната, державшие воздушный корабль, и тот незамедлительно начал подниматься вверх. Выше… выше… и не то, чтобы медленно. Довольно скоро облака оказались неестественно близко над головой, тогда как земля отдалилась настолько, что людей внизу стало уже вовсе не видно. Азула перевела дух. По правде, видеть землю так далеко внизу, оставаясь в шаткой лодке, подвешенной под шелковым шаром, надутым горячим воздухом, показалось ей… страшновато. Совсем чуть-чуть. А вот Сокка, кажется, ничего такого не чувствовал, он даже перевесился через борт, держась рукой за канат. В другой руке у него была подзорная труба.
- Посмотри, Азула – там наш лагерь. Духи, его почти не видно!
Азула приняла трубу и убедилась в его правоте. Лагерь действительно казался крошечным квадратиком далеко-далеко в стороне. Что ж, уже какая-то польза от этого «летучего корабля»: с его помощью можно вести разведку. Да и вообще… Азула задумалась о том, какие возможности открывает это изобретение, и просто-таки глаза разбегались. Главное преимущество Кочевников – умение летать – было и главной причиной неудач Нации Огня в войне. А теперь…
- Кстати, надеюсь, нас хотя бы не увидят из лагеря, - заметила принцесса, - Иначе могут принять за шпионов Воздушной Империи: больше-то никто летать не умеет.
- Уже умеем!- похвастался Сокка, - А из лагеря нас вряд ли заметят, мы слишком далеко и слишком высоко. Ну ладно, проверим, как эта штука может двигаться.
Они с Цинем и двумя инженерами что-то сделали, паровой двигатель ожил, и лопасти позади пришли в движение. Аппарат неуклюже развернулся, направляясь прочь от лагеря. Достаточно скоро стало ясно, что управляется летучий корабль не лучшим образом, а сильный ветер и вовсе сдувал его вбок. Тем не менее, он все-таки двигался, и даже (более-менее) к выбранной Соккой точке.
- Ну… не так хорошо, как я надеялся, но и не так плохо, как боялся, - решил изобретатель, - Со временем, наверное, мы сумеем улучшить управляемость.
Он посмотрел на Азулу, которая, стоя на носу лодки и держась рукой за один из тросов, оглядывалась по сторонам. Сейчас ее лицо вовсе не показалось Сокке надменным: глаза блестели, на губах играла восхищенная улыбка. Сокка даже смущенно кашлянул: кажется, он никогда прежде не видел ее такой. Он встал рядом с ней.
- Ну, что? – осведомился воин Воды, - Я сдержал слово, правда? Тебе нравится?
- Ты еще спрашиваешь… - проговорила она, качая головой, - Это великолепно! Никогда не думала, что…
Она посмотрела на него горящими глазами, но в следующую секунду опомнилась и торопливо вернула на лицо сосредоточенное выражение.
- Я хотела сказать… это открывает перед нами огромные возможности… в военном плане. Конечно, - только теперь ей удалось окончательно вернуться к деловому тону, - один такой летучий корабль ничего не решит. Сколько мы сможем построить до начала атаки, министр Цинь?
Тот ответил без запинок – явно ждал этого вопроса и уже произвел необходимые расчеты.
- Это не так просто, Ваше Высочество, но, к счастью, близлежащие города поддерживают нас и предоставят необходимые материалы, а также людей для работы. Я предполагаю... двадцать кораблей.
- Двадцать может быть тоже мало, - заметила Азула, - Нам нужно… не меньше сорока.
- Но… - однако, поглядев на принцессу, Чин кашлянул и кивнул, - Да, я понимаю, Ваше Высочество. Сорок. Придется работать днем и ночью, но мы это сделаем.
- Я в вас не сомневаюсь, военный министр. И если вы оправдаете мои ожидания, я позабочусь о том, чтобы ваши усилия были оценены должным образом, - Азула очаровательно улыбнулась, - Можно ли построить корабли большего размера?
- Не за такой ограниченный срок, - тут же ответил Сокка, - Будет чудом, если удастся построить хотя бы твои СОРОК воздушных кораблей. Что ты задумала, Азула? – спросил он.
- Разумеется, использовать их при штурме столицы, - ответила принцесса, погружаясь в собственные мысли.
Сорок кораблей – это двести человек, может, немного больше. Это должны быть лучшие маги Огня из числа воинов сопротивления. Пока танки Циня отвлекают внимание, главный удар последует с другой стороны, а тем временем отборная боевая группа приблизится к городу на воздушных кораблях. Используя мощь Кометы, маги огня смогут очистить небо от Кочевников, не подпуская их достаточно близко, чтобы сбивать корабли с небес, а затем направятся прямо ко дворцу. Азула сама намеревалась возглавить этот отряд – ей искренне хотелось стать той, кто покончит с самозванцем. И это новое изобретение давало к тому прекрасную возможность.
- Наш план нужно будет… немного пересмотреть, - задумчиво произнесла принцесса.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!


Сообщение отредактировал ars2012 - Вторник, 02/04/2013, 11:24
 
KaraharДата: Четверг, 04/04/2013, 17:39 | Сообщение # 318
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
Ура, товарищи! Я не напрасно ждал и надеялся! Прода есть.

И, кстати, Зуко работает на Озая, или тот просто решил подстраховатся на случай победы Азулы?


И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
ars2012Дата: Суббота, 06/04/2013, 08:05 | Сообщение # 319
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Глава 10

Тонущий корабль. Часть 1.

Стоя у берега, Катара смотрела на корабль. Не очень большой – меньше того судна, на котором когда-то она покинула Южный Полюс с Соккой и Азулой – он, однако, казался очень быстрым. Длинный узкий корпус с заостренным носом и невысокая надстройка наводили на мысль о стремительности. Над двумя высокими тонкими трубами поднимался серый дымок; оружия на виду не было. Корабль носил название «Летучая рыбка», и, по словам Азулы, был самым быстрым из тех, которые остались у сторонников сопротивления.
Можно было видеть матросов, суетящихся на палубе – корабль готовили к отплытию. Девушка вздохнула, чувствуя внутри тревогу – скоро ей предстояло отправиться в долгое путешествие, повторяя путь, который они уже прошли когда-то в прошлом. И, судя по всему, закончиться этому путешествию предстояло в Ба Синг Се – битвой. Эта мысль вызывала у Катары трепет. Ей было… ну, если честно, то просто страшно.
Фонтан брызг взметнулся над волнами, когда из воду наполовину выскочила Сукара; волк-косатка была счастлива вновь оказаться в воде, где чуствовала себя увереннее, чем на суше. Они отправлялись втроем: Катара, Сукара и Тоф. Юи уже отплыла на Северный Полюс, Мэй и Тай Ли, разумеется, остались на землях Нации Огня с Азулой и Зуко. Катара не отказалась бы и взять с собой и Сокку, но, к некоторому ее удивлению (и огрончению), брат предпочел тоже остаться, сославшись на дела. Последнее время, уже довольно долго, он где-то пропадал, в основном, в обществе министра Циня – типа, по мнению Катары, напыщенного и малоприятного. Девушка была потрясена, узнав, что они с Соккой заняты строительством воздушных кораблей – брат, разумеется, не мог не похвастаться перед ней своим изобретением. Это действительно впечатляло – Катара видела плоды их работы, и это казалось невероятным. Правда, сама все же прокатиться на воздушном корабле не решилась, как ни зазывал ее Сокка. Зато Азуле летать явно понравилось, она проводила на строительной площадке немало времени и, как ни странно, общалась с Соккой удивительно спокойно. Видимо, его успехи произвели впечатление даже на принцессу Огня. Катара понимала, что та строит планы использовать эти воздушные корабли при штурме столицы. Что ж, иного странно было бы ожидать. Азула – это Азула…
Сзади послышались шаги. Катара обернулась и увидела Азулу. Девушка даже усмехнулась: только подумала о принцессе, и та появилась. Н-да. Та приближалась к ней; почему-то ее лицо казалось немного смущенным. Катара тоже почувствовала неловкость. Отчуждение, которое возникло между ними после недавнего спора, расстраивало ее, но девушка была уверена в своей правоте. Азула отказывалась, просто не хотела видеть дальше этой проклятой войны. Наверное, она была права – по-своему. Она была принцессой Огненной Нации и пыталась защитить свой народ. Но Катара…
Катара была Аватаром, и не могла позволить себе видеть все только в черно-белых тонах.
Она кашлянула.
- Ты хотела меня видеть?
- А тебя это удивляет? – произнесла принцесса; по ее голосу могло показаться, что она... задета, - Ты скоро отплываешь. Я пришла пожелать тебе удачи, вот и все.
- О… Да, спасибо, - проговорила Катара, чувствуя себя донельзя глупо.
Она уже успела попрощаться со всеми, кого знала здесь. С Соккой (который ради этого даже ненадолго оторвался от своих ненаглядных летучих кораблей), с Мэй и Тай Ли, даже с Зуко, который, после событий затмения, заметно изменил свое отношение к девушке. Теперь он разговаривал с ней всегда только уважительно, без тени враждебности; это было приятно. Видя это, и многие других в лагере повстанцев смотрели на нее гораздо дружелюбнее, чем недавно – Катара часто ловила взгляды, в которых опасение мешалось с любопытством. Ну, не то, чтобы она мечтала об этом, но, во всяком случае, это было лучше, чем недавняя враждебность пополам со страхом. Слухи о том, что «Аватар спасла самого принца Зуко», распространялись от одного лагеря сопротивления к другому, от отряда к отряду.
- Итак, сначала ты хочешь посетить остров Киоши? – произнесла Азула.
- Да, его жителей, мне кажется, проще всего будет убедить. К тому же, Суюки и ее Воины Киоши уже на нашей стороне. Кхм… мы ведь уже не раз обсуждали мое путешествие, Азула. Ты хотела добавить что-то еще?
- О, угли и пепел! – воскликнула та, возведя взор к небу, - Катара, клянусь тебе, я пришла просто для того, чтобы ПОЖЕЛАТЬ ТЕБЕ УДАЧИ! Ни для чего больше!
Она посмотрела на корабль.
- Ты отправляешься в Ба Синг Се. Я остаюсь здесь, но нам обеим предстоят непростые испытания и битвы с одним и тем же противником. И я хотела сказать тебе только одно: ты моя подруга, Катара. Так есть и так останется, вне зависимости от… недоразумений и недопонимания. Я не знаю, когда еще мы увидимся. Может быть, и никогда, но я не хочу, чтобы ты думала обо мне с обидой. Поэтому, если тебе кажется, что я в чем-то, эмм… перегибала палку, то, может быть… я действительно была неправа. Если я чем-то задела тебя – прости, я вовсе не хотела этого… И не думай, что мне легко было это сказать! – заявила она.
Катара улыбнулась. Почему-то она неожиданно почувствовала себя легче. Эта напряженность, так досаждавшая ей в последние дни, явно начинала рассеиваться. Она подошла на шаг ближе к подруге и положила руку ей на плечо.
- Мы обязательно еще увидимся, - сказала она, - Я помогу Царю Земли и остальным отстоять Ба Синг Се; ты освободишь столицу и прогонишь врагов с земель своего народа. А потом… ну, что-нибудь придумаем. Найдем решение, которое устроит всех. Непременно.
- Разумеется. Ведь мы – это мы. Не может быть такого, чтобы мы с чем-то не справились. Ох, ладно… Довольно сантиментов, - вздохнула принцесса, - В общем… ты понимаешь, что я хотела сказать. Доброго пути и благополучного возвращения, Катара. В мире осталось еще много работы для Аватара, так что – не дай себя там прикончить.
- У тебя, знаешь, дел тоже еще достаточно, - парировала Катара, - Кто-то же должен восстановить Нацию Огня. Зуко один не справится, так что… ты тоже береги себя.
- Рада, что хоть в чем-то наше мнение совпадает! – бодро (быть может, несколько излишне бодро) заявила Азула, и они обе рассмеялись. Затем принцесса повернулась и, кивнув на прощанье, зашагала назад, не говоря больше ничего. Вскоре она уже скрылась из виду.
- Ох, ты, как трогательно! – прозвучал со стороны насмешливый голос, - Прощание добрых подруг! Я просто-таки прослезилась!
Катара подскочила от неожиданности.
- Тоф! – возмутилась она, - Ты что, опять подслушивала?
- Ну, разумеется. Если бы я не подслушивала, я бы ничего не услышала, правда?
- Слушай, Тоф, ты нарываешься на подзатыльник! Без шуток!
- Ну давай, попробуй…
- Ты даже не представляешь, как сильно мне этого хочется, - проворчала Катара, - Ладно, пойдем. Нам скоро отплывать.

* * *
Джамайянг устало зажмурился и подавил зевок. На ночном небе мерцал серп молодого месяца. В стороне, в холмах, кто-то выл; судя по звуку, этот «кто-то» был большим, хищным и голодным. Дремавший бизон поднял голову и недовольно фыркнул в ответ. Вой смолк, но вскоре возобновился – несколько подальше.
Джамайянг держал на коленях тяжеленную книгу – свое самое драгоценное сокровище. Буквы древнего алфавита соединялись в слова давно забытого языка. Шевеля губами, Джамайянг с некоторым усилием шептал слова – он знал этот язык, но все равно, воспринимать его было трудно. Тем не менее, даже предварительное изучение книги подтвердило, что они не напрасно рисковали жизнью в пустыне Си Фонг.
- Так значит, все это правда, - тихо проговорил Джайлан, - Мне до последнего не хотелось верить.
- Принято считать, что Магия Духов недоступна для людей… кроме Аватара, конечно, - заметила Шиона.
- Но мы сами успели убедиться, что это не так, - заметил Джамайянг, - Туран владеет этим секретом… он действительно научился управлять Миром Духов. В определенных пределах, конечно, но пределы эти весьма широки. Шире, чем хотелось бы. И я допускаю, что он может добиться и большего.
Он закрыл книгу.
- Я уверен, что с этого – или подобного – текста он и начал свои изыскания, постепенно наращивая собственную силу. Здесь описано, как человек может научиться использовать свою внутреннюю энергию, свой «чи», для того, чтобы влиять на Мир Духов и его обитателей. Это требует длительной подготовки, но у Турана были десятки лет.
- Так что он может, все-таки? – спросила Шиона.
- В первую очередь – покорять Духов, в том числе и весьма могущественных. Он уже пытался сделать это, отправив своих учеников, чтобы похитить Туи и Ла на Северном Полюсе. И этот Хей Шеньянг, которого мы видели, тоже очень силен. Здесь, в книге, он тоже упоминается под именами «Дракон Черной Бездны» и «Вестник погибели». Даже те, кто написали эту книгу, считали его смертельно опасным созданием, а они знали о Мире Духов намного больше нас.
Джамайянг подбросил сухих веток в костер.
- Впрочем, у возможностей Турана, как я сказал, есть пределы. В первую очередь – он не может контролировать многих Духов одновременно. Одного, двух, даже сильных – это в его власти, но едва ли больше. Даже если речь идет о не самых могущественных. Для того, чтобы подчинить своей воле большее их число, ему потребуется огромная духовная энергия – гораздо большая, чем может быть в одном человеке.
- Я думаю… - проговорил Джамайянг, - что именно это – ключ к его планам.
- То есть? – не понял Джайлан, - Что ты хочешь сказать, брат?
Тот пожал плечами.
- Я склоняюсь к мысли, что план Турана заключается в том, чтобы покорить множество Духов, превратив их в собственную непобедимую армию. Ты сам видел, на что способен один Дракон Черной Бездны, Джайлан. А если таких у него будет хотя бы несколько? Или десятки? Кто знает, как много Духов Туран сможет удерживать под контролем, если сможет найти достаточно сильный источник энергии.
- Но откуда он ее возьмет, эту силу? – задумалась Шиона, - Надеюсь, тебя есть идеи, Джамайянг? Потому что у меня – ни одной.
- Возможно, есть, - подтвердил Джамайянг, что, если…
- «Если» что? – поторопила Шиона.
- Что, если он планирует воспользоваться силой Аватара? Аватар связан с Миром Духов, и он, безусловно, обладает огромной силой. В таком случае, Туран сможет осуществить свои замыслы, отняв силу у Аватара – например, убив его…
Джайлан и Шиона переглянулись.
- Ты думаешь, это возможно? – в один голос спросили они с одинаковой тревогой.
- Понятия не имею, - признался Мастер, - Это не более, чем мое предположение. Вполне возможно – ошибочное.
- А если нет? – тихо спросила Шиона, - Что тогда?
- Проверять не хочется. Мы должны остановить его, - сказал Джайлан, и тут же сам задал вопрос, - Вот только как?
- Я думаю над этим, - ответил Джамайянг, - Что нам известно о намерениях Турана и его сторонников?
- Ну… в первую очередь, то, что они затевают удар по Ба Синг Се, - ответил младший брат, - По всему Царству Земли ходят такие слухи, и неудивительно: люди Турана собирают под своими знаменами всех, кто в союзе с… с… Воздушной Империей. Правда, не знаю, как еще это назвать.
- Давайте не будем сейчас спорить о терминах, - заметила Шиона, - Мы знаем, что намечен удар по Ба Синг Се. Я понимаю, к чему ты клонишь, Джамайянг. Ты думаешь, что Аватар будет там, и, вероятно, именно в этот момент Туран попытается… что-то сделать?
- Да, - кивнул тот, - И мы должны быть рядом, чтобы ему помешать.
- Но как? – не понял Джайлан.
Джамайянг усмехнулся.
- Хммм… Я думаю, нам пора вернуться в ряды… армии Народа Воздуха. Ты права, Шиона – давайте сейчас не будем спорить о терминах.

* * *
«Я так давно не была дома…» - подумала Юи. Это было правдой: после долгого путешествия по Царству Земли все то, к чему она привыкла с детства – холод, лед вокруг, неестественно яркое, но не греющее солнце Северного Полюса – стало казаться почти странным.
Она прибыла обратно несколько дней назад; отец был счастлив вновь увидеть ее, и это было взаимно. Город уже практически был восстановлен после той памятной битвы, это тоже порадовало девушку. Да… что-то уже не вернется никогда, это Юи понимала с леденящей ясностью. Ничто не вернет ей Джимея, как ничто не вернет множество других людей, погибших в тот день, их близким. Но жизнь продолжается, и надо жить, и Юи лишний раз убедилась в истинности этой старой мудрости, когда увидела родной город отстроенным заново.
Разумеется, ей пришлось рассказывать отцу о своих приключениях во всех подробностях; тот был впечатлен. Он уже знал кое-что о событиях в Ба Синг Се, Азула прислала вождю письма с рассказом о том, как обстоят дела на островах Нации Огня. В свою очередь, Арнук тоже мог рассказать дочери кое-какие новости. Мастер Пакку регулярно присылал доклады с Южного Полюса, где он вступил в переговоры с вождем Хакодой и с лидерами тех племен Южного Народа Воды, которые состояли в союзе с Кочевниками. Переговоры, как и следовало ожидать, проходили трудно, прогресс был незначителен, но все же, по крайней мере, обе стороны согласились временно приостановить враждебные действия друг против друга, что уже можно было считать достижением. Но, в любом случае, до стабилизации обстановки было еще очень далеко, и на поддержку со стороны расколотых племен Южного Полюса рассчитывать не приходилось, это было очевидно.
На Северном Полюсе пока все было спокойно, Кочевники Воздуха или их союзники больше не появлялись. Вероятно, катастрофа, случившаяся в прошлый раз, настолько испугала их, что они больше не помышляли нападать на Северное Племя Воды.
Наконец, Юи рассказала, зачем она вернулась. Точнее, передала просьбу Азулы и Катары о подмоге союзникам в Царстве Земли. Отец не был удивлен.
- Я понимаю, Юи. Что ж… - вождь задумался, - Нам нужен этот союз с народами Огня и Земли, и мы должны показать свою верность союзникам, если хотим рассчитывать на их верность в дальнейшем.
- Так ты согласен, отце? – Юи была несколько удивлена. Вождь Арнук в прошлом всегда был противником вступления Народа Воды в эту войну; она не ожидала, что он согласится так легко.
- Мы долго пытались сохранить нейтралитет, - ответил он, - но это не спасло нас от войны. Я пересмотрел свое прежнее мнение. Лучше мы вступим в бой сейчас, пока у нас есть союзники, чем окажемся один на один с Воздушной Империей. Мы отправим подмогу в Ба Синг Се – воинов и магов воды, столько, сколько сможем, не ослабляя чрезмерно оборону собственного города.
Вождь встал.
- Конечно, сначала я должен буду объявить о своем решении перед советом старейшин и заручиться их согласием, но это не будет сложно. Все они помнят, что случилось недавно, и я уверен в их поддержке. Я назначу военный совет на ближайшие дни; все равно, нужно некоторое время на то, чтобы подготовить наших воинов и корабли.
В последующие дни развернулась ускоренная подготовка. Плавание до Ба Синг Се было дальним; нужно было собрать как можно больше кораблей. К счастью, магия воды позволит ускорить путешествие и защитит от штормов. Совет, на котором должно было быть объявлено о дате выступления, назначили на сегодня. В ожидании его, Юи оставалась близ Оазиса Духов и смотрела, как кружат в танце Туи и Ла. Девушка вспоминала Джимея и чувствовала скорбь. Это уже не была прежняя, всепоглощающая боль – время лечит, и она научилась жить с этой потерей – но она не могла и забыть.
«Наверное, никогда не смогу… - думала она, не отрывая взгляда от вечного танца Луны и Океана, - И я не хочу забывать! Да, жизнь продолжается, и я буду жить… но и буду помнить! - сказала она себе, - Джимей… я не знаю, где ты сейчас. Не знаю, можешь ты меня слышать, но я буду помнить. Луна… если такое возможно, пусть он знает об этом!»
Она чувствовала исходящие от Великого Духа волны сострадания и тепла; от этого на душе у Юи становилось легче. Только снова оказавшись в Оазисе Духов, девушка поняла, как сильно ей этого не хватало. Она вздохнула и прикрыла глаза. Нет, она не будет плакать, но… но очень хотелось.
- Э… Ваше Высочество? – голос от входа отвлек ее от мыслей. Может быть, это даже было к лучшему.
Юи незаметно смахнула единственную слезинку из уголка глаза и обернулась. Молодой маг воды почтительно поклонился.
- Принцесса Юи, ваш отец просит вас присоединиться к нему в тронном зале. Скоро начнется совет.
- Ах, да… - спохватилась Юи, - Да, конечно, я немедленно иду.
Она поспешила во дворец, смущенная. К счастью, она, по крайней мере, не опоздала – Совет еще не начался, хотя собралось уже большинство старейшин. Всех их Юи, конечно, хорошо знала – немолодые мужчины, влиятельные сановники и полководцы. Они не спеша рассаживались по местам, ожидая начала. Юи тоже заняла свое место по левую руку от трона вождя. Арнук ободряюще кивнул ей. Юи ответила легкой улыбкой, но почему-то на душе у нее было тяжело. Она не знала, в чем дело, просто… какое-то скверное предчувствие давило на нее. Возможно, причина была в ее собственных переживаниях, или в мыслях о людях, погибших в сражении за город… или в том, что сегодняшнее решение означало, что люди снова будут погибать на войне. Юи понимала, что это было необходимо, но легче ей от этого не становилось.
Наконец, водяные часы отметили полдень – намеченный час начала совета. Вождь встал, поднялись и остальные, Юи тоже. В глазах старейшин девушка видела ожидание. Все они знали, о чем пойдет речь; фактически, то, что сейчас происходило, было скорее формальностью, данью традициям. Из приготовлений к походу никто не делал секрета, и никто в городе не выражал неодобрения: недавнее нападение Кочевников Воздуха было свежо в памяти, и многие жаждали мести. Юи видела, как горят глаза воинов-гвардейцев, охраняющих зал, и даже в глазах слуг и служанок был тот же блеск.
Арнук поднял руку.
- Братья! – начал он, - Вы все знаете, зачем я призвал вас. Моя дочь Юи принесла тревожные вести: наш общий враг, Империя Воздуха, планирует нападение на наших союзников в Царстве Земли. Они просят нас о помощи. И я говорю: мы должны оказать им помощь. Прошло то время, когда мы могли выдерживать нейтралитет и убеждать себя в том, что события за пределами наших собственных владений, не касаются нас. Видят Духи, я до последнего пытался защитить наш народ от войны. Но Империя Воздуха ясно дала нам понять, что мир с ней невозможен; что они не остановятся, пока не подчинят своей воле все остальные народы!
Люди в зале согласно кивали. Поднялся негромкий, одобрительный шум. Лица у многих помрачнели: не один человек из Северного Племени Воды лишился друзей и близких во время нападения Кочевников Воздуха. Арнук продолжал:
- Мы также не можем надеяться выстоять против такого грозного врага в одиночку. Союз с другими народами нам необходим, если только мы хотим выжить и сохранить свою свободу. Сейчас – наиболее подходящий момент для действий. Я должен сообщить вам еще одну чрезвычайно важную новость, о которой до сих пор мы не говорили напрямую, хотя и понимали истину: Аватар Аанг на самом деле давно мертв. Заявляя, будто бы они выполняют его волю, Кочевники Воздуха лгут всему миру! Новый Аватар, Аватар нашего народа, уже родился и входит в полную силу. Это его, вернее, ее мощь сокрушила наших врагов в ту роковую ночь. Многие из вас видели ее, когда она гостила в нашей столице. Ее имя – Катара, дочь Хакоды, девушка с Южного Полюса.
Это снова вызвало шум среди собравшихся. Люди выглядели удивленными и растерянными, но в то же время и воодушевленными. Кто-то с победным кличем воздел вверх руку со сжатым кулаком.
- Мы должны сражаться! Если Аватар с нами, мы не можем проиграть!
Его поддержали и другие.
- Мы должны расплатиться с Империей Воздуха за гибель наших братьев!
- Мы не можем больше бездействовать! Защитим наш народ, пока Кочевники не повторили попытку!
- Наши воины готовы сражаться! Отдай приказ, вождь – и мы пойдем в бой без тени страха!
Арнук поднял руки, и крики постепенно стихли. Вождь кивнул и продолжил.
- Я рад видеть такое единодушие. Итак, я объявляю перед вами, и перед всем нашим народом: мы идем на войну! Наши воины отправятся в Ба Синг Се, чтобы защищать город, и вместе с союзниками мы сокрушим Империю Воздуха, раз и навсегда покончив с этой угрозой для всех нас!
Снова зазвучали торжествующие и воинственные выкрики. Немолодые сановники поднимали к потолку кулаки, выражая одобрение, воины стучали копьями о щиты. Юи даже почувствовала внутри холодок – с таким энтузиазмом ее соплеменники восприняли идею о войне. Это выглядело… устрашающе.
Юи настолько отвлеклась, наблюдая за людьми в зале, что совершенно не заметила движение совсем рядом с собой. Только в последний момент девушка увидела фигуру, выступившую из тени ледяной колонны. Это была молодая женщина, одетая как служанка; в ее присутствии здесь не было ничего удивительного. Раньше Юи просто не обратила бы на нее внимание, но долгое путешествие в обществе Азулы и близкое знакомство с Ксуан Фенг кое-чему ее научило. У женщины был пристальный, холодный взгляд, направленный… прямо на ее отца. В правой руке «служанки» вдруг что-то блеснуло.
- Отец! – отчаянно закричала Юи, указывая на женщину, - Здесь убийца! Защищайте вождя!
Слишком поздно, слишком медленно. Вождь Арнук обернулся на его крик, воины гвардии с копьями и короткими мечами наготове бросились к убийце, но та уже занесла для удара руку, в которой сжимала короткий нож, и…
Неожиданно дернулась, замерла на мгновение и начала падать. Воины только теперь оказались рядом с ней с оружием наготове; другие прикрыли собой вождя и принцессу. Но в этом уже не было необходимости – Ксуан Фенг уже повалилась на пол лицом вниз, так и не успев метнуть отравленный кинжал. Из спины у нее торчало древко стрелы с серым оперением. В зале воцарился беспорядок. Воины сновали туда-сюда, обыскивая все темные углы и бесцеремонно проталкиваясь между растерянными сановниками. И снова Юи, благодаря своему малоприятному опыту общения с Ксуан Фенг, первой увидела стрелявшую.
- Там! – она указала наверх.
На втором ярусе зала, в лучах света, струившегося через ледяные окна, стояла женщина в простой одежде. В руках у нее был лук.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
KaraharДата: Воскресенье, 07/04/2013, 23:37 | Сообщение # 320
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
Лиан Возвращается? Красиво, теперь ей должны Арнук и Юи, а они не могут не отдать долг.

И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
ars2012Дата: Понедельник, 08/04/2013, 16:20 | Сообщение # 321
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
* * *
Снова поднялся было шум, но незнакомка не пыталась стрелять. Ее лук не был натянут, она небрежно держала его в левой руке. Она не пыталась таиться.
Арнук первым сбросил с себя растерянность.
- Кто ты такая? – громко спросил он, - Почему помогла мне?
- Я не желаю вреда ни тебе, вождь Арнук, и никому из твоих подданных, - спокойно ответила женщина, - Позвольте мне спуститься, и мы поговорим.
Она отбросила лук в сторону и легко соскочила вниз. Юи дернулась от удивления, но удивляться-то было нечему: воздушный вихрь неожиданно подхватил женщину, которая легко и изящно опустилась на пол шагах в пятнадцати перед троном вождя. На нее немедленно оказались наставлены многочисленные копья. Покорительница воздуха осталась спокойна и не двигалась, не желая провоцировать воинов Воды. Руки она держала на виду; в ладонях ничего не было.
- Обыщите ее, - приказал начальник стражи.
Обыск ничего не дал, у Ксуан Фенг не оказалось оружия. Юи пристально всматривалась в нее. Молодая, высокая, худощавая, с узким равнодушным лицом и коротко остриженными волосами. Что-то в ее внешности показалось ей знакомым. Принцесса Воды сузила глаза, вспоминая.
- Я видела тебя прежде… - пробормотала она, и продолжила увереннее, - Твое имя Лиан! Ты была с Малу, в числе тех Ксуан Фенг, что похитили меня!
Женщина слегка поклонилась.
- Это правда, - признала она. Все-таки, в ее самообладании было что-то невероятное, даже пугающее. Так не может держаться человек, которого в любой момент могут пронзить копьем.
- Мое имя действительно Лиан. Я из Западного Храма Воздуха, - подтвердила она, - Как нетрудно догадаться, меня и мою напарницу по приказу Великого Мастера Четырех Храмов отправили в Северное Племя Воды, чтобы убить вождя Арнука.
- Что?! – воскликнула Юи. Намерения Ксуан Фенг действительно были очевидны само по себе, но то, как Лиан заявила об этом… Словно она вела какой-нибудь пустой светских разговор, вроде того, каким узором лучше украшать парадное платье.
Воины тоже напряглись, их копья касались кожи на шее женщины. Люди вокруг гневно шумели, послышались призывы прикончить «проклятую воздушную ведьму» на месте. Та по-прежнему сохраняла ледяное спокойствие.
- Почему ваш Великий Мастер хочет убить моего отца? – почти закричала Юи.
Лиан пожала плечами.
- Разве это не очевидно? Не в его интересах, чтобы воины и маги Северного Народа Воды оказали поддержку защитникам Ба Синг Се, а вы не делаете тайны из своих намерений. Туран рассчитывает, что гибель вождя вызовет раскол в вашем народе и не позволит своевременно направить ваших воинов в Царство Земли.
- В таком случае, почему ты спасла меня? – спросил вождь, - Ты нарушила волю своего повелителя. Ты убила свою напарницу. Тем самым, ты предала свой народ. Почему?
Лиан криво улыбнулась. Юи едва не передернулась. В этой женщине было нечто… отвратительное.
- Я бы могла рассказать красивую историю о том, что не желаю сражаться на неправой стороне, но вряд ли вы поверили бы. Поэтому я говорю правду: я не желаю сражаться на ОБРЕЧЕННОЙ стороне, а Туран и его сторонники обречены, пусть даже не осознают этого. У них был шанс, пока слухи о новом Аватаре еще не распространились по миру, но теперь это уже началось, и, что бы они ни делали, спасет их только чудо. А я не верю в чудеса. Вот почему я решила… сменить сторону.
- Почему сделала это таким образом? – вождь посмотрел на тело убитой Ксуан Фенг, которое все еще лежало в стороне, со стрелой между лопаток. Лужица темной крови замерзала на льду.
- Ты могла бы просто прийти к нам и рассказать о замыслах своего Великого Мастера. Это позволило бы избежать убийства.
- Не знаю, поверили бы вы мне в таком случае, - напрямую ответила Лиан, - А сейчас… я в присутствии множества свидетелей убила Джай и призналась в предательстве. После этого, у меня не остается иного выбора, кроме как хранить вам верность до конца. Такого Великий Мастер не простил бы мне ни при каких обстоятельствах.
- И чего ты хочешь от нас? – спросил Арнук, - Награды? Золота?
- Нет, - невозмутимо ответила Лиан, - Я уже сказала, чего хочу: я хочу оставаться на стороне победителей. Больше мне ничего не надо, вождь – после того, как Туран и его сторонники будут сокрушены, я сама как-нибудь устроюсь в жизни.
«О, да… - вдруг подумала Юи, - Она устроится!» - она смотрела на Лиан и ощущала нечто непривычное для себя – гнев. Не просто гнев – ненависть, густо перемешанную с отвращением. Хладнокровный цинизм Ксуан Фенг заставлял ее дрожать от ярости; девушка с трудом сдерживала себя.
Она хорошо понимала, что вызвало эти чувства. Поступок Лиан снова заставил ее вспомнить Джимея и его жертву. Но Джимея заставили пойти против своих соплеменников его чувства и несогласие с тем, что они замышляли. И он доказал свою искренность – ценой собственной жизни. Эти воспоминания до сих пор причиняли Юи боль, а то, что сейчас сделала Лиан, казалось принцессе Воды глумлением над жертвой Джимея. Эта… женщина предала тех, кто вырастил ее и кого она знала с детства, лишь для того, чтобы спасти собственную шкуру, и не испытывала по этому поводу ни малейших угрызений совести. Если это нужно будет для ее личной выгоды, она продолжит предавать снова и снова с тем же хладнокровием.
- Ее нужно запереть, отец, - произнесла девушка, - Запереть и держать под замком, пока не закончится война. Она предаст нас в любой момент, когда почувствует в том надобность, так же легко, как предала своего Великого Мастера.
- Я спасла жизнь вождю Арнуку, - спокойно ответила Лиан, - Неужели для народа Воды это ничего не значит?
- А много ли это значит для тебя? – Юи почувствовала, что ее гнев вот-вот вырвется наружу.
- Разве мы говорим обо мне? – парировала Лиан, - Кроме того, я пришла к вам не с пустыми руками. У меня есть важные сведения. Эта девушка, Катара, то есть, новый Аватар Воды – она ведь твоя подруга, не правда ли?
- Что? – гнев Юи мгновенно сменился тревогой, - Что ты хочешь сказать?
- Ничего нового, на самом деле. Туран уже пытался убить ее в прошлом; он не отказался от своего намерения. Катара направляется в Царство Земли в поисках союзников для защиты Ба Синг Се, но на пути ее ждет засада. Так случилось, что мне известны кое-какие подробности, и я согласна поделиться ими в обмен на гарантии свободы и безопасности.
- Ты получишь свои гарантии, - процедил Арнук, - А теперь говори, что ты знаешь!
- Не здесь, - спокойно ответила Ксуан Фенг, - Предлагаю обсудить все это в более… приватной обстановке.

* * *
- Великие Духи! – Юи нервно шагала взад-вперед по комнате, - Мы должны немедленно предупредить Катару!
- Мы отправим сообщение немедленно, - пообещал ее отец.
- Если только одно дойдет в срок… - Юи уселась в кресло, потом снова вскочила, не в силах справиться с собственными эмоциями, - Я сама отправлюсь на остров Киоши немедленно!
Арнук посмотрел на дочь и вздохнул, понимая, что ее уже не отговорить.
- Я дам тебе самый быстрый корабль, но, Юи, не переживай так сильно…
- Как я могу не переживать? – девушка сжимала кулаки, - Ксуан Фенг готовят очередную западню…
- Но ведь до сих пор Катара и ее спутники выходили из всех их ловушек, верно? – Арнук тщетно пытался подбодрить ее, - Я уверен, что…
- Отец, как ты не понимаешь? – Юи не могла совладать со своим страхом, - Достаточно одного удачного покушения! Всего одной отравленной стрелы, попавшей в цель, и так уже почти случилось несколько раз. В том заброшенном городе, и позднее, в Ба Синг Се… тогда, если бы не Азула, Катара погибла бы! Я не могу просто отправить гонца и сидеть здесь, дожидаясь вестей.
- Что ж, если ты считаешь это необходимым – отправляйся, - не стал настаивать вождь, - И пусть Духи будут на твоей стороне. Я рад, что ты так заботишься о своих друзьях, Юи. Я горжусь тобой.
- Спасибо, отец… - девушка наконец-то перевела дух и немного успокоилась, хотя бы внешне, - Что ты собираешься делать с этой… Ксуан Фенг? – спросила она.
- Я обещал ей жизнь и свободу и право оставаться в нашем городе, что ж… я выполню обещание, - Арнук сузил глаза. Он относился к Лиан не теплее, чем сама Юи, но вождь не мог нарушить свое слово, - Но за ней будут следить днем и ночью.
Юи вздохнула. Она подозревала, что едва ли воины племени Воды при всем желании смогут уследить за Ксуан Фенг, захоти та избавиться от слежки.
- Мне страшно при мысли о том, что она останется в нашем городе, хотя бы на время, - призналась девушка, - Эта… эта. Я даже не знаю, как ее назвать. Я видела других Ксуан Фенг, все они – фанатичные убийцы, но другие хотя бы готовы были погибнуть за то, во что верили. А Лиан, она… - Юи помешкала, пытаясь подобрать слова, - Когда я смотрела на нее, мне было просто… гадко. Как будто я видела перед собой не человека, а крысу.
- Ты хорошо сказала, Юи, - согласился с ней отец, - Эта женщина – она, действительно, подобна крысе, которая первой сбегает с тонущего корабля.
Он покачал головой.
- Возможно, это даже, в некотором смыле, повод для радости… - поймав недоуменный взгляд дочери, Арнук пояснил, - Крысы всегда тонко чувствуют такие вещи. Если они бегут с корабля, то – даже если корабль с виду еще прочен – это значит, что он уже тонет. Лиан стала первой, кто сбежал с корабля наших врагов; возможно, вскоре их будет больше.
Юи прикрыла глаза.
- Ты говоришь все верно, отец. Я только не могу не думать о том, что, сбегая со своего корабля, эти крысы будут собираться в НАШИХ домах…


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
KaraharДата: Вторник, 09/04/2013, 16:29 | Сообщение # 322
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
Цитата
- Ты могла бы просто прийти к нам и рассказать о замыслах своего Великого Мастера. Это позволило бы избежать убийства.
- Не знаю, поверили бы вы мне в таком случае, - напрямую ответила Лиан, - А сейчас… я в присутствии множества свидетелей убила Джай и призналась в предательстве. После этого, у меня не остается иного выбора, кроме как хранить вам верность до конца. Такого Великий Мастер не простил бы мне ни при каких обстоятельствах.

- Мне страшно при мысли о том, что она останется в нашем городе, хотя бы на время, - призналась девушка, - Эта… эта. Я даже не знаю, как ее назвать. Я видела других Ксуан Фенг, все они – фанатичные убийцы, но другие хотя бы готовы были погибнуть за то, во что верили. А Лиан, она… - Юи помешкала, пытаясь подобрать слова, - Когда я смотрела на нее, мне было просто… гадко. Как будто я видела перед собой не человека, а крысу.


Видимо, своей разведслужбы у Северного Королевства просто нет, иначе не стали бы отказываться от вербовки.
Прода прекрасная, и идет часто, а большего и желать нельзя! Спасибо.


И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
ars2012Дата: Среда, 10/04/2013, 19:33 | Сообщение # 323
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
Цитата (Karahar)
Видимо, своей разведслужбы у Северного Королевства просто нет, иначе не стали бы отказываться от вербовки.


Ну, такую вербовать... Она же всех продаст, потом купит, потом снова продаст, но уже дороже.

Глава 10

Тонущий корабль. Часть 2.

- Нас уже встречают, - заметила Катара, глядя на людей, собравшихся на берегу.
- Правда? – заинтересовалась Тоф, - И как? Надеюсь, по крайней мере, они не заряжают катапульты. А то, знаешь, появляться здесь на корабле Нации Огня…
- Я не собираюсь таиться, - ответила Катара, хотя в словах Тоф был резон. В прошлый раз, корабль Народа Огня встретил на Острове Киоши не самый любезный прием. Ну, по крайней мере, на этот раз обошлось без встречи с Унаги – уже хорошо. И Катара на самом деле не собиралась скрывать свой союз с Народом Огня. Жители острова должны знать правду, прежде чем примут решение.
«Летучая рыбка» вошла в порт днем; ее не пытались остановить. На набережной собралась немалая толпа, наблюдавшая за кораблем; разумеется, отсюда невозможно было понять, как настроены люди. Катара увидела группу Воинов Киоши, но, опять-таки, никого из них не узнала. В одинаковых одеждах, с раскрашенными в подражание Аватару Земли лицами, они казались с такого расстояния совершенно неотличимыми друг от друга.
Корабль был слишком велик, чтобы причалить у пристани, поэтому пришлось спустить шлюпку.
- Вы уверены, что хотите сойти на берег в одиночку, госпожа? – спросил капитан, - Быть может, мне отправить с вами воинов?
- Нет, - тут же ответила Катара, - Не стоит раздражать людей; вряд ли они будут рады увидеть воинов Нации Огня. Не сочтите за обиду, капитан, просто… вы же знаете, что Царство Земли и ваш народ долго были не в ладах.
- Я понимаю, - кивнул мужчина, - Но, все же, вы окажетесь одна среди…
- Эй! – резко вмешалась Тоф, - Одна она не будет. Если хотите знать, я стою всей вашей гвардии, не верите – готова доказать, как только мы сойдем на приличную твердую землю!
- Тише, Тоф, - Катара успокаивающе положила ладонь ей на плечо, - Пойдем. Капитан, ничего не предпринимайте, пока я не подам знак.
- Как прикажете, госпожа, - мужчина поклонился. Катара не была уверена, что он так уж предан лично ей, но он получил приказ от Азулы и Зуко, и выполнял его. В свою очередь, принц и принцесса не сомневались в этом человеке, поэтому Катара тоже на него полагалась.
Они с Тоф спустились в шлюпку, где уже ожидали за веслами двое матросов. По мере приближения, Катара могла различить больше подробностей. Людей на берегу собралось действительно много – сотни; среди них были и воины, и простые горожане. Не сказать, чтобы их лица были восторженными, но и враждебности Катара не заметила. В основном, они просто смотрели и ждали. Среди них выделялось несколько немолодых мужчин в богатых одеждах. Катара догадалась, что это были местные правители. Именно с этими людьми ей придется вести переговоры. Ну и, конечно, с Воинами Киоши.
- О, Духи, - девушка из Народа Воды закатила глаза к облакам на голубом небе, - Опять придется устраивать им представление. Я чувствую себя так, что впору в цирке выступать.
- Это же во имя великой цели, - подколола Тоф.
Катара недовольно заворчала, и юная маг земли хихикнула. Лодка приблизилась к пристани; Катара продолжала изучать людей на площади. Теперь она уже могла рассмотреть в подробностях даже Воинов Киоши, и с облегчением узнала Суюки, стоявшую во главе их. Значит, по крайней мере, на поддержку Воинтельниц она могла рассчитывать, а это значило многое – они пользовались здесь авторитетом. После того, как они с Азулой в прошлый раз поспешно покинули остров, получив вести о похищении Юи, Катара не знала, как развивались здесь события. Могло ведь выйти и так, что сторонники Воздушной Империи одержали верх, и во главе Воинов Киоши встал бы кто-то вроде той девицы, Мирии, которую Катаре пришлось поставить на место во время прошлой встречи. Мирию, кстати, Катара не видела здесь, что ее не удивило; надо думать, та не пожелала появляться на встрече с девушкой, которую обвиняла в самозванстве и которая публично унизила ее.
Наконец, Катара сошла на берег. Тут же из воды вынырнула и Сукара. Кто-то испуганно вскрикнул, но Катара положила руку на плечо волка-косатки, показывая, что та не опасна. Она осознано взяла с собой Сукару, рассчитывая, что ее появление произведет на остальных должное впечатление. Говорят, у каждого Аватара был свой зверь-хранитель… что ж, в ее случае, эта почетная роль выпала Сукаре. Бытовало мнение, что именно волки-косатки являются природными магами Воды – если так, то, возможно, та «случайная» встреча на песчаном берегу вовсе не была такой уж случайной.
Люди вокруг продолжали смотреть на девушку – настороженно и выжидающе. Она не услышала ни приветственный криков, ни угрожающих. Люди просто ждали, что будет дальше. Ну, что ж, это все же лучше, чем откровенная враждебность. Катара направилась к старейшинам и Воительницам Киоши. Тоф следовала за ней, держась чуть сзади.
- Они все напряжены, - тихо шепнула она Катаре, - Но нападать, мне кажется, не решатся. Уф… тебе придется быть очень убедительной, Катара, если хочешь, чтобы они помогли нам.
- Спасибо, Тоф, - полушутя, полусерьезно ответила та.
Дольше переговариваться они не могли, потому что подошли к «встречающим». Суюки Катара знала, других Воительниц, бывших с ней – нет. Из вождей Острова Киоши она не знала в лицо никого, но догадалась, что возглавляет их плотный бородатый человек, державшийся впереди. Тоф держалась по левую руку от Катары, справа и чуть сзади тяжело звучали шаги Сукары. Остановившись, Катара слегка поклонилась мужчине. Тот помедлил, но все же ответил приветственным поклоном. Катара почти физически ощущала повисшее в воздухе напряжение.
Сглаживая его, вперед выступила Суюки и приветственно протянула руки навстречу Катаре. Та с облегчением повторила ее жест, и они обнялись. Это действительно помогло девушке с Южного Полюса – отрадно было видеть, что здесь есть хотя бы один человек, который готов открыто выказать свое дружеское расположение к ней.
- Катара! - произнесла Суюки, достаточно громко, чтобы слышали другие, - Я рада снова видеть тебя на нашем острове.
Она обернулась к остальным.
- Катара, это – господин Сен, - представила она бородача во главе группы, - Он возглавляет наш совет старейшин. Старейшина Сен, эта девушка – Катара из племени Воды, о которой я рассказывала вам. Новый Аватар, - с нажимом сказала она.
Мужчина смотрел на Катару оценивающе. Та удержалась от тяжелого вздоха, понимая, что и на этот раз не обойтись без демонстрации магии элементов. Она видела одинаковое любопытство на лицах старейшин, Воинов Киоши, людей, собравшихся вокруг.
- Госпожа Катара, - проговорил Сен, - Суюки много рассказывала мне о тебе, и то, что она говорила, звучало невероятно. Я не поверил бы, если бы услышал подобную историю от кого-либо другого, - открыто заявил он, - Но Воинов Киоши уважают на нашем острове. И сейчас я хочу при всех, здесь собравшихся, спросить тебя, девушка: действительно ли ты утверждаешь, что ты – Аватар из Народа Воды?
Катара окинула взглядом жителей острова – здесь их были сотни. Вероятно, встретить ее собралась большая часть населения городка. Девушка вскинула голову.
- Я не утверждаю это. Я ДЕЙСТВИТЕЛЬНО Аватар из Народа Воды.
- И ты можешь доказать, что говоришь правду?
- Я не стала бы называть себя Аватаром, если не могла бы доказать этого, - отчеканила Катара, - Я готова показать вам правду здесь и сейчас.
- Что ж. Все смотрят на тебя.
Это было правдой. Все смотрели только на Катару. Кто-то – с ожиданием, кто-то – с недоверием, кто-то – с растерянностью. Катара вдохнула воздух.
- В таком случае, пожалуйста, освободите вот то место, - она указала на ровную земляную площадку шагов двадцати в поперечнике. Этого ей должно быть достаточно, и все смогут увидеть, что она делает.
Воительницы Киоши по знаку Суюки быстро очистили указанную площадку от людей. Катара, попросив Тоф оставаться на месте, одна вышла в ее центр. «Ох, ладно, - подумала она, - Раз без этого не обойтись, устрою им зрелище».
Она посмотрела на море и подняла руки над головой. Поверхность воды заволновалась и вспучилась вверх. Внушительный водяной столб поднялся в воздух и, повинуясь движениям Катары, свернулся в спираль, как змея, затем распрямился. Управлять водой было легко, Катара заставила водяного дракона сделать несколько эффектных пируэтов в воздухе. Толпа зароптала, взволнованная: вряд ли кто-то из жителей Острова Киоши видел в прошлом магов воды, так что водяная лента, скользившая в воздухе над головой Катара, произвела на всех яркое впечатление. Катара прибегла к магии земли. Та все еще давалась ей несколько труднее водной, так что девушка не стала все усложнять и ограничилась уже испытанным каменным кольцом, вращающимся в воздухе над ее головой. Правда, на этот раз увеличила его размеры – кольцо выросло метров до семи в поперечнике. Узоры бежали по его поверхности, быстро изменяясь.
Это тоже произвело впечатление, Катара видела, как люди растерянно переглядываются и переговариваются. Девушка украдкой перевела дух – все-таки, управлять сразу землей и водой было не так-то просто. Водяной «змей» кружился в воздухе вокруг земляного кольца, извиваясь спиралью вокруг него. Катара призвала огонь, и оранжевые плети сорвались с ее пальцев. На этот раз, это были не жалкие мимолетные вспышки, как прежде – изнуряющие тренировки под безжалостным надзором Азулы давали о себе знать. Принцесса Огня была жесткой наставницей, но это приносило результаты – после не очень продолжительного обучения, Катара достаточно уверенно управляла элементом – «антагонистом» воды.
Узкие огненные нити, сорвавшиеся с кончиков ее пальцев – десять потоков – свились в один пучок, плотно перекрученный, как канат, затем превратились в шар, парящий в центре фигуры, образованной земляным и водяным кольцами. Затем шар «сплющился» в диск, и, наконец, превратился в третье кольцо, внутреннее. Для Катары это было самым зрелищным и сложным, что она могла показать, но этого хватило.
Люди вокруг шумели. Катара видела, как сильно они потрясены. Даже Суюки и Воины Киоши, которые уже видели прежде подобную демонстрацию, выглядели удивленными. Еще какое-то время она продолжала управлять тремя элементами, заставляя кольца двигаться, вращаться и менять форму. Затем отпустила их. Огонь угас. Водяное кольцо превратилось в мелкую ледяную пыль, которую рассеял ветер, каменное опустилось вниз и, по жесту Катары, тоже рассыпалось в мелкий песок. Девушка вздохнула. Она чувствовала себя истощенной, и капли пота проступили на лбу. Столь зрелищная демонстрация способностей к управлению элементами потребовала от нее всей ее силы, навыков и концентрации. Но это себя оправдало – Катара видела, что жители острова, если не поверили безоговорочно, то, по крайней мере, сомневаются.
Она посмотрела на Сена и других старейшин.
- Достаточно ли вам этого? Кто, кроме Аватара, может управлять несколькими элементами?
- Это было… убедительно, - медленно проговорил то, - Признаюсь, я… захвачен врасплох. Несмотря на уверенность Суюки и ее подруг, я был уверен, что они ошибаются, но теперь…
- Но истинный Аватар владеет магией всех четырех элементов, - сухо заметил другой старейшина, худой и прямой, с бородкой клинышком, - Мы же видели только три.
- Я не владею магией воздуха, это правда, - признала Катара, - Даже Аватар нуждается в обучении, у меня же не было наставника воздушной магии. Империя Воздуха отказывается признать, что Аватар Аанг мертв – ведь это означало бы признать также и то, что они уже давно лгут всему миру, выдавая за Аватара самозванца.
- В такое трудно поверить, - проговорил Сен, - Мы видели Аватара Аанга каждый год… пусть даже он никогда не задерживался у нас, все же…
- И он демонстрировал магию всех четырех элементов! – снова влез тот же худой старик.
- Но кому из вас позволяли приблизиться к нему? – тут же перешла в атаку Катара. Она не должна была позволять сомнениям овладеть ими, иначе убедить их стало бы почти невозможно, - Вы сами признаете, что он остается на Острове Киоши лишь на считанные минуты; я знаю, что он никогда не подпускает к себе ни одного человека, не общается с местными жителями. Вы никогда не задумывались – почему? Почему Аватар Аанг – если он ДЕЙСТВИТЕЛЬНО Аватара Аанг – избегает вас?
На это никто не нашелся, что ответить. Катара догадывалась, что они действительно не задумывались: настолько велик был авторитет Аватара на Острове Киоши и настолько невероятной казалась мысль о мошенничестве. Но теперь, увидев собственными глазами – задумались.
- Самозванец всегда появляется с большой свитой, - продолжала она, - Среди этой свиты легко могут скрываться маги четырех стихий, помогающие осуществлять эти «демонстрации». Никого из вас не подпускают близко к нему, чтобы вы не могли заметить обман. Но я здесь, перед вами. Я не пытаюсь избегать вас, и вы видите, что я одна! – так и было, Тоф благоразумно держалась на достаточном удалении, - И я не призываю вас слепо верить мне. Вы вправе сомневаться и требовать доказательств. Я готова отвечать на ваши вопросы. Я готова пройти испытания, которые вы назначите, чтобы подтвердить, что владею магией Воды, Земли и Огня. Готовы ли на это Кочевники Воздуха и их «Аватар»? Я так не думаю.
Она замолчала. Старейшины собрались в кружок и начали о чем-то переговариваться.
- Ну, что ж… - после недолгого спора сказал Сен, - По меньшей мере, мы ОБЯЗАНЫ разобраться в том, что происходит. Мы приветствуем тебя на нашем острове, госпожа Катара, - «Аватаром» он ее все еще не называл, - И мы готовы говорить с тобой. Я назначаю собрание Совета Старейшин завтра на полдень; там мы обсудим все, что ты хочешь нам сказать, и вынесем решение.
- Благодарю вас, - вежливо поклонилась Катара, - Я и не стала бы просить о большем.
Постепенно толпа начала рассеиваться, люди, переговариваясь, расходились по сторонам. Катару окружили Воительницы Киоши. Тоф присоединилась к подруге.
- Духи Земли… - выдохнула Суюки, - Это впечатляет! Я вижу, ты многому научилась со времен нашей прошлой встречи.
- Ну, она все-таки Аватар, - хмыкнула Тоф, - Хотя иногда верится в это с трудом…
- Ах, да, - спохватилась Катара, - Суюки, это Тоф Бей Фонг, кхм, «величайший маг земли в мире», как она сама себя называет.
- Эй, что значит – «называю»? Я и есть величайший маг земли в мире! Может, хочешь проверить? Я всегда готова!
- Не обращайте внимания, она всегда такая, - хихикнула Катара, - Тоф, это Суюки, глава воинов Киоши.
- А, та, которую Сокка боится, как кролень волк-косатку? – заухмылялась Тоф, - Как же, как же, наслышана.
- А что, правда так сильно боится? – Суюки усмехнулась, хотя и несколько преувеличенно довольно, - Было бы интересно про это услышать.
- Охотно! – заявила Тоф, - Пойдемте куда-нибудь, и я расскажу тебе все, что знаю, в ужасных подробностях…
Катара вздохнула и покачала головой.

* * *
Мирия вышла из тени, озираясь по сторонам.
- Где вы? – тихо спросила она, - Вы искали меня – я пришла. Покажитесь!
- Мы здесь, - прозвучал холодный голос у нее за спиной.
Девушка резко развернулась и почти лицом к лицу столкнулась с высокой женщиной. Ей было изрядно за тридцать, и на первый взгляд она не выглядела опасной. Коренастая, с простым лицом, она напоминала скорее крестьянку или небогатую торговку. Так же она и одевалась: в простое, лишенное украшений, но добротное платье и крепкие сапожки. Темные волосы были стянуты в узел на затылке.
Мирия непроизвольно отпрянула – так близко к ней стояла эта женщина, а Воительница Киоши даже не слышала, как та подошла к ней. Мирия понимала – захоти Ксуан Фенг, и она была бы уже мертва. Она чувствовала страх. Хотя ее семья давно была связана с Кочевниками Воздуха: ее мать вела торговлю с Южным Храмом, а отец, один из Совета Старейшин, тайно поставлял Кочевникам интересовавшие тех сведения, Ксуан Фенг все равно пугали девушку. Об этой секте по всему миру ходили жуткие слухи.
- Ты – Шенья? – спросила девушка.
Женщина кивнула.
- А это – Ай Лин, - она сделала небрежное движение рукой в сторону. Мирия только теперь поняла, что здесь присутствует еще одна Ксуан Фенг, стройная молодая девушка, державшаяся чуть в стороне. Хотя, казалось бы, Ай Лин вовсе не пытается таиться, взгляд просто соскальзывал с нее, как будто Ксуан Фенг была ожившей тенью.
- Ты добыла необходимые сведения, Мирия? – спросила Шенья, садясь на поваленный ствол старого дерева.
- Да, - кивнула Воительница Киоши; она понимала, что с этой женщиной лучше не проявлять характер, - Девушка, которая вас интересует, прибыла на Остров Киоши сегодня, на корабле Нации Огня. Верховный старейшина Сен принял ее. Она, эмм… - Мирия помялась, не зная, как сказать, - Она выступила перед горожанами с демонстрацией и показала магию Земли, Огня и Воды. Это убедило многих, в городе говорят о новом Аватаре. Старейшина Сен назначил Совет на завтра, на полдень. Там она будет выступать перед нашими вождями.
- Воительницы Киоши будут там?
- Да. Мы всегда несем охрану, когда старейшины собираются на Совет.
- Очень хорошо, - холодно сказала Шенья, - Ты должна будешь помочь нам проникнуть внутрь. Я планирую замаскировать своих учениц под Воительниц. Ты поможешь нам в этом, - это была не просьба и даже не вопрос, а приказ.
- Сколько вас будет? – спросила Мирия, глядя на женщину. Ай Лин еще можно переодеть и загримировать под Воительницу, возможно, ее и не узнают, а вот Шенья уже не подходит по возрасту…
- Трое. Три мои ученицы. Они – молодые девушки, это не будет проблемой, - Ксуан Фенг тоже об этом подумала, - Я буду служанкой. Ты можешь сделать это?
- Ну… я думаю, это возможно, - Мирия прикинула в мыслях, как можно это сделать. Трое Ксуан Фенг… у нее есть подруги, которые подчинятся воле Мирии, если та прикажет не приходить завтра на Совет. Ксуан Фенг займут их места. Воительницы доверяют друг дружке, они будут высматривать врагов где угодно, только не среди своих. План Шеньи был вполне осуществим, вот только…
- А что будет потом? – спросила Мирия, - Я смогу провести вас в зал Совета, но я не смогу сохранить свое участие в тайне. Если все раскроется…
- О тебе позаботятся, - холодно сказала Шенья, - Мы поможем тебе покинуть Остров Киоши, а потом ты можешь поселиться среди Народа Воздуха или в Царстве Земли, как сама предпочтешь. У тебя будут деньги и все, необходимое для обеспеченной жизни. Великий Мастер щедро награждает тех, кто верно служит ему.
И все же Мирия колебалась. Шенья заметила это и выжидающе смотрела на нее.
- В чем дело, девушка? Тебя что-то тревожит?
- Я… - Мирия не могла решиться спросить напрямую. Но все же она пересилила свой страх, - Я хочу только спросить, кто на самом деле эта Катара? Мои сестры верят, что она – настоящий Аватар. Я сама видела, как она показывала свою способность к покорению нескольких элементов. Возможно ли такое, что?..
- Это имеет для тебя значение? – Шенья оставалась невозмутима.
Мирия сглотнула. Само по себе, сказанное Ксуан Фенг стало для нее ответом.
- Так это правда?! – воскликнула она, - Эта девушка – Аватар? Я представить не могла…
- И не представляй. Для собственной же безопасности, - в голосе Ксуан Фенг зашелестели обманчиво вкрадчивые нотки. Это было похоже на звук кинжала, извлекаемого из ножен, - И не только для собственной.
- Что? – Мирия смотрела на нее, - Что ты хочешь…
- У тебя есть семья, - как ни в чем не бывало ответила Шенья, - Родители, сестры. Ты ведь не хочешь, чтобы с ними что-нибудь случилось. Великий Мастер не забывает тех, кто ему верен, и не прощает тех, кто его предает. Ты меня хорошо поняла, Воительница?
Мирия сглотнула. В глазах Ксуан Фенг она ясно прочла – та не блефует. Она без колебаний исполнит свои угрозы.
- Я поняла тебя, - проговорила девушка, - Я сделаю все, что ты прикажешь, только не трогай… моих близких.
- Твое счастье, если ты действительно поняла, - отчеканила Шенья, - Делай то, что тебе приказывают, и не задавай ненужных вопросов. Этим ты облегчишь жизнь не только себе.

* * *
Юи сошла (точнее, сбежала) на берег, едва дождавшись, пока спустят трап. Возле корабля собралась довольно большая толпа зевак, еще бы: вряд ли когда-либо прежде корабль с Северного Полюса появлялся возле Острова Киоши.
Вместе с девушкой было трое молодых мужчин – маги воды, из числа лучших учеников Мастера Пакку. Юи осмотрелась и сразу заметила необычную фигуру – это была девушка или молодая женщина в черно-зеленом облачении; ее лицо было покрыто гримом. Остальные почтительно уступали ей путь, пока она шагала к кораблю. Принцесса Воды сразу догадалась, что она – из числа Воительниц Киоши, от которых Юи была наслышала от Сокки и Катары.
Она обратилась к Воительнице, которая остановилась впереди зевак.
- Я – принцесса Юи из Северного Племени Воды. Я прибыла на ваш остров, чтобы помочь моей подруге, Катаре. Аватару, - твердо сказала она, хотя не знала, удалось ли Катаре убедить жителей острова. На самом деле, она не знала даже, успела ли Катара уже приплыть на остров Киоши. По времени выходило, что да, но, кто знает.
Сдавшаяся Ксуан Фенг, Лиан, рассказала все, что знала. Она не была посвящена во все подробности предстоящего покушения. На самом деле, ей было известно только то, что Великий Мастер Четырех Храмов отправил на остров Киоши четверых Ксуан Фенг во главе с женщиной по имени Шенья; об остальном Лиан догадалась сама. Юи до сих пор ощущала холодное отвращение при мысли о предательнице, но все же не могла не признать, что ее сведения были полезны. Лиан, по крайней мере, была проницательна и, само собой, все знала о тактике и повадках Ксуан Фенг. Она была уверена, что покушение произойдет либо ночью, когда убийцы попробуют подобраться к спящей Катаре, либо, напротив, днем, посреди толпы. Это была обычная практика Ксуан Фенг; замаскироваться в толпе несложно, если знаешь, как. Юи сразу поверила Лиан – она сама дважды видела, как Ксуан Фенг применяли этот прием, и оба раза были на волосок от успеха. В первом случае только вмешательство Азулы спасло Катару от неминуемой смерти; во втором отец Юи был обязан жизнью самой Лиан.
В любом случае, следовало ожидать, что убийцы будут маскироваться – возможно, под служанок или под кого-то еще, столь же неприметного. Но Лиан предполагала, что ее бывшие «сестры» попытаются выдать себя за Воительниц Киоши. Это было несложно, благодаря традиции Воительниц покрывать лица гримом, делавшим их трудно узнаваемыми даже вблизи, и в то же время, очень выгодно для убийц: Катара едва ли заподозрила бы кого-то из Воительниц Киоши, а уважение, которое к ним питают на острове, помогло бы Ксуан Фенг проникнуть куда угодно, где они замышляли покушение. Неважно, была это людная площадь или дом, который предоставят Катаре для жилья – всюду кого-то из Воительниц, скорее всего, пропустят без вопросов.
Когда Юи думала об этом, вспоминала равнодушное выражение на лице бывшей Ксуан Фенг, описывающей подробности покушения, ее бросало в дрожь. Как бы она ни презирала Лиан, Юи понимала, что та, скорее всего, угадала в точности, и план Ксуан Фенг казался осуществимым и очень опасным. Убийца, переодетая под Воительницу Киоши, вполне способна подобраться к Катаре неузнанной на расстояние удара кинжалом. Допустим, потом она не сможет бежать – ну и что? Это уже не спасет Катару, а любая Ксуан Фенг (или, как выяснилось, ПОЧТИ любая) готова умереть ради того, чтобы выполнить волю Великого Мастера.
- Катара здесь?
Воительница Киоши смотрела на Юи с явным удивлением, потом кивнула.
- Да, она прибыла вчера. На том корабле, - девушка указала на большое металлическое судно Нации Огня, стоящее в стороне, на рейде, и Юи сразу почувствовала себя дурой – она ведь сразу увидела этот корабль, как только ее собственный вошел в порт, но вовсе не обратила на него внимания. Переживания за Катару лишили ее способности соображать здраво: ну кто еще мог бы приплыть на Остров Киоши с островов Нации Огня, кроме нее?
- Где она сейчас?
- В доме Совета. Верховный старейшина Сен назначил собрание Совета сегодня на полдень, и Катара приглашена на него. Старейшины выслушают ее и вынесут решение: признать ли ее истинным Аватаром.
Это было понятно – именно ради этого Катара прибыла на остров. Юи посмотрела на солнце. То как раз стояло в зените. Уже полдень. Ее сердце подскочило.
- Уже началось, да?
Очень вероятно, что именно во время совета Ксуан Фенг попытаются осуществить свой план. Условия идеальные – много людей, внимание Катары полностью отвлечено на разговор со старейшинами, а охрану наверняка осуществляют Воительницы Киоши.
- Да, начинается, - подтвердила девушка, пожав плечами. Она почему-то выглядела раздосадованной: возможно, потому, что вынуждена находиться здесь и присматривать за портом, вместо того, чтобы присутствовать на совете и видеть Аватара.
- А в чем дело? – она смотрела на Юи с недоумением, - Что вас так беспокоит, эмм… Ваше Высочество?
- Катару хотят убить! – выпалила Юи, заработав еще один недоверчивый взгляд, - Послушай, нет времени на объяснения, просто поверь мне. У меня точная информация. Мы должны предупредить ее немедленно – возможно, убийцы уже рядом с ней! Прошу тебя, помоги мне.
На какое-то мгновение, у Юи мелькнула мысль – а не обращается ли она прямо сейчас к одной из убийц. Если Ксуан Фенг замаскировались под Воительниц Киоши, как предполагала Лиан… Но Юи тут же снова назвала себя дурой. Все-таки эмоции затуманили ее рассудок: если это правда, то они, конечно, в зале совета, рядом со своей целью, а не гуляют по набережной порта.
- Пожалуйста! – горячо повторила она, - Каждая секунду может стать роковой.
Воительница выглядела сомневающейся, но в голосе Юи прозвучало такое отчаяние, что она не решилась сказать «нет».
- Хорошо, я провожу тебя. Пойдем, - она повернулась и поспешила по широкой улице. Юи и трое магов Воды бежали вместе с ней.

* * *
- Вы готовы? – нервно спросила Мирия.
- Да, - последовал ответ.
Шенья появилась в комнате. На ней было простое платье служанки. Мирия была впечатлена маскарадом – Ксуан Фенг выглядела очень убедительно. Если бы Воительница Киоши увидела такую «служанку» рядом с собой, то не обратила бы на нее никакого внимания. Просто не первой молодости, совершенно невзрачная женщина – взгляду не за что зацепиться.
Вместе с ней были три молодые девушки, облаченные в одеяния и доспехи Воительниц Киоши. Грим покрывал их лица. Шенья кивнула Мирии.
- Посмотри на них. Все в порядке?
Мирия внимательно изучила каждую из фальшивых «Воительниц». Достать три комплекта одежды не составило для нее труда. И снова – маскировка Ксуан Фенг была на высоте, все трое выглядели неотличимо от настоящих Воительниц Киоши.
Она кивнула, подтверждая, что маскарад удачен.
- Вы займете место Масаи, Кары и Омы. Это мои подруги, я отправила их из города с поручениями. Но Воительницы Киоши знают друг друга в лицо, - предупредила она, - Любого другого человека такая маскировка обманет, но Суюки и другие могут распознать подмену даже под гримом.
- Придется рискнуть. Я рассчитываю на то, что они не будут всматриваться в лица других Воительниц. Как и все, они ожидают угрозы ИЗВНЕ, не от своих, - хладнокровно ответила на это Шенья, - Теперь пойдем. Ты проведешь нас.
Они направились к дому Совета. Время от времени, навстречу попадались люди, которые не обращали на них внимания – никого не удивляло появление четверых Воительниц Киоши и служанки с ними. Это была вполне обычная картина в городе.
Мирия подвела Шенью и остальных – она даже не знала их имен и знать не хотела – к черному ходу. Там стояла на страже только одна девушка. Мирия выступила вперед.
- Дин. Пропусти нас.
- Мирия? Почему ты опоздала, уже начинается? – Дин удивленно посмотрела на нее.
Мирия виновато пожала плечами.
- Непредвиденные задержки. Но я должна присутствовать на Совете.
- Хорошо, проходите… - неожиданно Дин нахмурилась, - Постой, а кто с тобой?
На сердце у Мирии похолодело. Это было именно то, чего она больше всего боялась – маскировка не смогла обмануть часовую. Воительниц Киоши было не очень много, и девушки каждый день видели друг дружку в гриме, поэтому могли распознать подмену.
- Это новенькие, - торопливо соврала она, - Их приняли совсем недавно, поэтому ты их еще не знаешь.
- Хм, странно, - Дин была скорее удивлена, чем насторожена, - Я не слышала о том, чтобы кто-то недавно прошел посвящение. Как их зовут?
- Они… - Мирия лихорадочно придумывала имена, но тут Шенья взяла инициативу на себя.
Охранница у входа сосредоточила все внимание на Мирии и трех незнакомых «Воительницах», совершенно упустив из вида неприметную служанку. Это оказалось для нее роковой ошибкой. Убедившись в отсутствии свидетелей, Шенья, которая с самого начала спора «случайно» встала чуть в стороне от Дин, нанесла быстрый удар. Дин охнула и упала, обездвиженная. Ксуан Фенг выхватила нож.
- Стой! – вскрикнула Мирия, - Не смей!
Старшая Ксуан Фенг смерила ее холодным взглядом.
- Не тебе говорить, что я могу делать.
Две ее младшие напарницы стояли от Мирии всего в паре шагов. Та сглотнула, но вздернула подбородок.
- Если я закричу, поднимется тревога! Вы не тронете Дин. Делайте что хотите… с самозванкой.
Еще мгновение Шенья пристально смотрела на нее, затем раздраженно скривилась.
- Будь по-твоему. Спрячьте ее под лестницу, - приказала она своим подчиненным. – Эта девчонка пролежит без сознания еще час, но когда очнется, тебе самой придется объяснять, что произошло. А пока… покараулишь здесь, внутри от тебя не будет пользы.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
KaraharДата: Среда, 10/04/2013, 23:05 | Сообщение # 324
Karahar
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 48
Статус: Отсутствует
Цитата
Ну, такую вербовать... Она же всех продаст, потом купит, потом снова продаст, но уже дороже.

Именно поэтому нужно вербовать - это даст хоть какой-то контроль. Оставлять её без поводка... Это уже вообще. Лучше "несчастный случай" устроить. Ну или Азуле передарить. У Огня должна быть собственная разведка, не хуже воздушной, иначе бы не уцелели.


И, может быть, не так уж сложно
Умерить свой драконий пыл.
Ты часто делаешь, что должно -
Для тех, кто зла не заслужил.
 
ars2012Дата: Суббота, 13/04/2013, 20:50 | Сообщение # 325
ars2012
[Ученик]
Группа: Пользователи
Сообщений: 163
Статус: Отсутствует
* * *
Катара смотрела на старейшин, которые переговаривались между собой. Совет никак не мог прийти к согласию. Многие – включая первого старейшину Сена – были на ее стороне, но были и такие, кто колебался. Нет, никто из них не пытался открыто обвинять ее в мошенничестве – вчерашняя публичная демонстрация впечатлила всех и не оставила места для сомнений. Однако Совет никак не мог прийти к определенному выводу – что теперь делать.
Катара стояла на почетном месте рядом с самим Верховным Старейшиной. Слева от нее держалась Тоф. От магии земли здесь не было бы пользы, поскольку и стены, и пол помещения были деревянными, но Катара рассчитывала, что, по крайней мере, Тоф сможет предупредить ее, если кто-то из собеседников начнет лгать. А это было возможно – не исключено, что у Кочевников есть свои люди среди вождей Острова Киоши. Они с Тоф заранее договорились об условном знаке, который незаметно для прочих подаст маг земли, если распознает ложь.
Справа от Катары стояла Суюки, которая с самого начала не скрывала, что поддерживает ее. Катара была ей за это благодарна – поддержка со стороны лидера Воинов Киоши, конечно, значила многое. Другие Воительницы держались в тени и в спор между Катарой и старейшинами не вмешивались.
- Мы понимаем твои мотивы, госпожа Катара, - сказал тощий старик по имени Шоги, - Не подумай, что я пытаюсь поставить под сомнение твои слова или твою искренность, но все же… постарайся и ты понять нас. Да, то, что мы узнали… звучит странно, даже пугающе. Но, в то же время, мы не можем забыть, что в течение этих ста лет между нашим островом и Народом Воздуха поддерживались хорошие отношения. Кочевники никогда не пытались угрожать Острову Киоши, они всегда относились с уважением к нашей свободе и пользовались уважением среди нас. Даже если они… решились на этот обман, все же, мы не знаем, каковы их мотивы. Мы слушали только тебя, а ведь судить и выносить решения можно, только поняв точку зрения ОБЕИХ сторон. И открыто выступить против Народа Воздуха, отправив своих воинов на защиту Ба Синг Се… Прости мою прямоту, госпожа Катара, но я решительно против этого.
Катара не показывала свою досаду. Она-то рассчитывала, что все пройдет проще, но старейшины оказались весьма упрямы. Что ж, это ее задача: убедить их. Увы, Катару никогда не учили дипломатическим ухищрениям. Как-то раз Азула заявила, что самое сложное в любых переговорах – это сказать собеседнику правду такими словами, которые тот ЗАХОЧЕТ понять. Тогда Катара не поняла, что имела в виду подруга, но теперь не могла не признать правоту принцессы Огня. Девушка помнила, как в свое время Азула вела переговоры на Северном Полюсе, а потом и в Ба Синг Се, и сейчас старалась выглядеть так же хладнокровно, уверенно и решительно.
- Ваши слова справедливы, старейшина Шоги, - не стала спорить она; действительно, старик говорил по-своему разумно, и двигала им не личная предвзятость по отношению к Катаре, а забота о собственном народе. Катара могла его понять, вот только сейчас было не то время, когда можно пытаться отсидеться в стороне.
- Я была бы рада увидеть здесь представителей Народа Воздуха и услышать их объяснения, - сказала она, - Но почему-то они не спешат что-то объяснять. Напротив: они собирают армию, чтобы атаковать Ба Синг Се, а ведь город не угрожает им открыто. Все, что сделал Царь Земли в Ба Синг Се – это объявил о своем нежелании повиноваться воле Воздушной Империи и о намерении заключить союз с Народами Огня и Воды. Но этого, по мнению части Народа Воздуха, оказалось достаточно для нападения. И это доказывает, что никто в мире не может чувствовать себя в безопасности: если сегодня они готовы напасть на столицу всего Царства Земли, то на кого они обратят свой гнев завтра и по какой причине?
Это подействовало: она увидела беспокойство в глазах старейшин. Ее слова заставили их задуматься, и Катара, воодушевленная, продолжала.
- Поймите меня правильно: я не призываю к войне со ВСЕМ Народом Воздуха. Больше всего на свете я хочу покончить с этой безумной войной. Уже неважно, кто начал ее сто лет назад; эти люди давно мертвы, а мы, живущие сегодня, продолжаем платить за их ошибки. Это пора прекратить, но не все хотят этого. Некоторые люди – те, кто скрывал правду о смерти Аватара Аанга – пойдут на все, чтобы сохранить свою власть. Ради этого они лгали столько лет. Теперь, когда ложь раскрылась, и они поняли, что могут лишиться всего, они пошли на последний, отчаянный шаг: они готовы отстаивать свою власть силой и страхом. Вот почему им нужно это нападения на Ба Синг Се: чтобы показать всему миру их силу и то, что они не остановятся ни перед чем. Если они победят, это лишь убедит их в правильности избранного пути, и они продолжат действовать ужасом, уничтожая всех, в ком увидят угрозу для себя. До сих пор, Воздушная Империя предпочитала избегать открытого проявления силы, но в случае их победы с этим будет покончено. Кто тогда сможет чувствовать себя в безопасности?
Она сделала вдох.
- Но если мы выступим все вместе, мы покажем им, что не собираемся мириться ни с их ложью, ни с угрозами. Тогда у них не останется иного выбора, кроме как признать свое поражение. И тогда мы сможем, наконец, вступить в переговоры. Среди Народа Воздуха достаточно разумных людей; они смогут услышать нас, а мы услышим их. И тогда у нас появится шанс вернуть мир, который был потерян сто лет назад. Неужели это не стоит риска?
Девушка видела, что ее слова захватили собеседников. Это имела в виду Азула? Катара говорила искренне, но удалось ли ей подобрать слова, которые им захочется понять? Она напряженно ждала их ответа.
Верховный старейшина Сен кашлянул и встал. Он уже набрал воздух в легкие, как вдруг в стороне послышался шум. В следующее мгновение сильный удар буквально выворотил двери, ведущие в зал Совета; Катаре показалось, что она успела заметить водяной хлыст, и в зал ворвалась Юи в сопровождении нескольких мужчин из Народа Воды. Катара застыла от изумления. Старейшины повскакивали с мест. Воительницы Киоши схватились за оружие.
- Катара, берегись! – с порога закричала беловолосая девушка, - Здесь Ксуан Фенг!
Тотчас что-то свистнуло в воздухе. Рефлексы Катары сработали быстрее, чем рассудок, и вода из бурдючка на поясе сама собой сформировала круглый ледяной щит, в который с резким звуками врезалась остроконечная стальная звезда с ладонь величиной. Катара заметила быстрое движение справа – фигура в черно-зеленом, с раскрашенным лицом, снова взмахнула рукой. На этот раз Катара среагировала уже осознанно, и ледяной щит на лету перехватил вторую звезду, а потом рассыпался на множество мелких острых осколков, которые полетели в противницу. Ксуан Фенг отпрянула, но ледяной рой все же настиг ее, ранив в не прикрытые доспехами части тели – лицо, шею, руки. Раны не были опасны, но на мгновение отвлекли убийцу, и тут же другая Воительница Киоши ударила ее веером. Покорительница Воздуха упала.
Тут же кто-то оттолкнул Катару в сторону. Это была Суюки, и Катара успела заметить, как метательный нож, брошенный кем-то с другой стороны, ударил девушку в грудь. К счастью для Воительницы Киоши, на ней были доспехи, и отравленный клинок отскочил от нагрудника.
Вокруг окончательно воцарился полный хаос. Старейшины кричали, размахивали руками. Воительницы Киоши, сбившись в небольшие группки, пытались следить за всем залом одновременно – но ведь убийцы тоже были одеты, как они.
- Пригнитесь, все пригнитесь! На пол! – орала на старейшин Суюки. Ее никто не слышал, правда, только до тех пор, пока по залу не пронесся мощный воздушный вихрь, разбрасывая столы и людей. Вот теперь все попадали – по собственной воле или под напором ветра.
Тоф, стоя на коленях, растерянно озиралась. Ее магия земли здесь была совершенно бесполезна: кругом было только дерево. Катара тоже не могла воспользоваться магией земли, а воды у нее больше не осталось. Сама о том не думая, девушка, когда согласилась на встречу со старейшинами в зале Совета, ослабила себя. Из подвластной ей магии элементов у нее остался только огонь – именно та, в которой у Катары было меньше всего практики. Получается, она сама пришла в ловушку, чем воспользовались прислужницы Турана.
Еще один клинок со свистом прилетел справа – и снова Суюки прикрыла Катару, на этот раз, подставив под отравленный нож небольшой круглый щит. По крайней мере, теперь, когда старейшины лежали на полу (или ползли к выходу) следить за залом стало проще. Катара заметила женщину в одежде Воинов Киоши, которая метнула нож; к ней тотчас поспешили две настоящие Воительницы, но она отбросила их потоком ветра.
Она была не одна – другая Ксуан Фенг, тоже замаскированная под Воительницу Киоши, атаковала со стороны двери, но сама тут же вынуждена была перейти в оборону: трое магов воды, пришедшие с Юи, напали на нее. Первая убийца снова метнула воздушный поток, разбросав Воительниц, которые пытались ее окружить, и повернулась к Катаре. В ее руке был очередной метательный нож с коротким клинком.
Катара выбросила вперед обе руки. После уроков у Азулы, огненная магия служила ей верно. Да, она не могла бы сравниться с самой принцессой или ее братом, но, возможно, не ударила бы в грязь лицом перед многими другими покорителями огня. Во всяком случае, сейчас огненные стрелы послушно сорвались с ее ладоней, и Ксуан Фенг, вместо того, чтобы атаковать, вынуждена была рассеивать их встречным воздушным потоком. Катара продолжала швырять огненные сгустки с обеих рук, так быстро, как могла, но попасть в Ксуан Фенг было не проще, чем ловить арканом ветер. Женщина, переодетая в доспехи Воительницы Киоши, двигалась невероятно ловко и быстро, легко уклоняясь от всех атак, да еще и успела очередным воздушным вихрем вновь посшибать с ног приближавшихся к ней настоящих воительниц. Она бежала по дуге, сокращая расстояние до Катары. Девушка-Аватар метнула в нее еще несколько огненных зарядов, и снова убийца увернулась от всех. Огонь попал в деревянные стены, и в воздухе запахло дымом.
В следующее мгновение – их с Катарой разделяло не более десяти шагов – Ксуан Фенг взмахнула руками, и невидимый кулак воздуха сбил Катару с ног. Девушка почувствовала, как падает, наполовину оглушенная, и тут же убийца метнула очередной клинок. Скорее машинально, чем осознанно, Катара создала пламя на подошвах сапог; мощный поток толкнул ее назад, и короткий нож промчался прямо над ней; девушка успела заметить металлический блеск острия прямо у себя перед глазами. Тот же поток пламени врезался в Ксуан Фенг, которая не ожидала этого. Покорительница воздуха пыталась защититься, но огненный удар оказался слишком силен. Оранжевое пламя пробило ее воздушный щит; женщина упала.
Катара быстро вскочила. После удара магией воздуха у нее еще немного звенело в ушах, и перед глазами все плыло. Она мотнула головой, чтобы вернуть ясность мыслей, и тут снова рядом с ней оказалась Суюки. Воительница Киоши снова прикрыла Катару щитом, но это оказалось бесполезно – еще одна Ксуан Фенг, появившаяся в поле зрения, атаковала магией воздуха, и обе девушки опять покатились по полу.
Это была немолодая коренастая женщина в простой одежде служанки. Разумеется, она тут же метнула в лежавшую Катару звезду – вернее, сразу несколько. Катара ответила огненной волной, которая не смогла сжечь брошенные сюрикены, но немного отклонила их. Два прошли совсем рядом, а один с глухим звуком вонзился в деревянный пол рядом с головой Катары, едва не пропоров ей щеку. Девушка сглотнула; она догадывалась, что эти звезды смазаны какой-нибудь дрянью, делавшей смертельной даже не самую серьезную рану. Она помнила, как Азула едва не погибла от стрелы Ксуан Фенг.
Продолжая полет, огненная волна разошлась дугой, но прежде, чем она задела Ксуан Фенг, та рассеяла пламя воздушным щитом и тут же, выхватив длинный кинжал с кривым лезвием, прыгнула к Катаре. Но прежде, чем она успела ударить, сбоку появилась Суюки. Воительница Киоши вцепилась в Ксуан Фенг, и они обе повалились на пол. Покорительница воздуха ловко высвободилась из хватки противницы и вскочила одним мгновенным, ловким движением; Суюки оказалась на ногах одновременно с ней. Воительница потеряла щит, но меч был у нее в руках. Она быстро ударила – Ксуан Фенг, двигаясь так, будто в ее теле вовсе не было костей, увернулась от клинка и тут же, сократив дистанцию, сама полоснула кинжалом. Суюки вскрикнула, когда изогнутое стальное лезвие рассекло ей руку от запястья почти до локтя. Девушка выронила меч. Ксуан Фенг пнула ее в живот – Суюки согнулась пополам – и, не обращая больше внимания на Воительницу, обернулась к Катаре. Но на мгновение позже, чем следовало: внезапно сверкнула ослепительная вспышка, и серебристо-синий разряд врезался убийце в грудь. Ее отбросило назад; тело рухнуло на пол.
Катара, стоя на коленях, недоверчиво посмотрела на свою вытянутую вперед правую руку. До сих пор в создании молний она не могла похвастаться успехами – после множества попыток, ни к чему не приведших, даже Азула неохотно сдалась, решив, что все-таки для управления молниями Катара знает еще недостаточно, и к этому придется вернуться позднее. Но сейчас все вышло как-то само собой; Катара вообще не задумывалась о том, что делает. Ей управляли рефлексы, не разум. Видимо, дело было в страхе – не столько за себя, сколько за раненую Суюки. Девушка покачала головой, все еще сама не веря в то, что у нее получилось.
«Надо же… Спасибо, Азула!» - сейчас она думала совершенно искренне. Принцесса Огня показала себя непреклонной и жесткой наставницей, но, если бы не ее усилия – кто знает, чем бы все это сегодня закончилось. Вода и Земля оказались бесполезны в этой схватке – только огонь спас ей жизнь.
Когда в глазах немного прояснилось, она вскочила и поспешила к Суюки. Та стояла на коленях, вытянув перед собой раненую руку, согнутую в локте. Весь рукав почернел, темная кровь текла на пол, где была уже довольно большая лужа. Другая Воительница Киоши уже пыталась перетянуть руку импровизированным жгутом.
- Воды сюда! – потребовала Катара, - Быстро!
Все уже закончилось – по крайней мере, драка стихла. Но группа Воительниц с оружием наготове все равно окружила Катару и Суюки. Между ними протолкалась Юи.
- Ты в порядке, Катара?
- Да, спасибо, Юи, - Катара не стала углубляться в расспросы – прямо сейчас было не до того.
Принесли воду – в простой деревянной бадейке – и Катара начала исцеление. Сама Суюки и ее подруги с удивлением смотрели, как на глазах затягивается страшно выглядевшая, черная от крови рана. Две-три минуты – и там, где кинжал Ксуан Фенг рассек плоть, осталась лишь покрасневшая полоса кожи.
- Спасибо… - пробормотала Суюки. Две ее подруги помогли ей встать и подойти к стулу – одному из немногих, уцелевших после драки. Девушка с трудом держалась на ногах от слабости, вызванной потерей крови, но ее жизни ничто не угрожало.
Катара ответила кивком. Зал постепенно оживал. Схватка, которая, казалось, продлилась несколько часов, а на самом деле, растянулась от силы минуты на три, закончилась. Последняя Ксуан Фенг была выведена из строя магами Воды. Старейшины поднимались на ноги. Все они были одинаково потрясены. Слуги принесли ведра с водой и заливали разгоравшийся огонь. Зал изрядно пострадал, когда огонь и ветер сошлись здесь в бою.
- Духи Земли! – рычала от ярости Тоф, - Никогда больше ноги моей не будет ни на чем деревянном! Я чувствую себя, как… как… как малолетняя слепая девчонка!
- Успокойся, Тоф, все кончилось, - говорила ей Юи.
- Вот именно – все кончилось! И совершенно без моего участия! В жизни не чувствовала себя такой бесполезной!
- Не переживай, - сказала и Катара, - Ты еще повоюешь, Тоф, - она нервно хохотнула, - Что-то мне подсказывает, что этот раз – не последний. Юи, ты появилась очень вовремя. Но как ты узнала?
- Долгая история, - вздохнула принцесса Воды, - Вкратце, на Северном Полюсе случилось что-то похожее. Ксуан Фенг пытались убить моего отца. Но одна из них предала своего Великого Мастера. Она и рассказала о готовящемся покушении на Острове Киоши – и вот, я поспешила сюда.
- Спасибо, Юи, если бы не ты… - Катара вздрогнула, - Я и мысли не допускала, что они могут принять облик Воительниц Киоши, - действительно, это было так. Она уже воспринимала этих девушек, как если не подруг, то союзниц, и даже не подумала о том, что их внешностью мог воспользоваться кто-то другой…
Ей еще пришлось оказать помощь нескольким людям, пострадавшим в драке – в основном, от магии воздуха. Две воительницы Киоши и двое старейшин заработали себе переломы костей. Одна девушка погибла от удара клинка. Погиб и один из старейшин – тот самый Шоги, который спорил с Катарой. Воздушный вихрь, созданный одной из Ксуан Фенг, отбросил его на стену, и, падая, старик сломал себе шею.
Двух убийц удалось взять живьем – ту, которая была ранена магией воды Катары, и ту, которую один из магов, пришедших с Юи, оглушил ударом водяного хлыста. Этих двоих, скованных железными цепями по рукам и ногам, заперли в подземелье под строгой охраной. Те две, которых Катара поразила огненной магией, были мертвы; узнав об этом, Катара не ощутила ни сострадания, ни раскаяния. И, по правде говоря, это ее совсем не удивило.
Она обвела взглядом потрясенных, испуганных людей, которые называли себя Старейшинами Острова Киоши.
- Тут кто-то говорил о том, что хотел выслушать точку зрения Кочевников Воздуха? Я бы тоже этого хотела, и вот, они пришли. И вы все видели – для чего. Теперь вы понимаете, что будет, если их Великий Мастер и его приверженцы одержат верх? – Катара смотрела на всех сразу, - К кому из вас следующему они подошлют убийц, чтобы показать свою власть? Время отсиживаться по своим углам прошло! Настало время показать, что мы не будем больше с ними мириться!

* * *
- Значит, старейшины высказались за помощь Ба Синг Се? – сказала Юи. Она не присутствовала на финальном этапе «Совета».
- Все как один! – фыркнула Тоф, - Финальная речь Катары нагнала на них страху!
- Что? Но я вовсе не пыталась их запугивать!
- Точно. Особенно когда заговорила о том, что следующей целью Ксуан Фенг может стать любой из них. Ты прямо как Азула – она тоже никого не пытается пугать, а все пугаются, - покорительница земли звонко рассмеялась.
- Какая разница, - с прямотой, свойственной воинам, заявила Суюки, - Главное, что они согласились.
Девушка все еще была бледна – даже целительские способности Катары не могли избавить ее от последствий недавней тяжелой раны одномоментно. Но шагала уверенно. Сейчас на ней не было доспехов, а лицо не покрывал традиционный грим. Она мрачно кривила губы.
- Что пленные Ксуан Фенг? – спросила Катара.
- Молчат. Не говорят ни слова. Как статуи.
- Да, - Юи вздохнула, - Я помню, как-то раз Азула рассказывала о Ксуан Фенг. Она говорила, любая из них скорее убьет себя или умрет под пытками, чем предаст своих хозяев. Впрочем, она ошиблась. По меньшей мере, одна предательница нашлась и среди Ксуан Фенг.
- К сожалению, не только среди них, - Суюки помрачнела еще больше.
Они спустились по крутой каменной лестнице и оказались в темном помещении. Единственным источником света была лампа, подвешенная под потолком. Здесь, под присмотром двух Воительниц Киоши, сидела на жестком деревянном стуле девушка. На ней тоже не было ни черно-зеленых доспехов, ни грима, но все же она показалась Катаре смутно знакомой. Суюки посмотрела на охранниц.
- Подождите снаружи. Я сама поговорю с ней.
Две девушки вышли. Суюки, стоя над пленницей, смотрела на нее с нескрываемым отвращением.
- Я не хотела верить, Мирия, - сдавленно проговорила она, - Мы никогда не были подругами, но, милость Киоши, я не ожидала от тебя такого! Даже от тебя!
Девушка, сидевшая на стуле, вздрогнула. Теперь Катара вспомнила ее – Мирия, та самая Воительница Киоши, которая в ее прошлый визит на остров горячее других настаивала на том, что она – не настоящий Аватар.
- Ты предала нас! – процедила сквозь зубы Суюки, - Ты провела убийц в дом Совета.
- Нет! – почти выкрикнула та, - Я не участвовала в этом, я… я же не дала им убить Дин!
- Только поэтому я с тобой и разговариваю теперь. Но ты все равно пыталась помочь им убить Аватара.
- Они говорили, что это самозванка! – Мирия со страхом посмотрела на Катару.
- И ты поверила им? Ты же знала, что это ложь, ты давно это знала!
- Они не оставили мне выбора! – Мирия приподнялась на стуле, - Они сказали, что убьют и меня, и всех моих близких, если я откажусь помогать! Великая Киоши, они бы правда это сделали! Что я могла?
Суюки стиснула зубы, глядя на бывшую соратницу.
- О, да, что ты могла… Довольно об этом, не хочу с тобой спорить. Просто отвечай на мои вопросы. Сколько их было?
- Четверо. Шенья и еще трое. Я не знаю их имен.
Суюки переглянулась с остальными. Две Ксуан Фенг были убиты, две – пленены. Это значило, что больше убийц на Острове Киоши не осталось. Конечно, если Мирия действительно видела их всех.
- Кого еще из слуг или шпионов Кочевников Воздуха ты знаешь на Острове Киоши?
- Никого. Клянусь, никого! Мой отец торгует с ними, а не шпионит для них!
Катара вопросительно посмотрела на покорительницу земли.
- Тоф, она говорит правду?
- Да. Она слишком перепугана, чтобы лгать.
- Как давно ты служишь им? – спросила Суюки.
- Они пришли первый раз через четыре дня после того, как… она, - Мирия стрельнула глазами в Катару, - покинула остров. Тогда это был мужчина, маг воздуха. Он хотел, чтобы я рассказала, что произошло. Его интересовали подробности встречи с… Аватаром. Он говорил, что это мошенничество, и что они хотят знать, кто за этим стоит. Он хотел, чтобы я посылала вести Кочевникам, если узнаю что-то новое, или если она снова появится на острове.
- И ты согласилась, конечно. Что он обещал тебе за это?
- Ничего! Я правда думала, что… что она – не настоящий Аватар. Как я могла поверить, что Аанг мертв?
- Вот теперь врет, - тут же заявила Тоф, - По крайней мере, когда сказала, что ей ничего не обещали. Не верить… может быть, и правда не верила.
- Что… Как ты…
Тоф самодовольно улыбнулась.
- У меня свои таланты. Дурачь других, а меня даже не пытайся.
- Ну, да, он… намекал, что, если я помогу разоблачить мошенничество, они тоже помогут мне…
- Занять место во главе Воинов Киоши, - продолжила за нее Суюки, - Мне следовало понять. И что ты сделала потом?
Мирия больше не пыталась сопротивляться.
- Ну… когда пришла весть, что она снова возвращается на наш остров, - бывшая Воительница не называла Катару по имени или Аватаром, и не смела посмотреть в ее сторону, - Я послала письмо, как обещала тому магу воздуха. Но, клянусь милостью Киоши, я не думала, что они пришлют убийц!
- А чего же ты ожидала, Мирия? – спросила Суюки.
- Я думала, прибудет кто-то из Храмов Воздуха, кто разоблачит обман, - проговорила та, - Но потом появились Ксуан Фенг. Тогда… тогда я поняла, что это не обман, но у меня не было выбора, кроме как повиноваться! Не было!..
- Довольно, - перебила Суюки, - Ты говоришь – «не было»? Но ты сама, Мирия, загнала себя в такое положение! Не вини других в том, что САМА сделала! И не ищи себе оправданий. Хотя бы сейчас прояви достоинство…
Катара мягко положила ладонь ей на плечо.
- Что ты хочешь с ней делать, Суюки?
- А что, по-твоему, я должна делать с предательницей? – буркнула та, - Как наказывали изменников во все времена и во всех народах? Есть вещи, которые не прощают.
Мирию снова затрясло. Катара посмотрела на нее, и вдруг поняла, что не испытывает к этой девице ничего – ни ненависти, ни отвращения. Она действительно ненавидела Ксуан Фенг или Турана, и, премилостивая Луна, причин к этому у нее было достаточно! Но сейчас перед ней была всего лишь перепуганная до смерти девушка, сломленная и жалкая, и Катара не могла перенести те же чувства на нее. Она вздохнула.
- Суюки, она виновна, это так. Но нам предстоит тяжелый и опасный поход, и не стоит начинать его с расправы над одной из своих сестер, пусть бы даже и бывшей. Она больше не опасна – пусть идет, куда хочет.
Глава Воительниц Киоши задумалась. Катара видела, что Суюки и сама не хочет делать то, чем пригрозила. Что бы она ни говорила и как бы ни относилась к Мирии, та все же была Воительницей, и Суюки не могла так легко об этом забыть.
- Что ж, ты права, Катара, - наконец, сказала она и посмотрела Мирии в глаза, - Ты слышала: Аватар заступился за тебя. Я сделаю так, как просит Катара. Но ты больше не одна из нас. Убирайся прочь с глаз моих и живи, где хочешь и как хочешь. Тебя никто не станет преследовать – для Воительниц Киоши тебя больше не существует, Мирия.
Девушка сглотнула. Слезы бежали по ее щекам, когда она посмотрела на Катару.
- Спасибо тебе! – горячо заговорила она, - Я не знала, я правда не думала, что ты…
Катара отвернулась. Она не желала мести, но смотреть на предательницу и выслушивать униженные благодарности было выше ее сил. Ничего не говоря, она вышла. Суюки, Тоф и Юи последовали за ней.
- А все-таки, мне ее немного жалко, - призналась принцесса Воды, - Ксуан Фенг запугали ее, грозили убить родных. Не хотела бы я оказаться на ее месте.
- Она не первая, кто предает из страха, - буркнула Суюки, - И если сегодня мы назовем страх оправданием для предателя, то что же станет оправданием завтра? Жадность?
- Ты просто не видела Лиан, Суюки, - вздохнула Юи, - Возможно, тогда бы ты думала иначе. Вот для кого предавать так же естественно, как дышать – она выстрелила в спину собственной соратнице и не испытывала из-за этого ни намека на раскаяние.
Воительница Киоши не спешила сменить гнев на милость.
- Из-за Мирии могли убить Катару. А другие – Шайна, старейнина Шоги – возможно, были бы живы, если бы она не помогла Ксуан Фенг. Нет, Юи. Мирии оставили жизнь, и это самое лучшее, чего она заслуживает.
- Мне все-таки трудно поверить, чтобы Ксуан Фенг предала своих, - заметила Тоф, - Азула расписывала их как одержимых фанатичек, готовых умереть по первому слову вождей Воздушной Империи. И по опыту прошлых встреч, она была права.
Юи покачала головой.
- Выходит, даже среди фанатичек можно найти расчетливую мерзавку, думающую только о себе. Мой отец сказал, что такие всегда выживают, потому что знают, куда ветер дует, и вовремя успевают сменить сторону. Еще он сказал, что они как крысы, и если они бегут с корабля, это значит, что корабль тонет.
- Может быть, он и прав, - заметила Катара, - только это не делает нашу задачу легче. Я говорила старейшинам правду: если Туран и его приспешники почувствуют, что погибают, они не остановятся ни перед чем, чтобы спасти себя. Даже если их корабль и обречен потонуть, мне страшно при мысли о том, скольких еще они успеют утянуть под воду вместе с собой.


Добро должно быть с кулаками
С хвостом и с острыми рогами
Крылатое и с бородой
Колючей шерстию покрыто
Дыша огнем, бия копытом
Оно придет и за тобой!
 
Легенда о Корре. Легенда об Аанге. Русскоязычный фан-форум. » Вселенский креатив » Фанфикшн » Продолжение "Последнего мага огня" (Попытка продолжить заброшенный автором фанфик "ПМО")
Страница 13 из 18«1211121314151718»
Поиск: